Лавров Владимир Геннадьевич: другие произведения.

Волд Аскер и симфония дальнего космоса

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс 'Мир боевых искусств.Wuxia' Переводы на Amazon
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-20
Peклaмa
Оценка: 4.22*13  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Волд Аскер был простым пилотом космических войск, защищал Землю от метеоритов. А потом он был отправлен в Академию Космической Полиции и попал в дальний космос. Там ему пришлось спасать население целой планеты, воевать с самовоспроизодящимися роботами и объяснять своему экипажу, состоящему из инопланетян, отличия добра от зла. И это только начало. Если возникнут сомнения в реальности перехвата, описанного в первой части, читайте статью "В.Аскер перехватывает комету", лежит рядом. В статье приведены и расчеты, и картинки перехватчиков. Продолжение рядом - Волд Аскер и блюз дальнего космоса.


   Название книги: Волд Аскер и симфония дальнего космоса
   Фантастика.
   Автор: Лавров Владимир Геннадьевич
   Сайт автора: svaslav.nm.ru
   e-mail svaslav@nm.ru
   обсудить можно на http://vladmlavrov.livejournal.com/
  
   Все права защищены 2009г. Лавров В.Г.
   Вы можете скачивать этот текст, передавать его друзьям, публиковать его на своих сайтах, но обязательно указывайте автора и сайт автора.
  
  
   Глава 1. Разведвылет.
   Мы - стремительная сила
   Мы сокрушающая мощь
   Мы - надёжный щит планеты
   Мимо нас просто так не проскользнёшь!
  
   Тут, в дальнем космосе глубоком
   О любимой вспоминаю я
   Ты, милашка улыбаться можешь небу
   Мы вместе с Космофлотом защищаем тебя!
   Неофициальный гимн Воздушно - Космических Сил Земной Федерации (Космофлота).
   Приблизительный перевод со всеобщего языка.
  
   27.02.3006
   Космос холоден, пуст и враждебен, и только мёртвые каменюки рассекают его бескрайние пространства, чтобы обрушить в конце своего пути всю свою ужасную мощь на нашу живую планету. Но ни одной космической комете - бродяге не прорваться к нашей зелёной земле, к нашим голубым океанам, к нашим милым женщинам! Здесь, на дальних подступах к планете, их встретим мы, надежда цивилизации, мощь разума, вооруженная реактивными двигателями, мы, ракетно-ядерный щит планеты, защищающий Жизнь от холода бескрайнего космоса.
   Как же скучно гордиться собой более трёх часов подряд! Тот, кто пробовал, знает, что даже три часа гордиться собой невообразимо тяжело, а я гордился собою уже шесть. Я, Волд Аскер, личный номер 500136, лейтенант - пилот 5-го космического флота, командир и весь экипаж космического истребителя N257, приписанного к базе "2S-12", именуемой в народе также "Туса Счастливая", гордился собою уже шесть проклятых часов, и жить на голой гордости мне предстояло ещё восемь суток (если всё пойдет по графику полёта, конечно).
   "Стремительная сила!" Как же! По моим ощущениям, мой корабль просто неподвижно висит среди звёзд. На самом деле он, конечно, глотает километры пространства в секунду, но об этом знает только мой навигационный компьютер. С моего пилотского места видны только неподвижные звёзды, бесконечно неподвижные, безмерно холодные и бесконечно далёкие.
   Из развлечений у меня только проверки по радио, если это можно считать развлечением. База периодически проверяет, не сошли ли мы с ума от всей этой беспредельности, не становимся ли мы опасны для их дорогостоящих игрушек. Тепла в этих проверках ещё меньше, чем в свете далеких звёзд. Последнего парня, который рискнул протащить на борт игровой компьютер, вышибли из флота с таким треском, что пробовать больше никто не решается.
   Обстановка не для слабонервных. Даже Земля видна отсюда всего лишь маленькой блестящей точкой. Тяжело не почувствовать себя навсегда потерянным в бескрайнем космосе. Единственная нить, которая связывает меня с миром живых, красная граница, которая отделяет во мне разумное существо от паникующего зверя, это красная нить моего курса на навигационном мониторе. Я вижу, как там, впереди, через 8 суток, она пересекается с точкой "Б", точкой встречи с танкером. Там меня заправят, помоют (заправят корабль и помоют меня), а затем я, спускаясь на более низкую орбиту, догоню свою станцию. Это ещё целых пять суток сырой гордости. А пока что крестик с координатами моего корабля застыл в самом начале кривой.
   Я - истребитель-разведчик. Дальний поиск. Огромная антенна, мощнейший двигатель с атомным реактором, кабина в три тесных кубометра и туалет, совмещённый с кухней и спортивным велотренажером. Совмещённый в том смысле, что крутить педали приходится, сидя на туалете. И есть тоже. Клаустрофобия для тех, кто не боится безбрежных пространств. Героический практикум на любой вкус. Но мы не ломаемся. Мы - лучшие из лучших, пилоты космического флота, надежда планеты, парни со стальными нервами, на завтрак подайте нам гвозди из закаленной стали, поджарить, но не крошить на кусочки.
   Защита планеты от блуждающих комет и астероидов требует либо дальнего обнаружения, либо быстрой и мощной реакции при ближнем обнаружении. У нас нет настолько мощных ракет, чтобы разнести в щебень астероид размером хотя бы в километр. Гораздо выгоднее обнаруживать опасные каменюки на подлете и подправлять их траекторию маленькими импульсами в 2 - 3 водородные бомбы. Для камня таких размеров это маленький толчок, но благодаря ему он пролетит в миллиончике - другом километров от планеты. Пятьсот лет назад один такой камень не пролетел мимо, в результате чего две трети населения планеты погибло. Повторения трагедии никто не хочет, и поэтому почти вся промышленность Земли работает сейчас на Космофлот.
   И вот для того, чтобы не допустить повторения подобной трагедии, чтобы граждане могли безбоязненно получать свой ГМС (Гарантированный Минимум Счастья), будь он трижды проклят, мы, парни, объевшиеся сырых гвоздей, лучшие из лучших, и торчим за миллионы километров от Земли, вылетая на дальнее патрулирование со ста десяти баз.
   Печаль нашего существования на борту корабля заключается в том, что мы, люди, на борту наших кораблей - лишнее, запасное звено, обуза. Наши корабли полностью автоматические. Без нас они развивали бы куда большее ускорение и летали бы дольше. Официально человека добавили на борт для того, чтобы он мог проявить воображение и найти выход в нестандартной ситуации, тогда, когда спасует автомат. На самом деле мы на борту в основном для того, чтобы в случае поломки отремонтировать корабль и не дать дорогущей жестянке бесславно пропасть в пучинах космоса.
   Полностью автоматические корабли тоже существуют. Они стоят на базе и никуда не летают. Их берегут для настоящего, "горячего" дела, а скучать на патрулирование вылетаем мы, люди.
   Некоторые ребята занимаются в дальних разведвылетах вышиванием. Это разрешено, а вот собирать картины - паззлы и вырезать модели самолетов из пластика запрещено. Маленькие кусочки пластика или картона могут забиться в отсеки с электроникой и нарушить их работу. Теоретически, отсеки с электроникой герметично закрыты, но тут вступает в действие первое правило сложных систем: всякая незакрепленная вещь попадает туда, где может нанести наибольший вред. Наверно, за это я и полюбил в своё время авиацию - за то, что каждая деталь дела должна быть обдумана и предусмотрена заранее, а выживание зависит только от человека.
   Вышивать я не люблю, остаётся только мечтать. Раньше я любил мечтать. Я мечтал о полётах на самолетах, о том, как перехватываю комету и спасаю мир, о восхитительных девах, о свободных полётах в небе и о домике на берегу реки.
   Больше я не могу об этом мечтать. Перехватить сколько-нибудь большой метеорит мне, по теории вероятности, не светит. Слишком мала вероятность такого события. Дев нам привозят оптом, и после многих неудачных встреч мое мнение о них находится где-то между кошками и мартышками. Не поймите меня превратно, и кошки, и мартышки - премилые существа, но они не больше, чем милые животные. Самолёт даже мне, офицеру, не приобрести. Слишком мало ресурсов у разрушенной планеты, слишком это дорого. Да я и сам уже не горю таким желанием. Слишком долго я управлял сложной скоростной техникой, норовящей разорвать меня на кусочки при первом неосторожном движении. А вместо домика на берегу реки доживать жизнь мне придётся, скорее всего, в клетушке какого-нибудь полуразрушенного бетонного дома, в одном из тех, где голоса соседей слышны за три квартиры.
   В мои 25 лет мне не о чем мечтать, и жизнь видится лишь бесконечным повторением скучных обязанностей. Придётся придумывать способ скрыть такое настроение от врачей при следующем предполётном осмотре.
   В борьбе со скукой у меня есть собственное изобретение. В корабле все системы как минимум дублированы. Есть и второй навигационный компьютер. В его программное обеспечение входит модуль, позволяющий дописывать маленькие программки. Если дополнить стандартную программу расчета перехвата астероидов изобретенным мною модулем, а потом запустить её в пошаговом режиме с маленьким временным шагом, то получится неплохая игра - симулятор космических боев. Есть у меня ещё пара программок, которые я помню наизусть и которые здорово помогают скрасить одиночество. У них только один недостаток - их приходится стирать перед прибытием на базу и набирать по новой в начале каждого полёта.
   Но пока я не хочу играть, и остается только гордиться собой и напевать песенку:
   - Мы-ы... стремительная сила...
  
   Глава 2. "Туса Счастливая".
   11.03.3006
   Тороидальный зал бара станции встретил меня рёвом доброй дюжины здоровых глоток:
   - Ха! Смотрите, что намыло приливом!
   - Никак двести пятьдесят седьмой вернулся?
   - Привез нам кусок астероида, охотник?
   - Замолчите, животные, - вступается за меня Алекс, мой давний знакомый, ещё по Академии, - не видите, человека растрясло при посадке на воздушных ямах, надо налить.
   Речь Алекса тонет в довольном ржании. Моя рота, мои товарищи. Я люблю их, хотя по сути своей они наполовину воплощенный хаос. Воздушных ям в космосе, понятное дело, нет. Но по традиции пилотов учат сначала на самолётах, и большей доле шуточек мы обязаны авиационной традиции. За грубыми шутками скрывается облегчение от того, что я вернулся.
   За последние два года несколько пилотов не вернулось. Один запаниковал, неправильно ввёл курс, сжег лишнее топливо на маневрах и прошел мимо базы. Потом пять месяцев слал прощальные письма. Стоимость спасательной экспедиции "превысила разумные значения". О двух других просто ничего не известно. Опасность слишком далеко отклониться от базы и просвистеть мимо неё с космической скоростью постоянно висит над нами. Слишком большие скорости, слишком большие расстояния. Тех, кто пройдет мимо, иногда нет даже смысла спасать, стоимость спасательной экспедиции тысячекратно превышает суммарную стоимость человека и корабля. На этот счёт даже существует бюрократический штамп: "стоимость спасательной экспедиции превышает разумные значения". Правда, корабли иногда возвращаются, через несколько лет, с мумией внутри. Их переделывают в автоматы. Никто из лётчиков в корабль - убийцу не сядет. По этой же причине мы и летаем в одиночку, хотя это очень страшно. Если начнутся проблемы, одному легче продержаться с ограниченными бортовыми запасами.
   Я прохожу по кольцу, оказываясь почти вверх ногами по отношению к тому месту, где вошел. Гравитация на станции поддерживается очень просто, она вращается вокруг своей оси. Нас прижимает к полу центробежная сила. Из космоса база выглядит как восемь цилиндров, соединенных между собой кольцами и радиальными спицами. Там, на оси, находятся причальные стойки и ангары с кораблями. Там невесомость. Тут, в кольце и в цилиндрах, почти земная сила тяжести. Расплачиваться за это приходится легким головокружением при взгляде на звёзды за иллюминаторами. Космос за окнами вращается довольно быстро. Бар какой-то умник сконструировал как тор с иллюминаторами, он находится в одном из колец. Как будто у ребят, которые приняли по стаканчику, и так всё в глазах не плывет. В жилых каютах, которые находятся в цилиндрах, иллюминаторов нет. Там на переборках висят мониторы, транслирующие вид на космос с неподвижной камеры на оси станции.
   - Ну вот, опять напились так, что весь космос кружится, - говорю я и показываю на окна. Шутка старая, как сама станция, но воспринимается с неизменным восторгом. Мне освобождают место рядом с Алексом. Я плюхаюсь на стул, блаженно чувствуя, как понемногу отступает напряженность.
   В этот раз я чуть не запаниковал. К исходу пятых суток обратного полета мне упорно казалось, что я неправильно ввёл курс и пролечу мимо станции. Я несколько раз перепроверил расчеты, и, как всегда в таких случаях, оказалось, что первые перерасчеты показали ошибку, а последующие совпали. Я читал, что похожий эффект наблюдался ещё у первых летчиков, попавших в слепой полет. Начинает казаться, что самолет кренится, и только полное доверие к приборам может спасти в этой ситуации. Я доверился приборам и расчётам, но чего мне это стоило... Когда станция вдруг вынырнула из ниоткуда, это было похоже на чудо. Погрузившись в свои размышления, я чуть не прослушал то, что говорит мне Алекс. Алекс, громко хихикая, показывает на экран телевизора:
   - Ещё один из дипломатов ухитрился погибнуть при переговорах с инопланетниками. Не хочешь пойти в космические дипломаты?
   - Что на этот раз? Подавился их устрицей? - Гибель земных дипломатов при переговорах из трагедий, каковыми они были первое время, превратились в печальный анекдот. До тех пор, пока делом занимались профи из косморазведки, всё шло неплохо. Но заключать договора земное правительство посылало почему-то земных дипломатов, не доверяя такого дела военным, к которым относилась и косморазведка. Попавшие в чужую обстановку дипломаты ухитрялись погибать от самых неожиданных причин.
   - Нет, проще. Пожал руку их представителю. Оказалось, что они для нас ядовиты.
   - А что косморазведчики? Не успели предупредить?
   - А они и не интересовались. Они с ними только в скафандрах контачили. Ты вовремя вернулся. Завтра нам пришлют новую порцию дам ГМС. Батяня уже две лекции прочитал на общих построениях о последствиях превышения ГМС, - вываливает Алекс главную новость и смотрит на мою реакцию. Я его разочаровываю, не смеюсь и не прыгаю от восторга.
   По телевизору начинаются новости, и я утыкаюсь в экран. Первым сюжетом и вправду показывают гибель дипломата. Дипломат - землянин после подписания всех договоренностей неожиданно принялся трясти руку инопланетнику, похожему на ящера, а затем упал на руки пытавшемуся помешать этой акции здоровенному офицеру в скафандре косморазведки. Ящер, совсем голый, украшенный только какой-то соломой с цветами, печально, как казалось, смотрел на это событие. Похоже, его только вытащили из болота, где он и его раса жили и не подозревали не то что о космических, но и о кораблях вообще.
   Симпатичная девушка - диктор после показа сюжета зачирикала о том, что земное правительство в связи с "участившимися случаями гибели гражданского персонала", который двигается по Вселенной вслед за косморазведкой, а также для "предотвращения других негативных последствий от встреч различных цивилизаций" совместно с правительствами других планет решило организовать космическую полицию. База космопола будет организована на дальней безжизненной планете, которая, однако, имеет атмосферу... Далее пошли кадры планеты и рассказ о том, как чудно будет курсантам осваивать знания друг о друге на этой базе.
   - Не хотел бы я попасть в космопол, - прокомментировал Алекс, - если тебя не слопают, то сдохнешь от ихнего яда.
   Телепорт изобрели уже давным-давно, но его применение было ограничено необходимостью создавать огромные вакуумные камеры и тратить огромные количества энергии. Кроме того, вакуум в камере должен быть почти абсолютным. Попытка послать любое тело в место, где была хоть какая-то материя, приводила к аннигиляции попавших друг на друга атомных ядер. Очень долго у разрушенной метеоритом земной цивилизации не было ресурсов для экспериментов в этой области. Они появились совсем недавно, и тогда были созданы автоматические корабли - прыгуны. У этих кораблей память и программы управления распределены и находятся в каждом элементе конструкции. Такой корабль, кроме двигателей, несет на борту множество ремонтных роботов и вакуумную камеру ноль - транспортировки. Достаточно телепортировать такой корабль в соседнюю звездную систему, и вы получаете канал для почти мгновенного перемещения.
   Четыре из пяти таких кораблей гибли, не в силах восстановиться от повреждений, причиненных "грязным" вакуумом места назначения. Но кому жалко автоматы? На уцелевшие корабли через телепорт проникали люди, доставлялись топливо и материалы, по частям передавались детали для жилой базы и исследовательского корабля косморазведки. Так ещё одна звёздная система оказывалась готова для освоения землянами.
   За очень короткий срок человечество исследовало огромное количество звёздных систем. Оказалось, что космос густо заселен. Самая разнообразная и неожиданная разумная жизнь встречалась в каждой десятой системе. И, по непонятным причинам, находилась на уровне развития ниже, чем земная. На некоторых планетах полудикие племена хранили смутные воспоминания о великих "войнах с небом", бушевавших в прошлом. Некоторые цивилизации помнили, как когда-то "поднимались на небеса". Было обнаружено несколько планет, где жили представители разумной жизни из соседних систем, которые не помнили, как они туда попали.
   Вместе со списком открытых планет стал расти и список потерь. Кого-то убили на обитаемых планетах, кто-то погиб от агрессивных бактерий новых миров. Многие просто исчезли без следа. Профессия косморазведчика стала настолько опасной, что возникла проблема с набором кадров. Романтика дальнего космоса не могла пересилить того факта, что домой возвращался только один из десяти.
   Тому, кто попадет на базу космопола, придется быть очень, очень осторожным.
   От дальнего космоса мои мысли перешли к запланированному на завтра прибытию очередной группы девчонок ГМС. Согласно конституции Земного Содружества, каждый человек имеет право на Гарантированный Минимум Счастья (ГМС). Понятие ГМС возникло после катастрофы с метеоритом, когда у разрушенной цивилизации не было лишних сил, которые можно было бы тратить на проблемы социального неравенства или добывания роскоши. Тогда сохранение технологий, да и само выживание человечества были под большим вопросом. Вот тогда-то и было создано Земное Содружество - сообщество государств, согласившихся на единое управление и минимальный уровень потребления ради мобилизации всех сил для целей выживания. Тогда было введено понятие ГМС - набор предметов и услуг, обеспечивающий минимально допустимое счастье. Он разный для разных стран и разных климатических поясов: на севере, например, дают побольше дров, а на экваторе - вентиляторы. Но в среднем он вне зависимости от социального положения примерно одинаков: одному человеку полагается жилье в восемь квадратных метров, стандартный набор еды, набор одежды, спиртное или легкие наркотики раз в неделю, кино два раза в неделю, для жителей города личный транспортер. Жители деревни имеют право воспользоваться транспортером только два раза в неделю. Для мужчины в ГМС входит также право на женщину шесть раз в месяц и право на содержание домашнего животного не более 12 лет суммарно за всю жизнь. Ещё ГМС гарантирует 300 кг дров на похороны кремацией и 3 венка.
   Женщины имеют право заниматься сексом сколько угодно, но они им почему-то не пользуются. По этой причине земное правительство, для того, чтобы обеспечить мужчинам приятную жизнь, находит любительниц этого дела, которых учат в специальных школах. Набор ГМС для этих профи втрое больше обычного. Ради увеличенного количества вещей и украшений в ГМС - девчонки подаются даже те, кто это дело не очень любит. Строго говоря, все женщины у нас могут считаться ГМС - дамами, поскольку они получают все остальные блага только после того, как предъявят раз в месяц два полученных от мужчин талона ГМС на женщину. Но большинство женщин почему-то предпочитает выменивать их у профессионалок, и это, наверное, к лучшему. Те из наших ребят, кто общался с непрофессионалками, говорят, что дело того не стоит, очень скучно, а некоторые вообще плачут. Никакого удовольствия, а профи и танцуют, и поют. Я с простыми женщинами не общался, нас сразу после выпуска из училища запёрли сюда, на базу, а на базу и в училище попадают только профи.
   Со времён Катастрофы социальная жизнь земной цивилизации состоит из борьбы с теми, кто пытается разными путями получить больше, чем ГМС, и восхваления тех, кто им довольствуется и честно делает своё дело. Пропаганда восхваляет наше общество как самое беспроблемное и справедливое за всю историю Земли. Официальная пропаганда восхваляет нынешние порядки как самые здоровые, лишенные всех нездоровых собственнических начал. В качестве доказательств приводят успехи в освоении космоса и политическую стабильность в течении многих сотен лет. Быть может, это и так, но я не смог вынести вида того, во что превратились мои друзья детства. Лишенные проблем с жильем, с поиском сексуального партнера, с заботой о детях, они равнодушно отрабатывают на заводах свои шесть часов в день, собирают спиртное за весь месяц и напиваются компанией до потери сознания. Воспоминаниями об этом дне они живут следующий месяц.
   Детей воспитывает государство в специальных элеваторах. Мне повезло, у меня была мама. Она специально устроилась работать в элеватор воспитателем. Она со мной играла и рассказывала сказки. Остальные забывают о своих детях, выходя за порог элеватора. Максимум, на что распространяется их фантазия, это на открытие нового способа гнать спиртное из карамелек, пластика или опилок. Вокруг этой темы вертятся все их разговоры лет, наверно, с четырнадцати. Возможно, именно поэтому я приложил так много усилий, чтобы уйти в космос от всего этого ничтожащего ничто. Тут я, по крайней мере, занимаюсь сколько-нибудь полезным делом, защищаю свою планету.
   Доставка грузов с Земли, что телепортом, что ракетами, стоит дикого количества энергии. Поэтому материалы, воздух и воду мы получаем с Луны. Людей на базу, как правило, присылают телепортом. Люди, в отличие от микроэлектроники и точной механики, сами могут залечить внутренние повреждения, которые неизбежно возникают от микровзрывов при нуль - транспортировке. Даже в самом чистом вакууме, который только способны создать люди, остаются молекулы газов или материала камеры.
   Так как доставка людей стоит очень дорого, наш ГМС снижен по части женщин до одной за три месяца, но зато увеличен по части спиртного до невообразимых величин. Завтра подходит очередь моей роты на женщин.
   Почему-то каждый прилет этих восторженных девчонок навевает на меня непроходимую тоску. Меня всё больше охватывает ощущение, что меня откармливают, как свинку на убой, вне зависимости от желания последней. Мои товарищи меня не понимают.
  
   Глава 3. Елена.
   12.03.3006
   Отсек телепорта был полон. Почти всё население базы собралось, чтобы посмотреть на то, как техники и медицинская команда будут вытаскивать из шлюза телепорта цилиндры с девчонками внутри. Телепортирование людей традиционно производится в обнаженном виде, сразу видно, где повреждения. Появление каждой красавицы встречалось дружным рёвом и аплодисментами. Из двух десятков только одна получила такие повреждения, что не смогла встать сама. Один взвод из третьей роты останется на сухом пайке из видеофильмов до следующего месяца.
   13.03.3006
   Сегодня в бар пускают только тех, кто имеет право на женщину. На утреннем построении, сразу после обычных объявлений о наложении взысканий за превышение ГМС в области выпивки, командующий базой объявил, что все дамы перенесли переброску нормально и готовы приступить к исполнению обязанностей. Та, которая не смогла встать, оказывается, просто переволновалась. Сегодня у первой и третьей рот праздник.
   Комбазы у нас бравый и прыгучий, как теннисный шарик. Нас он понимает и дело знает. Даже самые последние лентяи и дебоширы его уважают и даже в подпитии ничего плохого о нем не скажут. Если бы не его страсть к произнесению перед строем долгих монологов о вреде превышения норм ГМС, он был бы образцом командующего. Хотя выглядит он урод уродом - невысокий, толстенький и лысоватый.
  
   Я подумывал не ходить в бар, но потом любопытство пересилило. Захотелось посмотреть красивых девчонок, да и вероятность того, что меня выберут в первый день, невелика. За десять дней, которые они проведут тут, каждая из них должна обслужить десятерых. Вероятность один к десяти.
   Для того, чтобы обеспечить мужчинам минимальное счастье, правительство вынуждено содержать ГМС - дам. Их обучают в специальных школах с подросткового возраста. Многие из них хорошо играют и поют, а хорошо танцуют все. Ещё их учат массажу и психологии ... так говорят. Нам, самым лучшим из лучших, надежде планеты, присылают самых лучших выпускниц этих школ. Не знаю уж, какой психологии их там учат, но тут они только хлопают глазами и хихикают. Некоторые намертво замолкают, но такие встречаются редко.
   Когда я зашел в бар, веселье только начиналось, но температура уже была близка к точке кипения. Три девицы на эстраде как раз заканчивали танцевальный номер. Завершив номер, они прыгнули в толпу у эстрады и тут же были унесены поймавшими их счастливцами под общий одобрительный гул. Место танцовщиц заняла певица, которая хорошо поставленным голосом завела одну из моих любимых песен. Атмосфера общего веселья постепенно заполняла меня. Вечер обещал стать приятным. Теперь моя главная задача - это занять место в каком-нибудь укромном уголочке, так, чтобы я мог видеть эстраду, а меня не мог видеть никто.
   Я сидел боком к проходу и наслаждался праздником. Мимо меня проходили сложившиеся парочки и спешащие к эстраде товарищи. Внезапно что-то меня толкнуло посмотреть назад. Лучше бы я не смотрел! По проходу как раз шла одна из девчонок ГМС, единственная, которая мне понравилась из этой партии. И кто их только учит ходить такой вихляющей походкой! Наткнувшись на мой взгляд, она отработала поворот и взяла курс на меня. Надо срочно отвернуться и сделать вид, что я увлечён стаканом. Слишком часто эти встречи заканчивались слишком большими разочарованиями. "Котик... хи-хи-хи... котик... -хи-хи-хи", - как вспомнишь, так дурно делается.
   Не вышло. Она подошла, навалилась грудью на мое плечо, присаживаясь на соседний стул, и промурлыкала:
   - Покажешь мне корабль, морячок?
   - Как тебя зовут, милашка?
   - Елена, - она произнесла это не как "Элен", что характерно для всеобщего и английского, а как "Елена". Из короткого разговора выяснилось, что она была из Европы, точнее, из того маленького осколка, который остался от Европы после Катастрофы.
   Придётся идти. Если я не пойду, то войду в легенды, и насмешками меня загонят ниже коврового покрытия.
   Мы вышли из бара, полуобнявшись. Меня провожали завистливые взгляды. Я показал ей те традиционные места, куда обычно водят начальство и девчонок, - реакторный отсек, обзорную камеру на оси базы, причальные ангары перехватчиков. В обзорной камере она, в отличие от остальных девчонок, не задала вопроса о том, как это делают в невесомости, а посмотрела на звёзды и сказала: "Ух ты, какие они красивые!". Должен признаться, что этим она заработала пару очков в моих глазах. Блестящие трубы реакторного отсека она нашла великолепными, а невесомость эротичной.
   После обзорной экскурсии я завел её в редко посещаемый коридор около реакторного отсека.
   - Малышка, - сказал я ей, - в это место редко кто заходит, нам надо...
   Она тут же забралась на выступающий из стены кожух трубы, подняла и расставила ноги, на которых обнаружилось отсутствие нижнего белья, протянула ко мне руки, немного приоткрыла рот и запрокинула голову. Я против воли выдержал некоторую паузу, которую потратил на то, чтобы запечатлеть в памяти все детали этой картины, и договорил:
   - ...поговорить.
   Почему-то мне представилось, как их всех поутру строят на зарядку, точь-в-точь, как нас сержант, и командуют: "А теперь приняли позу номер пять... поза номер три стано-овись!".
   - Пойми, я не животное, которому главное просто вставить. Прости меня, но вы, девушки, такие красивые, я не могу не восхищаться вашими внешними формами, но для сближения надо иметь что-то общее, чтобы можно было восхищаться не только телом, но и чем-то, что ты можешь ... кем ты есть..., - я понял, что запутался в словах и не могу сформулировать казавшееся таким ясным понятие. - Ты можешь больше не работать сегодня. Вот тебе мой ГМС-талон для отчёта. - Эти слова я проговорил, глядя в стену, а когда повернулся, то обнаружил, что Елена сидит на полу, закрыв лицо руками, и плачет.
   - Мне говорили, что летчики избалованы женским вниманием, - послышалось сквозь рыдания, - что с ними тяжело, что они вечно хотят чего-то особенного... а у меня всегда были пятерки по обольщению... а-а... мне говорили, что наша работа тяжелая, а я так хотела быть честной работницей... передовицей... а тут такая неудача в первый же раз... а-а... - дальнейшее было невозможно разобрать сквозь рыдания.
   Ну вот, и концерт пропустил, и женскую истерику надо успокаивать!
   - Малышка, не плачь, я просто хотел облегчить тебе жизнь.
   - Я что, совсем не привлекательная?
   - Нет, ты очень красивая, и ты единственная понравилась мне в зале прилета, но...
   Слёзы у неё сразу высохли. Всегда поражался способности женщин молниеносно переходить от печали к радости. Мне, чтобы рассердиться или простить кого-то, надо очень много времени.
   - Правда?
   - Правда. Правда, но я так не могу. Мне нужно познакомиться, поухаживать, найти какие-нибудь общие интересы...
   - А какие могут быть общие интересы между мужчиной и женщиной? - чистосердечно удивилась она.
   - Ну не знаю, но что-то такое, что может радовать обоих на протяжении долгого времени, и даже без секса.
   - А разве такое бывает? - опять удивилась она.
   - Наверно, бывает. Думаю, человек - нечто большее, чем только еда и секс.
   В следующую секунду у неё начало меняться лицо. Произошло маленькое чудо. С её лица сползла глумливая гримаса пресыщенной секс - бомбы, нечто такое в духе "всё я знаю, всё видела, ничем вы меня не удивите, милые, несчастные дурачки". Под напускной гримасой обнаружилась очень милая девчонка, одна из тех, которые всегда стопроцентно сводили меня с ума.
   - А ты не врёшь? - как-то по-детски доверчиво спросила она.
   Я с некоторым огорчением подумал, что теперь, когда она перестала быть просто одной из ГМС-девчонок, и стала так похожа на нормального человека, я точно не смогу попользовать её. Противоречивое существо человек. Ведь не хотел же, а всё равно досада берет.
   - Нет. Можешь взять мой талон и отдыхать сегодня, или найти другого парня.
   - Заладил ты про свой талон! Нетушки! Ты самый странный парень из всех, которых я встречала. Я забираю тебя на весь сегодняшний вечер. Мне всегда говорили, что мужикам нужно от красивых девчонок только одного. Да и мой опыт говорил мне о том же. Только позавчера я плакала оттого, что казалось, будто жизнь кончена, а тут в первый же день встречаю человека, который говорит мне о том же, что я чувствовала сама. Оказывается, мужчина тоже может быть человеком.
   - Ну, спасибо.
   - Пойдем, поболтаем где-нибудь?
   Самым подходящим местом оказался бар. Шумно, людно и нас никто не слышит. Я рассказал ей несколько анекдотов из жизни лётчиков. Елена безмерно удивила меня, когда выяснилось, что она пошла в гейши не из любви к сексу и не из-за повышенного ГМС, а потому, что считала, что так можно принести людям больше радости. Я встречал много разных гейш. Одни из них выбрали эту профессию потому, что любили веселые компании, другие потому, что гейшам можно заводить шторы с ламбрекенами в жилом блоке, а не только жалюзи, или потому, что жилой блок им полагается в двадцать квадратных метров, или потому, что в стандартный набор еды у них входят не только яблоки с морковкой, но и ананасы с бананами. Но такой подход я видел впервые... Мое удивление почему-то очень рассердило её.
   - Да, - подтвердила она, забавно поджимая губки, - я думаю, что так смогу принести людям больше счастья и радости, чем стоя у станка. И вообще, кое-кто сейчас говорил, что пошел в космофлот для того, чтобы защищать Землю. Обычно парни идут в космофлот потому, что там больше выпивки и пенсия в сорок лет. Так что нечего смеяться! Знаешь, сколько книг я изучила, чтобы узнать все способы удовлетворения мужчины? Могу рассказать.
   - Расскажи.
   Она знала об этом всё, правда, теоретически. Я и не подозревал, что в этом деле может быть такая древняя, глубокая и разработанная теория. Оказалось, что эта профессия требует, кроме всего прочего, ещё и тщательного самоконтроля. Мое уважение к Елене выросло до огромной величины. Я впервые в жизни видел такого энтузиаста своего дела. Становилось понятно, почему она так бурно отреагировала на мой отказ.
   Бар закрылся, и мы переместились в одну из гостевых кают. Сколько мы ни искали общих тем, так мы их и не нашли. Она любила украшать дом. Я после авиационного воспитания считал, что всё, что не приносит явной пользы на борту, только повышает взлётный вес и уменьшает дальность полёта. Елена была невероятно мила и забавна в своей искренности и открытости. Было такое ощущение, будто мы с ней давно знали друг друга, будто мы переговорили тысячи часов и теперь можем понимать друг друга даже без слов. И когда она как-то случайно оказалась в моих объятиях, то оказалось, что именно там ей самое и место.
   Она действительно оказалась мастером своего дела. Ближе к утру я выкинул белый флаг и запросил пощады.
   - Но я вижу, что твое тело ещё хочет, - обиженно сказала Елена.
   - Это всё твой хитрый массаж. Мое тело давно за гранью выносливости.
   Она тут же извлекла на свет блокнотик и попросила сделать в нем оттиск моего номерного жетона. У них с девчонками, видите ли, спор, кто больше. И талон ГМС тоже присвоила. Проклятые профи. Впрочем, в тот момент я был готов отдать ей все свои талоны.
   Она удобно устроилась у меня на плече и сказала: "А ещё я знаю вот такой способ...". Какой именно способ она знает, она не смогла рассказать, потому что уснула.
  
   Я вошел в наш кубрик. Несмотря на раннее утро, с коек тут же свесились любопытствующие головы всего наличного личного состава в количестве пяти человек. Невысказанный вопрос "Ну как?" витал в воздухе. Традиция требовала подробного рассказа. О Елене думалось исключительно в восторженных тонах, и обсуждать её достоинства со всем кубриком совсем не хотелось.
   - Она прекрасна, - кратко отчитался я, - только немного испорчена идеей повышения производительности труда.
   Кубрик затребовал подробностей.
   - Забавное дело, - сказал я, - женщины мечтают совсем не о том, о чем мужчины. Мы с ней обсуждали то, какие могут быть общие интересы между мужчиной и женщиной, и не нашли ничего общего.
   - Точно, - поддержал меня Педро, вооруженец, - я тут как-то разговаривал с одной, так она сорок минут, я по часам засек, говорила о том, какие занавески будут у неё в доме, и не собиралась останавливаться.
   - Похоже, мужчины мечтают о том, что сделать, а женщины о том, как сделать, - двинул я "глубокую философскую мысль" для того, чтобы отвести разговор от Елены. Разговор тут же свернул на третью любимую тему - женщины и их поведение. Остальными в первой четверке числились авиация, компьютерные игры и выпивка.
   Смутно различая голоса товарищей, я провалился в сон.
  
   Глава 4. Комбазы.
   14.03.3006
   Проснулся я от сильного запаха дури из вентиляции. Нет, я не против, если парни решили расслабиться, но зачем же это делать в вентиляторной? Из-за нескольких придурков кашляет весь отсек. За последние недели эти случаи участились, и мы давно завязали узелок поквитаться с неизвестными курильщиками. У нас и специальное оборудование на данный случай было припасено. Из насельников моего бокса никого не было, и я понял, что действовать придется в одиночку.
   Отвинтить заранее ослабленную вентиляционную решетку было делом нескольких секунд. Я отодвинул клапан аварийной герметизации и полез по вентиляционной шахте. В соседних боксах никого не наблюдалось, и я преспокойно долез до вентиляторной. Запах дыма стал сильнее. Отодвинув фильтры вентиляторной, для снятия которых нам пришлось пару недель назад провести целую операцию, я взвел светошумовую гранту и метнул её в вентиляторную. Раздался взрыв, сопровождаемый женским визгом. Проклятие, я и не предполагал, что там женщина. Вслед за визгом послышались ругательства, произнесенные громовым мужским голосом. Такой голос мог принадлежать на базе только одному человеку. Командиру базы!
   Взвыли сирены тревоги разгерметизации. Переборщили мы немного с мощностью взрывчатки. Гранату делали наши оружейники; стащили немного ВВ из сигнально - осветительной ракеты от перехватчика. Говорил я им, что не надо взрывчатку из твердотопливного реактивного двигателя подкладывать, а они всё: "Маловато будет, маловато будет!"
   На этом месте мне по сценарию полагалась прокричать нечто обидное курильшикам, а затем разразиться громовым потусторонним смехом, но присутствие женщины и комбазы исключало такое развитие событий. Было слышно, как комбазы вызывает по коммуникатору дежурные патрули ремонтников и военной полиции "для ликвидации последствий взрыва и прекращения беспорядков". Я проанализировал ситуацию. Ребята в ремонтных бригадах и военной полиции тренированные, бегают быстро. В ближайших боксах никого нет, так что вычислят меня в момент. В такой ситуации оставалось только вылезти и вежливо поздороваться, что я и сделал.
   В вентиляторной я обнаружил обнаженную Елену, она лежала на спине, закрывая глаза руками, и выла. Очевидно, она получила сильнейший световой удар по глазам. Комбазы, часто моргая глазами, лихорадочно одевался. В дверь раздался громкий стук. Быстро бегают эти ребята. Я открыл, а то ведь снесут дверь, не охнут.
   Глазам изумленных ремонтников и военной полиции предстала наша троица: я, одевающийся комбазы и воющая Елена.
   - Вы... будете наказаны за превышение нормы ГМС, употребление наркотиков и устройство беспорядков! - выпалил комбазы и вымелся в коридор. Публика в коридоре проводила его недоуменными взглядами. Первым допёр капитан из военной полиции.
   - Ребята, исчезните, - кратко посоветовал он своим. Те вняли и исчезли. Ремонтники поняли, откуда дует ветер, и последовали их примеру.
   Капитан вошел в вентиляторную и взял меня за застежку аварийно - спасательного комбинезона.
   - Слушай, лейтенант, комбазы - мужик хороший. Ему за превышение ГМС и за покушение на то, что предназначено для подчиненных, светит чистый дембель со свистком, а тебе - лишь три дня "губы". Ты по-хорошему скажи, что это ты всё затеял, и так будет лучше для всех. Врубаешься? - с этими словами капитан оставил мне в пользование мою застежку и освободил вентиляторную. Бедняга не знал, что летчикам нельзя курить дурь. Отстранение от полетов на два месяца и прости - прощай надежды на повышение.
   В этот момент очнулась Елена.
   - Ты? Что ты наделал! Это же Джек-пот! Никому из девчонок никогда не удавалось получить себе в блокнот жетон командира базы! Это же первое место в соревновании и легенда пожизненно! А я отработала по полной и ничего не получила! Ненавижу тебя! - Она схватила одежду и, как была, выскочила в коридор. В коридоре раздался рёв восхищения.
   Что мне оставалось делать в такой ситуации? Организовать ремонтников на восстановление всех клапанов и решеток. Этим я и занялся.
  
   Наша каюта превратилась в маленький штаб. Пришли многие мои товарищи по взводу. Мне сочувствовали. Общее мнение склонялось к тому, что комбазы, конечно, мерзавец, но его стоит спасти. В этот момент стало известно, что комбазы решил играть по-плохому. По его указанию прокурор допросил ремонтников и полицию, и те дали показания, что они застали в вентиляторной меня с женщиной, и что пахло взрывчаткой и дурью. Дело шло к трибуналу. За хищение взрывчатки и применение на станции грозила очень большая статья. И никто не станет разбираться, что граната было световая.
   - Притворись шлангом, вали всё на нас, - предложил Педро, - а мы скажем, что сделали гранату из обломков пластика от стаканов. Я правда такое умею.
   - Историю с девкой и дурью полностью бери на себя, даже ценой увольнения со флота. - мрачно посоветовал Стив, наш самый старший и самый неразговорчивый сосед. Он уже выслужил два срока и, по идее, давно уже должен был быть переведен на Землю, но его держали на базе как уникального специалиста по гироскопам, - Начальство на всё готово, чтобы не возвращаться на Землю к одинарному ГМС. Вы и представить себе не можете, какие тут дела творились. Комбазы один раз парню голову оторвал только за то, что тот его обругал с пьяных глаз.
   - Как оторвал?
   - Голыми руками. Тыкнул рукой в горло - и готово. Им запрещено пользовать то, что положено рядовому составу, в каютах их тайные камеры снимают, вот они по вентиляторным и бегают. Только они раньше исключительно дам с базы пользовали. У вас есть ключи от вентиляторной? Нет. А вы вспомните, сколько раз из вентиляторной дым шел?
   Тут он был прав. Ключи от вентиляторных были только у начальства и ремонтников. Для того, чтобы открутить фильтры в вентиляторной, нам пришлось вызывать ремонтников. Трое их отвлекали, а один откручивал.
   - Да ну, ты преувеличиваешь, - в такое коварство командира как-то не верилось.
   - Ничуть. Пойдешь ты в вылет, а у тебя система жизнеобеспечения и засбоит. Привезет твой перехватчик на базу хорошо сохранившуюся мумию. Комбазы такое устроить - раз плюнуть.
   Общее настроение было подавленным. В таком настроении мы кое-как пережили вечернее построение и пошли спать.
  
   Глава 5. Перехват.
   15.03.3006. 03 часа 26 мин.
   Из объятий сна меня выдернули колокола громкого боя. Боевая тревога. Главное в этом случае - не торопиться и действовать четко. Мы с Сержем, как и положено пилотам, спим напротив выхода. Над каждым из нас расположены четыре красных круга - для рук и для ног, а над головой - специальный упор. Я открыл рот и очень осторожно поставил голову на упор, а руки и ноги - в центра этих кругов. Знаем мы, что бывает, если поставишь их спросонья не очень точно. Теперь остаётся только получать удовольствие.
   Почувствовав касание всех пяти точек, автомат упаковки выхватил меня из койки и начал одевать. Автомат натянул на меня рубашку скафандра, надел штаны скафандра, вставил дыхательную маску с ларингофонами и припечатал сверху шлемом. При этом мои ноги и руки сгибались и разгибались, как у куклы, и отнюдь не по моей воле. Всё это происходило в процессе движения по коридору, от кают к ангарам. Наш коридор представляет из себя, по сути дела, конвейер по упаковке пилотов. Я видел, как автомат выхватывал пилотов из соседних боксов.
   Видать, произошло что-то серьёзное, если запустили упаковщик. Упаковщик до сих пор включали только на учениях, и каждый раз это сопровождалось переломами нескольких рук - ног. Обычно мы топаем к кораблям ножками.
   По ушам бьёт опрессовка.
   - Готов? - спрашивает меня Сандра, выпускающий офицер.
   Я, как и положено по уставу, хлопаю глазами. Так быстрее, чем отвечать "готов". Сандра нажимает на кнопочку, и в следующую секунду меня обнимают мягкие объятия скоростного шлюза, после чего автомат впечатывает мое упакованное тело в кабину родного 257-го. Корабль стартует, фонарь закрывается уже в космосе. Что поделать - каждая секунда промедления стоит десятков, а то и сотен километров цели. Пока я прихожу в себя, кабина понемногу заполняется воздухом. Через пару секунд уже можно снять шлем.
   Когда в глазах перестаёт темнеть от ускорения, приходит ориентировка. Крупная комета, вероятность столкновения с Землей 0,8, уточнение параметров движения через 1,5 часа, корректировка орбиты через 2 часа, вероятный перехват через трое суток. Автоматические корабли стартовали раньше нас, они могут развивать гораздо большее ускорение и уже не видны. Они, как и мы, расходятся веером. Мое место по диспозиции шестнадцатый справа. Можно сходить попить чаю.
   И чего такую панику подняли? Упаковщик запустили. С таким запасом времени могли бы спокойно и позавтракать на базе.
   15.03.3006. 05 часов 01 мин.
   Приходит сообщение о корректировке курса. Автоматический локатор, что болтается где-то между Землей и Марсом, сумел уточнить параметры траектории кометы. На комету выходят два автоматических корабля и двое моих соседей слева. Мне и моему третьему соседу слева приказано продолжать преследование. Остальным приказано возвращаться. Локаторы наших кораблей комету пока не видят.
   Следом приходит сообщение от Стива. Он гарантирует, что с моим кораблём всё нормально настолько, насколько это возможно для такого сложного набора дров. На глаза наворачиваются слёзы. Они всё-таки мировые мужики.
   15.03.3006. 11 часов 17 мин.
   Приходит сообщение от Елены: "Прости погорячилась нравишься возвращайся победой". Вот и пойми этих женщин - то "ненавижу", то "нравишься". А я уже мысленно простился с ней. Интересно, как она проникла в центр связи? По идее, это закрытое место. Впрочем, этим дамам общие законы не писаны. Помимо воли начинаю мечтать о том, как зайду к ней в гости на Земле. Жаль, что я не попадаю на комету. Если мои соседи попадут, то на них прольётся золотой дождь.
   17.03.3006. 16 часов 44мин.
   Один из автоматов выходит из игры. Неправильное наведение, погрешности в вычислении орбиты, неудачный алгоритм наведения, бла-бла-бла, его отзывают. А был бы на борту человек, он бы вовремя скорректировал курс. Вина на земном вычислительном центре - просто проспали момент, когда тупой автомат выбрал не ту стратегию наведения. Но благодаря ему мы будем наведены на цель более точно. Я по-прежнему не попадаю на цель, топлива на манёвры не хватит, но меня не отзывают. На что надеются? Завтра будет горячее дело. Вероятность столкновения кометы с Землёй оценивается уже в 0,95.
   18.03.3006. 04 часа 01 мин.
   Атака первого корабля, автоматического перехватчика, не принесла успеха. Первые две ракеты не дошли до цели. Должно быть, столкнулись с окружающими комету осколками. Третья дошла до ядра и взорвалась, но траектория кометы отклонилась недостаточно.
   Четвертая дошла до ядра ... и не взорвалась. Отказ техники.
   Теперь мы эту комету прекрасно видим на экранах локаторов. Земной ВЦ (вычислительный центр) уже может рассчитать место её падения с точностью до квартала города.
   18.03.3006. 12 часов 34 мин.
   Обитаемые перехватчики в зоне досягаемости. Я искренне желаю им успеха. Если они попадут, на Земле их именем, наверно, города назовут.
   Ракеты первого перехватчика доходят до цели. На моих окнах опять закрываются предохранительные щитки, опять выключается электроника. Термоядерный взрыв всё-таки. Вообще-то я безумно далеко от места событий. Но - положено. Изнываю от нетерпения, пока с Земли наконец не приходит команда на включение электроники. Что там произошло?
   В записи вижу, как первые три ракеты доходят до цели и отклоняют траекторию кометы на нужный угол. Есть! Победа! А потом приходит четвертая и всё портит. То ли она попала в жидкую фазу, которая увеличила силу взрыва, то ли сдетонировала боеголовка четвертой ракеты перехватчика, теперь уже никогда не узнать. Но проклятущая комета треснула, отпустила от себя небольшой кусок и почухала на всех парах прямо на самые населённые районы. Проклятие! Пока включалась электроника, пока уточнялись параметры орбит, второй перехватчик вышел из зоны обстрела. Вот лопух! Сначала стреляй, потом думай! Он ждал команды с Земли. Бедняга.
   Остался один я, да и тот вне зоны досягаемости. Я ещё раз посмотрел на наше расположение. Что-то мне это напоминает. Ага! Да это же копия той ситуации, которая вчера сложилась при отражении атаки чужих кораблей, когда я играл в игру - симулятор космических битв. В той, что я ношу в памяти, набираю в начале каждого вылета и стираю перед прибытием на базу. Мы уже близко к Земле. Я могу использовать гравитационные поля Земли и Луны. Это мой любимый фокус в игре при отражении атак чужих кораблей.
   Я лихорадочно пересаживаюсь ко второму навигационному компьютеру и ввожу наши данные. Перехват возможен! Луна в очень удачном положении. Если я сейчас приторможу, то пройду между ней и Землей и выйду прямо к комете. Правда, израсходую почти всё рабочее вещество. Время принятия решения - 25 минут. Пока я копировал данные и отправлял расчет на базу, прошло 8 минут. Пока они там думали, прошло ещё 10. Я плюнул и ввёл манёвр сам. Слишком много дурных неудач на сегодня. К тому же чем раньше я начну, тем больше запасов останется в баках.
   Корабль отработал разворот на 170 градусов. Поехали! Удар под спину, ускорение, на пять минут темнеет в глазах. Нюансы реактивной техники - выгоднее выбросить как можно больше массы сразу, а не постепенно. А ты, летчик, полюби, тесные объятия противоперегрузочного костюма. Корабль переходит на новую траекторию.
   Когда в глазах перестаёт темнеть и я становлюсь способен различать картинку на мониторе, на нём обнаруживается мой командир базы. Ого! Обычно с нами общаются только текстовыми сообщениями. Ради моей персоны запользовали, наверное, половину мощностей узла связи. Передать картинку на такое расстояние непросто.
   Полковник сияет, как начищенные по случаю увольнения пуговицы мундира.
   - Лейтенант Аскер, - начинает он таким напыщенным тоном, будто объявляет о решении правительство увеличить нам норму ГМС в два раза, - я не могу вам приказать, но если вы совершите то, что предлагаете, человечество вечно будет у вас в неоплатном долгу. Разрешение дано! Но вы можете и уйти. В этом случае объект будет атакован орбитальными лазерами и низковысотными станциями.
   Я посмотрел на часы. Прошло 30 минут. Ждал бы я их разрешения, уже пролетел бы мимо нужной точки. И вообще, о чём это он? Отвечаю по уставу:
   - Служу Земной Федерации! Маневр выполняется уже десять минут.
   Полковник торжественно отдает честь и выключается. Что это с ним? Что за торжественность? Авария у них там на станции, что ли, каким газом он надышался?
   Теперь вся эта лирика побоку. Знаем мы эти их орбитальные лазеры. Они даже на учениях попадают в цель не чаще, чем в 30 процентах случаев. Теперь главное - атака. С ВЦ ЦУПа (вычислительного центра управления полетами) приходят уточнённые данные по орбитам, моей, кометы и её осколка. Через 30 минут придётся корректировать траекторию. Но зато теперь я могу подойти к комете так близко, что можно будет рассмотреть трещины на отдельных камнях. Про трещины я, конечно, шучу. Около комет обычно летает огромное количество мелких камней, и, учитывая их относительную скорость несколько километров в секунду, сталкиваться с ними совсем не хочется. Я останусь на расстоянии нескольких тысяч километров, но, по космическим меркам, это стрельба в упор. Начну палить, как только выйду из-за Луны.
   Теперь можно заняться и возвращением домой. Начинаю рассчитывать пути возвращения. Так вот что имел в виду полковник! Я не смогу вернуться. До базы не дотяну. До других баз... тоже. Перейти на более низкую орбиту и затормозить не получится - не хватит рабочего вещества. Весёленькое дельце!
   Наш перехват космических объектов похож на попытки детей перехватить спортивный автомобиль, пользуясь трехколесными велосипедами. Скорости комет значительно превосходят те, которые можем развить мы. Поэтому мы и расходимся веером. Малейшая ошибка - и пролетаешь мимо. Нас спасают только очень точные и очень дальние радары.
   Сейчас мы атаковали комету с более высокой орбиты, чем Земля. Для того, чтобы встретится с кометой, нам пришлось затормозить, чтобы начать падать на Солнце, а затем ускориться, чтобы начать падать ещё быстрее. По сути дела, я до сих пор падал на Солнце, а теперь падаю на Землю. Если я не откорректирую орбиту, то вскоре врежусь в Землю. Если откорректирую, то пролечу мимо неё и понесусь к Солнцу. Для того чтобы остаться на уровне орбиты Земли, мне нужно очень сильно разогнаться. Энергии у меня хватает, атомный реактор будет работать ещё много месяцев. А вот рабочего тела, которое с помощью энергии реактора выбрасывается через дюзы и создаёт тягу, у меня очень мало. На моём корабле рабочим телом является вода. И она почти вся израсходована. Мой корабль сейчас похож на великана, подвешенного в невесомости. Он может крутиться и дрыгать руками - ногами, но сдвинуться с места не может.
   Мой корабль, наверное, спасут. Точнее, каркас корабля, лет через несколько. Уплотнения выгорят при подлете к Солнцу, через щели уйдет воздух. Мою обугленную мумию, может быть, выставят в музее космонавтики. Ещё в училище нас предупреждали, что запускать ради нашего спасения специальную ракету никто не будет. Слишком она дорогая, она стоит столько, сколько в среднем стоит вся жизнь 50 людей. Вы же не хотите, господа курсанты, чтобы жизнь такого количества людей была прожита напрасно?
   Что я делаю в этой жестянке? Почему я здесь, а не ловлю рыбу где-нибудь на берегу моря? Почему мне понадобилось забираться так далеко от дома?
   - Прекрати ныть, - сказал я сам себе, - будь ты рыбаком на берегу моря, эта комета упала бы тебе точно на голову. И ещё миллионам людей. Надо действовать.
   Навигация в космосе похожа на стрельбу в тире. Даже небольшое отклонение у стрелка приводит к большим отклонениям на цели. Я сейчас в положении стрелка, и до Земли ещё далеко. Должен быть хоть какой-то способ.
   Звякнул коммуникатор. Пришло сообщение. Я открыл послание. Ого! Похоже, в ВЦ ЦУПа перехватом кометы занимается не более четверти мощностей. Все остальные заняты тем, как спасти мою задницу. Ребята за полчаса наваляли несколько сотен страниц расчётов. Я начал просматривать расчёты. Множество вариантов действий. До некоторых из них я сам бы не додумался. Маневрирование с использованием гравитации Земли... Луны... Выход на дальние орбитальные станции с потерей корабля... Множество вариантов. И все они написаны как будто только для того, чтобы доказать мне, что спасение невозможно. Просчитали даже вариант торможения в атмосфере. На этот счет приложена справка: при входе в атмосферу мой корабль прогорит за 3 секунды. В самом лучшем варианте я выхожу к базе TS-98 с нужной скоростью и на нужном расстоянии через восемь месяцев. Это при том, что еды у меня только на три. Полтора месяца я бы поголодал. Но пять...
   Я ещё раз просмотрел расчеты и хмыкнул. Эти ребята там, в ВЦ, не зря едят свой хлеб, расчеты они сделали хорошо. Но они не знают устройства моего корабля, а я знаю. Есть один вариантик, при котором я выйду к низкоорбитальной станции лазерного оружия BA-18 всего через 10 дней. Придется только слить часть воды из защиты реактора.
   В голову закрадывается шальная мысль: интересно, стал бы я перехватывать комету, если бы знал, что не смогу вернуться? Наверное, стал бы, пять сотен лет петь про то, что "мимо нас просто так ты не пройдешь", а потом отойти в последний момент... после такого конфуза всё равно жизни не будет. Все будут смотреть на тебя, думать, что вот идет человек, который мог спасти миллионы людей, но не спас, и отводить глаза... Хотя не знаю, не знаю.
   Начинаю программировать манёвр спасения. Спасти корабль мне не удастся. В результате маневров он уйдет на такие орбиты, что добраться до него с разумными затратами можно будет года через два - три. За это время он превратится в мёртвое железо. Впрочем, это будет уже не моя проблема. Мой вариант - это резко ускориться, а затем перейти на спасательную капсулу и с её помощью выйти в зону досягаемости станции ВА-18 с нужной скоростью так, чтобы их спасательный корабль мог меня перехватить.
   18.03.3006. 15 часов 21 мин.
   Завожу данные для ракет. Программирую ракеты на сход с интервалом в минуту. Комета видна очень хорошо, вот только странная это какая-то комета. Обычно на таком расстоянии от Солнца кометы тают, и вокруг них хорошо видно газовое облако, иногда даже с Земли невооруженным глазом. А у этой никакого облака. Каменюка каменюкой, астероид какой-то. Но параметры орбиты как у кометы, скорость огромная.
   18.03.3006. 15 часов 29 мин.
   Закрываются защитные жалюзи. Звенит сигнал тревоги, он сделан на тот случай, чтобы тот, кто забудет про пуск ракет и пойдет пить чай, не пропустил событие. Интересно, какой идиот способен забыть такое событие, как пуск ракет?
   Легкий толчок. Первая ракета пошла. Вторая. Третья. Четвёртая. Минуты между сходом ракет кажутся вечностью. Теперь ожидание. Целый час ожидания.
   18.03.3006. 16 часов 30 мин.
   На локаторе наблюдаю, как ракеты идут к цели. Хорошо идут. И вдруг начинает происходить невозможное. Комета начинает отклоняться от курса. Не так, как отклонился бы корабль с реактивной тягой, а так, как будто появилась невидимая сила, которая начала отталкивать её от планеты.
   Мы маневрируем с помощью изменения скорости и центробежных сил. Скорость кометы остается неизменной, но траектория изменяется. Я вижу, как траектория кометы становится всё более пологой. Ещё немного, и она выйдет за пределы Земли. Такого не может быть, потому, что такого не может быть никогда. Или у меня врёт локатор.
   Электроника, предупреждающе пискнув, выключается. Защита от электромагнитного импульса. На иллюминаторах закрываются защитные щитки. Защита моих глаз. Отсветы взрыва видны даже сквозь щитки. Первый. Второй. Третий. Четвёртый! Все ракеты дошли.
   Включается электроника. Я подпрыгиваю в кресле, как на иголках, пока загружается компьютер. Приходит сообщение с Земли с записью событий.
   Первая ракета попала в какой-то камень на удалении от кометы и взорвалась. От её взрыва сдетонировала вторая. Тупорылые свинки! Обычно приходится очень сильно постараться, чтобы эти ракеты шли хоть немного рядом. Погрешности в гироскопах, нестационарное горение в камерах, и они расходятся на сотни километров, стоит их хоть немного отпустить от корабля. Сейчас же эти заразы пошли рядышком, как подружки под ручку, и погибли без какого-либо толка. Нет, сегодня явно не лучший день для человечества.
   Зато третья и четвертая попали точно в цель. Третья ракета расколола ядро на несколько частей. Больше половины из них получили дополнительное ускорение и со временем уйдут в космос. Четвертая попала в то облако, которое шло к Земле, и серьёзно покрошила оставшиеся части. Осталось совсем немного крупных камней, представляющих опасность. Ими займутся низковысотные станции. В кои-то веки и у них будет забава. Остальные осколки при входе в атмосферу похудеют так, что большой опасности представлять не будут. Победа! А ведь серьёзная была каменюка. Попади она в Землю вся целиком, цунами по всей планете и похолодание климата на тысчонку лет были бы гарантированы.
   Пора маневрировать, а не то врежусь в Землю.
   Опять зажигается монитор связи. Прямой вызов с "Тусы счастливой". Знали бы они, как мне сейчас не до них! На экране появляется полковник. В парадном мундире. За его спиной видны все старшие офицеры базы, тоже при параде. Это ещё что за цирк?
   - Лейтенант Волд Аскер! Я рад предоставленной мне чести сообщить Вам об указе президента Земной Федерации о награждении Вас орденом Горящего Сердца и Знаком Почета за самоотверженное поведение и успешный перехват кометы А-5337!
   В ответ на это положено отвечать: "Служу Земной Федерации!".
   - Служу Земной Федерации! - гаркаю я в лучших традициях пехотного сержанта, выпрямляюсь в пилотском кресле по сидке "смирно" и отдаю воинскую честь. Хотя лично я этот перехват успешным не считаю. Ради отдания чести мне приходится оторваться от подготовки манёвров.
   - Награды будут вывешены в парадном зале школы, где вы учились. Весь состав нашей базы и, я полагаю, весь состав космического Флота, гордятся вами и вашим героическим поступком. Память о нём... - начинает полковник одну из тех речей, от которых мне гарантированно становится дурно. Прерывать начальство нехорошо, но, если верить моему расчету, времени у меня совсем мало.
   - Простите, сэр, я выхожу в открытый космос.
   - Э-э, отставить, не уходите, какой космос, - ошарашено говорит полковник, - у нас по плану ещё связь с вашими родственниками, на базе многие хотели бы сказать вам слово, ещё у нас запланирована трансляция парада мальчиков - космоскаутов в вашу честь...
   Мне показалось, что я ослышался.
   - Кого? Каких мальчиков?
   - Отряда космоскаутов. Они победили в соревновании отрядов. Принято решение присвоить их отряду ваше имя... в качестве награды.
   Тут я понимаю, что меня неправильно поняли, и меня начинает разбирать смех.
   - Тогда уж лучше балет Гранд - Опера в обнаженном виде. Сэр! Я не собираюсь поканчивать самоубийством. И не собираюсь погибать вообще. Мне необходимо провести в космосе ряд работ. Простите, у меня нет ни секунды времени. Я пришлю вам файл с расчетами чуть позже. Конец связи.
   Я выскакиваю из-за пульта управления и втискиваюсь в шлюз. Маленькая 15-минутная экскурсия убедила меня в реальности моего замысла. Обычно реактор защищён со всех сторон. Мне будет достаточно, если будет защищено только мое направление. Это позволит слить из защиты реактора целую тонну воды. Мне больше не пригодятся направляющие для ракет, герметизация, теплоизоляция и целый ряд других устройств. Их массу можно будет использовать для увеличения тяги. Закон физики - тяга равна произведению массы на скорость отталкивания. Увеличив массу, увеличим и тягу.
   Я возвращаюсь на корабль, дожидаюсь коррекции орбиты и выключаю реактор. Следующие два часа я очень занят. Я режу все ненужные части корабля и складываю их в пустой водяной бак, специально отрезанный для этой цели. Туда же идут лишние запасы пищи и санузел со всеми его запасами. Всё это я привариваю к выдранной из машинного отсека мембране, а её саму прикрепляю к срезу сопла с помощью огромного мешка, сделанного из мягкой герметизации машинного отсека. В сопло я закладываю мешок с сотней литров воды. По моему разумению, когда начнёт работать реактор, вся эта вода испарится, и давление в сопле сильно повысится. Затем, когда давление станет достаточно большим, сорвёт зажимы, и вся эта масса начнёт ускорятся на полную длину мешка, пока его не сорвет. За счет отброшенной массы я получу дополнительное ускорение. А если и нет, то хоть корабль станет легче.
   Ещё один час я занят тем, что отдыхаю и пью воду, столько, сколько могу в себя втиснуть. В спасательной ракете запасы очень ограничены, и отдавать за просто так все запасы питьевой воды я не хочу. Когда я, подустав от этих героических деяний, возвращаюсь за пульт управления, меня ожидает сообщение с текстом "включите видеосвязь для получения трансляции". Я включаю видеосвязь и обнаруживаю женскую часть балета Гранд - Опера в совершенно обнаженном виде. Кто-то, невидимый для меня, подает им сигнал о начале связи, и они начинают сцену из балета "Покорение звёзд". Очень хорошо танцуют. Проклятие! Я же пошутил.
   Кося одним глазом на экран, отправляю файл с расчетами курса и включаю реактор. На экране опять появляется полковник.
   - Лейтенант, видите ли вы трансляцию? Нравится?
   - Да, сэр. Они очень красивые и прекрасно танцуют.
   - Эта трансляция только для вас. Нам для вас ничего не жалко. Балерины труппы с большим удовольствием согласились выполнить пожелание офицера, пожертвовавшего собой ради спасения планеты, - напыщенно говорит он. Ага, ничего им не жалко, кроме спасательной экспедиции. Я просто плачу от умиления.
   - Вам придётся несколько огорчить их, сэр. Если всё пойдет по плану, меня должен подобрать корабль со станции ВА-18. Подробности в файле. И передайте балету мое искреннее восхищение.
   - Я изучу сообщение, - торжественно сообщает полковник и исчезает с экрана.
   Ох, но до чего балерины хороши!
   Приходит подтверждение из ЦУПа. Меня будут ждать в расчетной точке.
   Через сорок минут сходят зажимы, и я получаю такой толчок в спину, что темнеет в глазах. Смотрю на акселерометр. Двадцать "g"! Очень неплохо. Вот только прирост скорости совсем небольшой, всего каких-то двадцать метров в секунду. И это из тех трёх километров в секунду, которые мне надо набрать! Но зато теперь корабль легче. Целый час я работаю двигателем, а затем перехожу в спасательную шлюпку и стартую. Прощай, мой верный 257-ой! Ты честно выполнил свою задачу и спас меня. Я грустно провожаю взглядом мой верный корабль, уходящий в космос минимум на два года. До этого времени все экспедиции к нему будут сопряжены со слишком большими энергозатратами. Впрочем, долго этой картиной мне любоваться не приходится. Спасательная шлюпка - она только так называется, на деле это та же боевая ракета, только слегка измененная внутри. Диаметр "жилого отсека" у неё аж целых 80 сантиметров при длине два метра, а иллюминатор маленький - маленький. Мой перехватчик быстро уходит из поля зрения, а компьютер ракеты считает нужным включить двигатели. А двигатели у нас от боевой ракеты, мощнейшие. И положение у меня самое нехорошее, ускорение голова - ноги самое тяжелое. Но теперь уже не повернуться. Мое сознание сползает куда-то к ногам.
   С некоторым запозданием вспоминаю, что не стёр со второго компьютера набранные игрушки. Через часик он перейдет в ждущий режим и запишет всё, что есть, на золоченый жесткий диск, который сохранится даже после пролета возле Солнца. Если полковник через два года всё ещё будет точить на меня зуб, мою задницу подадут ему на блюдечке. Надо будет поговорить с ребятами из отдела обеспечения навигационных компьютеров. Впрочем, вряд ли спасательная экспедиция будет направлена с нашей станции. Скорее всего, буксир уйдет с Луны, оттуда дешевле.
   Следующие пять суток я допиваю последний литр воды и слизываю конденсат с холодной стороны корпуса шлюпки. Когда через пять суток меня подбирает корабль с BA-18, я сплю и не желаю просыпаться. Я даже не сразу осознаю, что ради меня прислали не одноместный перехватчик, а полноценный транспорт с медицинской командой.
  
   Глава 6. Госпиталь.
   29.03.3006. 15 часов 22 мин.
   Я лежал на настоящих белых простынях, на настоящей кровати, а через настоящие открытые окна врывался вкуснейший, свежайший весенний ветерок. Для того, чтобы понять, насколько вкусен земной воздух, надо просидеть три года на орбитальной станции, на которой воздух поступает в жилые отсеки либо из баллонов, которые привозят из химического реактора на Луне, либо из устройств регенерации воздуха. Первые дни я приводил в ужас медперсонал тем, что всегда просил держать окна открытыми. "Там же холодно, целых 17 градусов, можно простудиться! А у нас кондиционер, автоматическое поддержание влажности и стерильности". Нужен мне их машинный воздух, когда можно открыть окно и наслаждаться запахом листвы, и дождя, тысячей других запахов, а не только запахом отдушки моющего порошка, как на станции. Я лежал и наслаждался и запахами, и тем, что занавески на окнах могут шевелиться от ветра, и тем, что пол под ногами не дрожит и не кружится (на станции пол от работы механизмов всегда немного вибрировал). Осложняло ситуацию только то, что я должен был написать письмо отряду космоскаутов, которому таки присвоили мое имя.
   Я уже добрых два часа пытался выстрадать это письмо, но дальше первых строчек приветствия дело не шло. Для воодушевления я уже два раза пересмотрел запись космоскаутского парада, но в голову лезли только Елена и прочие мысли, недостойные письма детям. Почему перехваченная комета вдруг стала отходить от Земли? Почему были запущены перехватчики только с нашей станции? Вполне могли поучаствовать и TS-11, и TS-13. Почему комета так странно выглядела - не как комета, а как астероид? Зачем запустили автоматический упаковщик, если мы потом всё равно двое суток парились в космосе на позициях ожидания? Пожалуй, этот перехват войдет в историю как образец самых неловких действий.
   Официальная пропаганда думает иначе. После того, как я поколол комету на части, за неё принялась низковысотная оборона. Ребята из низковысотной порезвились на славу. Обычно туда только двоечников посылают, считается, что если мы пропустим объект, то от них толку тоже не будет. На этот раз им достался настоящий подарок. Оставшиеся куски резали лазерами, долбали кинетическими ракетами, поджигали пучковым оружием, разве что только женскими скандалами извести не пробовали. Большинство крупных осколков покрошили на орбите, остальные сгорели в атмосфере. Только один крупный кусок добрался до Южной Америки и упал в океане. Население успели эвакуировать. Погибло человек двадцать, не больше. Почему-то это произвело на всех очень сильное впечатление, по телику уже неделя сплошная истерия на тему "какие мы молодцы и какой у нас ловкий космофлот".
   Оказывается, весь наш перехват с самого начала транслировали по телевизору на всю планету. Я смотрел всё это в записи. Первые выпуски выходили достаточно сдержанными, в духе обычных информационных выпусков. Потом кто-то из лоббистов космофлота в правительстве подсуетился и в качестве комментаторов наняли парней из тех, что обычно комментируют футбол и регби, в том числе и того, который дольше всех умеет кричать "го-ол!". Эти ребята оказались настоящими профи. Специальные выпуски с кричащей заставкой, под фанфары и с комментариями заставили бы поволноваться даже мертвеца. Даже я, глядя это всё в записи и зная конечный результат, поймал себя на том, что волнуюсь и завороженно слежу за развитием событий. На Земле тогда, говорят, вся работа встала, все сидели по барам и смотрели телик. Когда я пошел на перехват, за моё здоровье, по скромным подсчетам, был выпит миллиард тостов. Мне из космоса весь этот перехват казался намного более скучным делом.
   После того, как спасатель с ВА-18 выковырял меня из спасательной шлюпки, меня переправили телепортом на Землю. Врач их станции решил, что их медицинскому отсеку не под силу человек с истощением. Только благодаря ему я и наслаждаюсь теперь запахами и цветами. Цветы, кстати, продолжают прибывать. По местным новостям неосторожно передали, что в госпитале находится один из тех, кто участвовал в перехвате. Руководство госпиталя вынуждено было после этого увеличить охрану. Поскольку все остальные участники перехвата остались на орбите, все восторги населения обратились на меня.
   Я с трудом домучал описание того, как бойскаутский дух помогал мне совершать подвиги в прошлом, и уже готовился перейти к описанию того, как он мне будет помогать совершать подвиги в будущем. Никогда не любил писать сочинения по картинке, даже тогда, когда давали краткий план. А тут приходилось писать без картинки, из головы. Сплошное мучение.
   В этот момент случилось нечто, что дало мне честный повод отложить работу. В госпитале случилась суета, по коридорам забегал персонал. В мою палату внесли и установили коммуникатор, да не стандартный, а с 50-дюймовым экраном. Что-то происходило. Послышался шум небольшой толпы, и в палату вдруг вдвинулась плотная группа начальников в мундирах космофлота. За ними втекла свита, состоящая из руководства госпиталя, офицеров сопровождения, ординарцев и телерепортеров. В начальниках я после некоторого замешательства узнал всё высшее руководство косомфлота. Таких больших звезд на погонах и таких красных лиц я никогда не видел. Я не узнал их сразу потому, что на портретах они выглядели как нормальные люди, ну, может, чуть толще обычных, а тут передо мною стояли люди с такими широкими лицами и такими толстыми щеками, которые далеко выходили за пределы возможности человека.
   Рефлекторно я попытался принять стойку "смирно", прямо сидя в кровати, но эта попытка была остановлена кратким жестом командира космофлота.
   - Мы собрались здесь для того, чтобы от лица правительства и народов Земной Федерации поблагодарить лейтенанта Волда Б. Аскера за успешный перехват угрожавшего Земле небесного тела и готовность к самопожертвованию. В процессе перехвата лейтененат Волд Б. Аскер проявил ... - далее пошли стандартные хвалебные армейские оценки, которые я привычно пропустил мимо ушей, - и заслуживает поощрения. Честь поздравить лейтенанта Волда Б. Аскера и объявить о присвоенных наградах предоставляется генералу Воздушно - Космических Сил Земной Федерации, командиру базы 2S-12 Джи Би Джонсу, - ровным монотонным голосом отчеканил командир космофлота.
   Поощрения? При этом слове я прислушался. Поощрения - это хорошо. Побольше, пожалуйста.
   Зажегся экран коммуникатора. На экране появился полковник... нет, уже генерал, наш командующий базы, сияющий, как покрытые позолотой из нитрида титана трубы вентиляции, начищенные по случаю смотра.
   - Я рад сообщить, что за успешный перехват угрожавшего Земле небесного тела и готовность к самопожертвованию лейтенант Волд Б. Аскер представляется к следующим поощрениям. Лейтенанту Волду Б. Аскеру присваивается внеочередное звание капитана, а также он вне очереди и вне конкурса зачисляется в курсанты полицейско - дипломатической академии на Вентере. Желаю вам дальнейших успехов в деле освоения космоса и установлении порядка и справедливости во всём мире! - торжествующе заканчивает генерал и исчезает с экрана.
   Нет, ну как всё рассчитали, мерзавцы! Если я сейчас, перед телекамерами, откажусь от назначения, завтра по всему миру будут судачить, что "тот парень не пошел в дальний космос". Оглуши меня генерал дубиной из-за угла, эффект был бы слабее. Ну что тут скажешь?
   - Служу Земной Федерации! - гаркаю я то, что положено по уставу.
   С другой стороны, я всё равно тосковал в этих патрульных вылетах. А так хоть мир повидаю.
   - Мы с генералом одновременно пришли к выводу, что умелым и ответственным офицерам, таким, как Волд Б. Аскер, самое место в рядах космической полиции, устанавливающей покой и справедливость в Галактике. Желаю Вам успехов и счастья, - с этими словами адмирал, командир космофлота, резким движением схватил и пожал мою руку. Я не ожидал такой высокой чести и не успел напрячь руку, и моя рука безвольно упала на простыню сразу, как только он её отпустил. Ребята на станции, наверное, помирают с хохоту.
   - Благодарю вас, сэр, - еле нахожусь я с ответом.
   Адмирал кивает ординарцам, и вся толпа начинает выдвигаться в коридор. Среди начальников космофлота я заметил начальника отдела планирования, нашего непосредственного начальника.
   - Простите, сэр, могу я с вами поговорить... наедине?
   - Сколько угодно, - добродушно кивает адмирал. Но будь я проклят, если он не насторожился так, будто ожидает чего-то опасного. Чего это он?
   - Все оценивают перехват как успешный, а мне кажется, что мы действовали не очень. Корабли запустили слишком рано, из-за чего многие корабли не смогли дойти. Корабли запустили веером, из-за чего на цель вышло слишком мало кораблей. Вам так не кажется?
   Адмирал расслабился так, как будто ожидал услышать нечто другое, и покровительственно захмыкал.
   - Вы молоды, капитан, и хотите всего сразу. Да, при перехвате имели место некоторые недостатки, но будьте уверены, что все они будут изучены, а необходимые изменения и дополнения будут внесены в уставы. Мы оцениваем достигнутый результат как вполне приемлемый. Когда-нибудь вы поймете, что в бою не следует выяснять, кто что сделал правильно или неправильно, а надо решать, что можно сделать с наличными силами в данной ситуации, - начал адмирал вдруг цитировать учебник по стратегии боевых действий. Он ещё бы вспомнил о том, что надо всегда переносить боевые действия на территорию противника. С чего это его понесло?
   - Я вижу, что генерал Джонс не ошибся, рекомендовав вас в Академию Космопола, - только не называйте её так при других, ладно? Вы действительно честный юноша, достойный представлять Землю перед другими расами. Желаю вам успеха. Ещё вопросы?
   - Нет, сэр.
   Это я-то юноша? После четырех лет патрулирования я кажусь себе глубоким стариком.
   - Тогда у меня есть вопрос. Как вам удалось рассчитать траекторию перехвата в гравитационном поле Луны? У вас на борту не должно было быть соответствующего математического обеспечения.
   - Э - э... я увлекался программированием... в старших классах элеватора. Там мы любили создавать космические симуляторы. Потом ещё в училище нас подучили космической навигации. Когда пришлось, я запрограммировал навигатор.
   - За полчаса? - Бровь адмирала поползла вверх, демонстрируя такой же вопрос, как и утверждение сержанта "вас видели в городе, когда у вас не было увольнительной". А бровь у него широкая, мохнатая. Он что, перед зеркалом тренируется, только одну бровь поднимать? Должно быть, на его непосредственных подчиненных этот фокус с бровью наводит большой ужас. Но мы закаленные. Нас тоже сержант в училище спрашивал, где мы были с семи до одиннадцати.
   -Да, сэр, за полчаса, - ответил я с каменным лицом (в действительности мне понадобилось для программирования три часа, да ещё на отладку час).
   - М-м! Восхитительно! Старшие классы элеватора! Я так и думал, - сказал адмирал и покинул мою палату. На одеяле остались лежать новенькие капитанские погоны, а под одеялом бутылка коньяка, которую подложил мне один из адмиральских ординарцев. Что за дурацкая традиция думать так, будто военных ничего не интересует, кроме баб и выпивки? Присутствовавший при этом главврач сделал вид, что не заметил.
   Я посмотрел на погоны. Капитан! На "Тусе счастливой" мне бы трубить до капитана ещё лет десять.
  
   25.04.3006.
   Попытался получить увольнительную в город - не дали. Говорят, что у ворот дежурит группа дам, жаждущих получить себе на память мой талон ГМС, и что эта группа вполне способна разорвать меня на части, на сувениры. Я вроде как знаменитость.
   В холле госпиталя повесили огромную фотографию в рамочке, ту, где адмирал пожимает мне руку. Попросил снять - не сняли. На фотографии адмиралы, кстати сказать, имеют вполне человеческий вид, а у меня вид истощенного дистрофика. И вовсе моя кожа не серо-зелёная, как на этой фотографии! Должно быть, адмиралам головы фотомонтажом приставили, с портретов двадцатилетней давности, а меня раскрасили.
   Завтра телепортируют на Вентеру, в академию. Прощай, Елена! Так и не получится с тобой помириться по-настоящему.
   Но, с другой стороны, и никаких трибуналов. Тоже хорошо.
  
   Глава 7. Прибытие на Вентеру.
   26.04.3006. 14 часов 01 мин. по местному времени планеты Вентера-4.
   Говорят, что мозг человека наименее чувствительная к боли часть тела. Могу заявить вам со всей ответственностью: врут. По прибытии на Вентеру первым ощущением у меня было такое, как будто бомба в голове взорвалась. Грязный вакуум. Было очень больно. Меня списали в госпиталь на месяц, сразу из камеры перехода.
  
   Через два дня, когда прошла головная боль, я понял, что не выдержу ещё одного месяца бездействия, игр в карты и занятий на велотренажере. Я запросился на любую работу, и моя помощь была с благодарностью принята. Велели только не перегружаться и не делать резких движений.
   На станции жизнь кипела. Прибывали корабли с инопланетными курсантами и представителями, строились учебные помещения, собирались учебные корабли. Я даже не представлял, что так далеко от Земли можно нагнать так много народу. Несколько тысяч земных офицеров и техников, множество космопсихологов, переводчиков, косморазведчики, у которых тут, кроме всего прочего, база, и множество вспомогательного персонала. Это не считая инопланетных существ, которых тоже должно набраться несколько сотен. Дел в таком бедламе хватило бы на небольшую тысячу таких, как я.
   Громкоговорители, установленные во всех отсеках, постоянно рявкали с приказами кому-то явиться куда-то, взлетали шаттлы, связывающие базу с орбитальной станцией, техники на огромных транспортерах тащили грузы, грузовики везли руду из соседних гор на металлургический заводик. Всё это гремело, гудело и вибрировало, все куда-то торопились и ругались. Но громче всего, конечно, были взлетающие челноки. При их взлете вся база бросала свои дела и провожала их взглядами, да при таком грохоте и невозможно что-либо делать. Над Вентерой висит ещё и орбитальная станция, когда-нибудь мы будем отправляться в учебные полеты именно с неё. Если вы не видели взлет шаттла или ракеты, то могу подсказать, что свет от реактивных двигателей при этом виден за сотни километров, а рев стоит такой, что вся база трясется. Аэродром, с которого взлетают челноки, находится в нескольких километрах от базы.
   Меня приставили к пожилому мрачному капитану косморазведки, который организовывал участок регистрации. За всю дорогу от госпиталя до участка регистрации он не проронил ни слова, даже на мое официальное представление о "прибытии к новому месту службы" он ничего не сказал, только промычал нечто невразумительное.
   - Простите, не расскажите вкратце, что такое академия? Я не проходил официального приёма из-за госпиталя. И почему у всех из косморазведки такой мрачный вид? ... Сэр?
   По лейтенантской привычке я всё ещё считал капитана большим начальством. Впрочем, может, и не зря. В косморазведке даже у лейтенанта может оказаться знаний и опыта больше, чем у земного адмирала. Капитан слегка оттаял и даже попытался улыбнуться.
   - Вкратце? Полный бардак.
   - Армия - это всегда организованный хаос, - попытался пошутить я. Капитан даже не подумал улыбнуться.
   - Этот хаос всем бардакам бардак. Сюда со всего космоса натащили множество совершенно дикого народа. Наше руководство даже не представляет себе, насколько они дикие и насколько они отличаются от нас. А они ещё и хотят поселить их всех вместе. Тут сейчас такой сумасшедший дом начнётся... Впрочем, ты ещё нахлебаешься этого всего полной ложкой. Многие из них считают, что стукнуть по спине копытом - это очень смешная шутка. Пока с инопланетниками работают только косморазведчики, те, которые их открыли и которых они знают. Со временем все курсанты должны будут переселиться в помещения училища. А ведь они совсем дикие. Чуть что - и в драку.
   Мы вошли в необычайно просторное для базы помещение, да ещё и со стеклянными стенами. Удивительно, как его удалось построить. Давление внутри базы выше, чем снаружи.
   - Ну вот, осваивай, - ткнул пальцем в аппарат непонятного назначения мой наставник.
   - Это что? - я посмотрел на аппарат, состоящий из каких-то шкафов с электроникой и кучей телекамер.
   - Это коммуникатор - классификатор. По идее, он должен автоматически опознать стоящее перед тобой существо и заговорить с ним на его языке. Вот, видишь, тут телекамеры распознавания, тут микрофон, тут динамики, тут распознаватели запахов, тут источатели запахов, тут усы для общения...
   - Усы?
   - Некоторые из них передают информацию друг другу через усы. Муравьев видел? У них похожая система.
   - Мне их что, одевать на голову?
   - На голову? Зачем? Нет, пусть они просто стоят на столе. Те инопланетники, что на Вентере, обучены ими пользоваться, они их сами найдут. Но это потом. Сначала изучи их по классификатору... вот, загружай эту программу, и читай пока. Их тут несколько сотен, это займет тебя надолго. Тем более что тебе всё равно это придется делать. Тебе ещё жить с ними.
   - Мне с ними... что?
   - Жить. Вместе. Без скафандра.
   С этими словами капитан удалился, оставив меня переваривать полученную информацию. Я посмотрел на красноватые пески Вентеры. Приемный покой задумывался как большое помещение со стеклянными стенами, через которые должна была быть видна вся панорама местных красот. Но с красотами была проблема. За бортом дул сильный ветер и поднимал песок в воздух, да так, что не было видно горизонта. Я погрустил немного и принялся за работу.
   До обеда я успел прочитать только пару десятков описаний относительно человекообразных существ. Дело двигалось медленно, кроме описаний, я читал ещё и истории их открытия. Эти истории были полны как комических, так и трагических эпизодов, и не читать их было совершенно невозможно. Я дал себе слово прочитать для начала только краткие описания и отправился на обед.
   По причине малого размера у госпиталя не было своей столовой, и кормили пациентов в общей столовой. За столик ко мне уселись двое лейтенантов в АСК (аварийно - спасательный костюм, положен для ношения на базах с давлением большим, чем давление окружающей среды, - Прим. авт.) косморазведки. Я был в больничном халате, поверх которого, как и положено, был одет мягкий АСК, пока без знаков различия. Положенные мне скафандр и мундир курсанта ещё не выдали. Косморазведчики, приняв меня, по-видимому, за техника и не обращая на меня никакого внимания, принялись живо болтать о своих делах. Я начал прислушиваться, когда они стали делиться байками про последнюю экспедицию.
   - ... и вот начали они определять понятие "жить". А у этого вида разумных существ очень интересный жизненный цикл. Они за время своей жизни претерпевают несколько превращений. У них там часты долгие засухи, и сначала они рождаются из яйца и живут в воде в виде рыбы. Потом, во время засухи, они закапываются в песок и превращаются в четырехлапое земноводное, потом во время очередной засухи могут несколько лет пролежать в анабиозе, зарывшись в землю в пересохшем русле бывшей реки, а когда снова появляется вода, они превращаются в прямоходящее существо с руками. И всё это время сохраняют разум и память. Так вот, каждое такое превращение они воспринимают как смерть, и для каждого у них есть свое слово. А настоящей жизнью они считают то состояние, которое наступает после разрушения последнего тела. Они могли распространяться о его благах часами. Они считают, что при этом переходят в состояние полной ясности и прозрачности, понимаешь? И вот это состояние они и называют "жизнью". А всё, что до этого, это "до-жизнь".
   - А что наши?
   - Наши пытались разубедить, но те ни в какую. "Если, - говорят, - Создатель сделал мир таким, что при переходе из одного состояния в другое повышается мобильность и количество возможностей, то и после разрушения последнего тела должно произойти что-то хорошее". Мышление по аналогии. Не пробьёшь. Железная логика. Наши бились - бились, еле научились отличать их смерть от жизни. Разобрались только тогда, когда один из наших додумался спросить, как можно перейти в состояние вечной блаженной жизни. Местные задумались, а потом задумчиво так и говорят: "Ну, например, по голове сильно стукнуть". Великолепная фраза, правда? У нас она в этом выходе уже стала легендой. Неделю потеряли только на одном этом понятии.
   Косморазведчики захихикали, я тоже не удержался и хмыкнул. Соседи по столу соизволили обратить на меня внимание.
   - А ты откуда, дружище? Вроде как новенький?
   - Капитан Волд Аскер, воздушно - космической флот Земной Федерации. Честь имею. Буду здесь курсантом. Говорят, жить придется с вашими земноводными.
   Лейтенанты собрались подпрыгнуть, но я скомандовал "вольно, свои", и они расслабились.
   - Обалдеть, - сказал один из них, светловолосый, узколицый паренек, тот, что рассказывал про экспедицию, - про тебя по телеку неделю бубнили, а мы тебя не узнали. Для нас честь познакомиться с парнем, который спас Землю.
   Меня такая фраза покоробила, и я рассказал им про перехват и про то, как мы едва не осрамились. Потом мы стали знакомиться и обмениваться байками. По их словам выходило, что на базе только трое землян готовятся стать курсантами академии, и все эти трое из косморазведки. А это значит, что они все прошли космоскаутские отряды и училище косморазведки. А это, в свою очередь, означает, что они мастера как в рукопашном бою, так и в истории культур. В космоскауты берут только самых - самых и отчисляют немилосердно, а училище ещё строже. Вот только что я здесь делаю в такой, буквально сказать, звездной, компании?
   Через пару дней мрачный капитан решил научить меня общаться с коммуникатором. Задумывалось это устройство очень неплохо. Оно должно было автоматически определять тип стоящего перед ним существа по внешнему виду. Ещё оно должно было переводить речь, определять новые понятия и добавлять их в словарь. Мало того, оно должно было уметь общаться с помощью разных средств: и запахами, и звуковой речью, и через усы, и изображением жестов, и изменением цвета.
   - Кстати, знаешь, какими средствами общаемся мы, люди, по его классификации? Мы общаемся речью, танцами, касаниями, изменением цвета и изменением выражений лица.
   - Как это танцами и цветом?
   - Танцы - это когда мы меняем положение тела в зависимости от эмоций. Изменение цвета - это когда мы бледнеем при страхе или краснеем при гневе.
   Тут он меня удивил. Я и не осознавал, что люди меняют положение тела в зависимости от эмоций. Подумаешь, чего-то там машешь руками. Оказывается, всё имеет значение.
   - А касания?
   - Касания - это всякие рукопожатия, объятия, похлопывания и прочее. Неподготовленный инопланетник может воспринять это как агрессию. Некоторые из них общаются звуками, другие жестами. Некоторые меняют цвет тела или отдельных пятен на теле. Некоторые передают информацию через усы. У некоторых смысл сказанного может изменяться в зависимости от производимых при этом жестов или испускаемых запахов, причём на противоположный. Вы пришли на готовое, а мы столько людей потеряли, пока всё это выяснили. Он говорит "ты мне нравишься", но при этом испускает определённый запах. А ты попробуй, почувствуй этот запах, если ты в скафандре. А означает это в итоге "убью, если не уберёшься". А теперь смотри, как это всё работает. Вот этот блок телекамер и микрофонов наводи строго на объект.
   Капитан встал перед классификатором и чётко произнес по-английски: "Я общаюсь звуковыми волнами и жестами". "Я соединяю/ товарищ плавательный пузырь/ смысл в волнах и жестикулирую", - бодро вывел перевод на экран коммуникатор. Очень плохой перевод. И это при том, что всеобщий почти не отличается от английского. Отличие только в том, что во всеобщем все английские слова читаются точно по буквам латинского алфавита, с "р" и без всяких "-ай-" или "-шион".
   - Понял, почему мы тут такие мрачные? Так что когда будешь общаться, общайся только одиночными существительными и глаголами. Надеюсь, выберешься. Начало регистрации через три дня.
   - Через три дня?
   - Не бойся, ты тут не один будешь. Рядом будут на регистрации ещё пятеро ребят из косморазведки, плюс группа быстрого реагирования за кулисами.
  
   04.05.3006.
   Наконец настал день начала регистрации, приближения которого я слегка побаивался. Одно дело видеть инопланентника по телевизору, и совсем другое - брать у него интервью.
   Начался день с неприятности. Космопсихологи обрадовали нас тем, что нам придётся сидеть в прозрачных скафандрах. Нам выдали ужасные скафандры. Прозрачные, жесткие, громоздкие и неудобные, центральная часть сделана цилиндром, руки еле высовываются. Мало того, сидеть в них полагалось раздетыми до пояса. Как объяснили космопсихологи, сделано это было для того, чтобы инопланетники запоминали наш внешний вид, а не вид одежды. Между прочим, холодно.
   Чувствуя себя ужасно глупо и стараясь держаться как можно прямее, так, чтобы кожа не касалась скафандра, я протопал на свое место и уселся, так же прямо, как и стоял. На моей груди болталась табличка, гласившая: "Человек. Дышит азот 71%, кислород 29%. Планета: Земля. Белковая группа: А-1. Давление 0,3-10 атмосфер. Информация: звук. Радиация: не допускается. Структура: мягкий. Не толкать. Не протыкать". Я включил свой чудо - аппарат и начал ждать.
   Около моей конторки кто-то поставил странную скульптуру из камней, высотой под два с половиной метра. Никогда не считал камни красивыми, но эта причудливая конструкция придала моему официальному павильону некоторую эстетику, удивительно соответствующую песчаному пейзажу планеты.
   Сегодня должна состояться регистрация тех, кто дышит смесями, в составе которых есть кислород.
   Первые полчаса ничего не происходило. Потом притопало нечто ящерообразное. Длинное существо, метра под два с половиной, с крокодильим телом, но с большой головой и умными глазами. Оно сразу сунуло морду к микрофону и бодро заговорило. Автомат так же бодро выдал перевод:
   - Би бау дол, земное название Гидра Дол, звать Би Бау. Планета Вода-15. Белки группа А-23, дышу кислород, живу при давлении от шестой до двух атмосфер, люблю воду, пребывание на сухом воздухе не более десяти часов, мужчина. Особые данные: в период гона становиться неадекватен. Ближайший период через шесть месяцев, продолжительность один.
   Насладившись видом моих высоко поднятых бровей, крокодилий сын пояснил:
   - В шестой раз заполнять анкету, дружок.
   Интересно, какой гад из косморазведки научил его "дружку"? Мне оставалось только записывать диктуемые им сведения. Стараясь не очень сильно перегибаться через стол от любопытства, я распечатал ему пропуск - карточку и передал на попечение рядовому из космической пехоты. Тот повел гидру в зал собраний. Хорошо, если со всеми будет так просто.
   Следующий кандидат в курсанты подтянулся через четверть часа. Он был даже почти человекообразен.
   - Привет! - сказал он.
   - Привет.
   - Привет!
   - Приветствую вас! Название, имя, белковая группа?
   - Привет!
   Да, парень, что называется, с приветом. Я пытался заговорить с ним и так, и этак, но он отвечал только "Привет!". Через пару минут я вскипел и связался с теми из косморазведчиков, кто работал с этим видом. Те поклялись, что с речью у него всё нормально. Потом они подумали, посовещались, припомнили первые встречи и пришли в выводу, что он меня принял за официальное лицо, и потому меньше, чем полчаса, здороваться не будет. В их мире так принято. Они там все с приветами. Почти как люди.
   Косморазведка оказалась права. Через пару десятков минут разнообразных приветов, тыканий пальцами и кратких восклицаний, из которых не все с моей стороны были приличными, парень истощился, и мы с ним довольно бодро заполнили анкету. Он меня прекрасно понимал, просто не считал возможным так быстро перейти к делу. Это, кстати, оказалась дама. Когда она ушла, я перевёл дух и почувствовал, что мне уже совсем не холодно, а со лба катится пот. И это только начало...
   Следующий посетитель оказался совсем не человекообразный, хотя и имел две ноги. В его огромной туше ничего человеческого не угадывалось, он был весь покрыт какими-то складками кожи, за которыми терялась всякая форма. Я даже не понял, откуда у него идёт звук и чем он смотрит. Он довольно вежливо поздоровался, но потом долго шарил по карманам скафандра, переругиваясь и досадуя сразу несколькими голосами. Затем на свет была извлечена бумажка с данными, написанная от руки кем-то из косморазведчиков. Складчатый торжественно зачитал её мне, и там вправду оказались почти все данные, кроме пола.
   - Пол?
   - Моя твоя не понимать.
   - Разделение функций при размножении и при действии в группе?
   - Моя великий вождь маленький племя.
   - Твое племя состоит только из таких, как ты?
   - Нет, другие слабее. И кхочи, конечно.
   - Что есть кхочи? - задавая этот вопрос, я смотрел на экран коммуникатора, пытаясь найти необходимую информацию в файле описания этих существ. И тут я почувствовал, как меня обдало волной гнева и ненависти. Я поднял глаза на "великий вождь маленький племя".
   С ним творилось что-то неладное. Он трясся и дергал всеми своими складками кожи.
   - Ты хотеть, чтобы моя показать твоя кхочи?
   Тут я понял, что компьютер мог перевести мои слова как "покажи мне кхочи".
   Не успел я ничего ответить, как он развопился и распрыгался, но затем как-то сдулся и обреченным голосом сказал: "Я покажу". В следующую секунду складки кожи на том месте, где у человека должен быть живот, распахнулись. В животе у него сидело премиленькое, пушистое существо и смотрело на меня красивыми круглыми глазами. Я застыл от изумления. Да, этому парню всегда есть, кому сказать: "Я же тебе говорила!"
   - Все неметь от её красоты, - прокомментировал мое изумление складчатый, - когда мы идти на охоту, мы оставлять их дома с детьми.
   В этот момент я как раз дошел до конца файла, в котором было написано большими красными буквами: "Не спрашивать про пол! Может стать агрессивным и убить!". Ниже шел комментарий о том, что это смертельное оскорбление для них. Вот умники! Такое надо писать не в конце файла, а в начале. Ладно, будем считать, что это была моя попытка бесславно погибнуть номер раз. Я даже не стал спрашивать, кто из них мальчик, и спровадил складчатого дальше. Забавные существа. Если она, как он сказал, смотрит всегда его глазами, то я не завидую мужику. Стоит ему ошибиться, как всегда найдется, кому прокомментировать все его действия. Впрочем, может, они никогда и не ругаются.
   Я смотрел вслед складчатому и пытался переварить тот факт, что чувства могут передаваться, минуя атмосферу и скафандры. Я был уверен, что не видел его в тот момент, когда он вспылил. Это значит, что и другая информация может передаваться тоже. А это, в свою очередь, означает очень многое. В первую очередь то, что нам с детства много врали. Нам всегда говорили, что религия и телепатия - это сказки. Оказывается, телепатия возможна. Может, это возможно только с этим видом?
   Впрочем, надо было работать дальше. В мою кабинку и кабинки соседей уже выстроились очереди.
   Стоявшее передо мной существо, ростом примерно мне по пояс, больше всего было похоже на кентавра.
   - Приветствую вас в учебном центре космической полиции, - запел я уже поднадоевшую песню.
   - Ургх, - отозвался кентавр.
   - Не понятно, повтори? - не понял я.
   - Ургх арвгхе, - послушно разъяснил кентавр.
   Я запустил тест на коммуникаторе и полез в определитель. Клиент нашелся довольно быстро. Против названия вида и белковой группы даже стояла пометка о том, что основные понятия языка определены и установлены.
   Я продолжал общаться дальше.
   - Имя?
   - Усуру абахе ахе анс саае не понимать.
   Я обрадовался. По крайней мере, хоть "не понимать" было понятно.
   - Как тебя зовут другие?
   - Другие делать я много везде и повсюду много раз, - отозвался инопланетник.
   - Что они при этом говорили?
   - Они говорили: "Угха - угха".
   - Когда вас много, а надо позвать только тебя, что говорят другие?
   - Когда весенние дожди, и когда начало си, и когда белый фыук.
   Через пятнадцать минут подобного общения я почувствовал, что лицо просто горит. Это почувствовал и терморегулятор, включился вентилятор, и стало чуть полегче. Не ожидал я в этом прозрачном недоразумении таких благ цивилизации.
   За пятнадцать минут мы выяснили только его имя. Я запустил даже обучающую программу, но и это не дало особого толка. Он хорошо запоминал существительные, но напрочь отказывался складывать их в предложения. В конце концов я плюнул на все ограничения и объяснил ему свои желания на пальцах. Когда он ушел, я почувствовал себя совсем выжатым. Да, языковый барьер - всем барьерам барьер.
   Следующий инопланетник оказался закован в непрозрачный скафандр. Даже под прозрачной его частью было ничего не разобрать, кроме каких-то выростов и щупалец. Оно оказалось действительно "оно". Это была колония. Одни её члены, менее развитые, были каркасом и мышцами, другие - снабжающими системами, и только один, самый развитый, был разумом. И неплохо говорящим на всеобщем. Проблемы начались только тогда, когда оно увидело свою табличку.
   - Почему у меня в графе "пол" ничего не стоит?
   - Простите, как я могу поставить пол, если у вас в составе колонии разнополые существа?
   - Я - Бриан, сокрушитель черепов и носитель оценок! Никто не спорит с моими оценками! Мы очень четко разделяем между собой люден с оценками и нежных вау! Я требую внести пол! - Люденами они называли укомплектованную колонию, а людьми - каждое существо по отдельности.
   Я перепечатал "носителю оценок" карточку с желанной отметкой, и он тоже убыл.
   За ним последовали люди с лицами, как у собак, и собаки с лицами, как у людей, кентавры с шестью конечностями и кентавры с восемью конечностями. Попадались крылатые существа и существа, у которых силовой каркас тела располагался снаружи тела, как у земных жуков.
   Когда очередь рассосалась, я услышал постукивание откуда-то снизу. Перегнувшись через конторку, я обнаружил под столом гномика ростом не более локтя. Судя по монотонному стуку и отсутствующему виду, стучал он уже давно. Увидев, что я на него смотрю, он перестал стучать и печально сказал:
   - Когда-то я был самым высоким у себя в отряде, а теперь не могу даже добиться, чтобы меня заметили.
   Мне захотелось его как - нибудь утешить, и я сказал:
   - Доблесть не зависит от линейных размеров.
   - Будем надеяться.
   Я протянул ему руку и помог залезть на стол. Когда его карточка уже ползла из принтера, два техника прикатили круглый аквариум с каким-то супом из медуз внутри.
   - Это ещё что? - удивлённо спросил я. Я уже думал, что готов ко всему, но аквариум меня добил. Техники молча подключили торчавший из аквариума разъем к коммуникатору.
   - Не что, а кто, невежа, - послышался тут же скрипучий голос из колонок, - я - мыслящая жидкость, код 556781.
   Такое существо и его заполненная карточка действительно отыскалась в базе данных, и мне осталось только заполнить регистрацию и распечатать карточку. Это было окончание приема. С разрешения мыслящей жидкости код 556781 мы посадили гномика на аквариум и все вместе отправились на инструктаж в учебный корпус. В зале общих собраний, в конструкции которого угадывался выпотрошенный изнутри космический транспортник, весь сумасшедший дом уже ожидал прихода начальства. Между курсантами стояли косморазведчики, по несколько человек на каждого инопланетника. Так вот почему мне пришлось отдуваться на приёме почти в одиночку! Косморазведчики пасли курсантов, очевидно, следили, чтобы те не погибли раньше времени.
   Командир базы обратился к курсантам с приветственной речью, из которой они поняли, скорее всего, не больше половины, и пожелал успеха. Вся человеческая часть присутствующих, как и положено по уставу, дружно встала и гаркунула: "Йес, сэр!". Кое-кто из инопланетников от неожиданности и страха свалился под стул. Да, далеко мы так уедем.
   После этого нас рассортировали по учебным группам, и на этом мой первый день курсанта академии космической полиции закончился. Слегка покачиваясь от изобилия впечатлений и от полученных при телепорте ран, я побрёл в медицинский сектор.
   Второй и третий дни были подобны первому. На второй день на регистрацию прибыли существа, которые жили в метановых атмосферах или в безатмосферных условиях. Я понял, как глубоко я ошибался в первый день, когда думал, что уже ничто не сможет меня удивить.
   Начался второй день с мартышки, объяснявшейся жестами и положениями тела. Жесты оказались несложными, и я даже смог выучить несколько. Забавный язык, надо будет научить кого-нибудь из знакомых этим жестам, исключительно веселья ради.
   Следующий курсант был похож на динозавра, только он был ещё и покрыт шерстью. Объяснялся их вид гримасами на лице, причем в "речи" участвовали, по большей части, уши. Крупные такие, миленькие ушки, размером примерно как у овчарки, но с намного более развитой мускулатурой. Крутил он ими мастерски, а для передачи особо сильных эмоций ещё и складывал. Для выражения особо сильных чувств шерстистые динозавры хрюкали. Я общался с ним через картинки на коммуникаторе, но на прощание решил изобразить пожелание всего хорошего, используя вместо ушей руки. Для этого надо было согнуть "уши" посередине и раздвинуть в стороны. Я поднёс руки к голове и произвел жест в точности так, как это было нарисовано в описании.
   Мохнатый динозавр шлепнулся на бок и громко заверещал, подёргивая ногами. Я задал вопрос: "Что такое?" и через коммуникатор, и "ушами", но курсант продолжать вопить, не обращая на меня внимания. Мои коллеги из-за соседних столов сбежались посмотреть, в чём дело. Динозавр продолжал визжать и дергать ногами. Я испугался и вызвал реаниматоров. Командир группы реаниматоров неторопливо вышел из-за загородки, где они прятались от курсантов и резались в карты, посмотрел на динозавра и посоветовал не волноваться. Они, оказывается, смеются так, очень веселый народ эти динозавры.
   - Через пять минут отсмеётся, - выдал диагноз косморазведчик и отправился к себе, за кулисы. Он оказался прав. Через пять минут динозавр отсмеялся, встал и попросил сделать "ушками" ещё раз. Я выполнил его просьбу, и он заверещал опять, но на этот раз не стал падать, а начал похрюкивать. Я изобразил ещё несколько жестов ушами, которые выучил за то время, пока он визжал, и похрюкал.
   - Удивительно, - сказал динозавр (на языке ушей, разумеется), - чудовище, а разговаривает, как человек.
   Это я - то чудовище?
   - Сам чудовище, - сказал я динозавру.
   Динозавр опять хлопнулся на бок и заверещал.
   - Мне нравится, какой ты веселый, - передал я ему "ушами".
   Я почувствовал за спиной движение. За моей спиной стояла в полном составе вся бригада реаниматоров, двое из них заходили за спину динозавру.
   - Ты поосторожнее с определениями, - посоветовал мне командир реаниматоров, - некоторые на них очень болезненно реагируют.
   Ох, и быстрые ребята. Космопех, что стоял рядом со мной и ждал очередного курсанта, чтобы сопроводить его дальше, даже ничего сообразить не успел.
   - Мне тоже нравится, какой ты веселый, - ответил ушастый, а затем взял пропуск и потопал в сопровождении космопеха в зал общих собраний.
   Интересно, что будет, если свести их с мартышкой? Похоже, они составят неплохую пару.
   Со следующим курсантом повеселиться не получилось. Техники подкатили тележку с аквариумом, в котором покоилось нечто, похожее на камень, облепленный водорослями. Сколько я не пытался привлечь его внимание, оно не реагировало. Техники сказали, что не умеют отличать, когда оно бодрствует, а когда спит. Ещё они клялись, что существо очень умное, играло с косморазведчиками в шахматы. Я почитал его описание в файле. На своей родной планете, почти лишенной атмосферы, эти существа вели малоподвижный образ жизни, лишь иногда переползая в поисках лучших мест. В графе "информация" стояло "общение только через коммуникатор".
   Я хотел постучать по стеклу, но техники дружно замахали руками, умоляя меня этого не делать. Говорили, что для него это страшное оскорбление. Я уже готов был его списать и записать в ошибку косморазведчиков, когда переводчик оживился и выдал фразу: "Всякий день прекрасен утром". После этого существо принялось отвечать на мои вопросы, да так четко и быстро, что я заподозрил розыгрыш. Я попросил его шевельнуть чем-нибудь, и оно шевельнуло какой-то частью снизу. С легким сердцем я распечатал карточку и отпустил курсанта и довольных техников.
   Другие существа с малоатмосферных планет оказались более подвижными, но куда менее эстетичными. Необходимость всё свое носить с собой вынуждало их тела быть переполненными запасами. Огромные горбы, жировые мешки, пузыри с кислотой и прочие вместилища топлива и окислителей делали их совершенно уродливыми с точки зрения земной красоты. Оставалось только теряться в догадках, как такие сложные организмы смогли возникнуть в условиях, близких к полному вакууму. Косморазведка, кстати, тоже не знала ответа на этот вопрос.
   На третий день на регистрацию должны были поступать различные опасные существа. К опасным существам причислили всех, кто жил в ядовитых атмосферах, в атмосферах с большими давлениями или температурами, а также биологически опасные существа. Они прибывали на регистрацию в стальных аквариумах с маленькими иллюминаторами. У некоторых стекла были настолько толстыми, что содержимое аквариума было тяжело разглядеть. На всех аквариумах рычали мощные агрегаты жизнеобеспечения, отчего те мелко дрожали. Следом за некоторыми везли стальные баллоны с разными газами. Большинству этих курсантов придется сидеть в своих боксах и следить за обучением через телекамеры.
   Мне было очень интересно посмотреть на существ, которые считались "биологически опасными". Одно из них оказалось очень милым дикобразом с шестью конечностями, третья пара конечностей у него выполняла функции и рук, и ног. Вот только иглы у него оказались пушками, через которые организм автоматически выстреливал семена - зародыши в сторону любого живого существа. Этот процесс у него разумом не контролировался. Дальше этот зародыш внедрялся в тело носителя и паразитировал на нем. В его мире носителями были, как правило, деревья. При этом дикобразы ухитрялись быть разумными существами.
   Интересно, как они своих детей в школу собирают?
   Опасности в двух других существах я вообще не усмотрел, но честно выписал им соответствующие регистрационные карточки. Одно из них не могло не любить и не заниматься сексом со всем, что движется, а другое было слишком агрессивно. Пока я выписывал пропуск тому, что отличалось любвеобильностью, оно вовсю восхищалось всеми моими частями тела, и, надо признаться, вогнало меня в краску.
   Зря их в аквариумы посадили. Как по мне, так у меня таких знакомых было полно и среди людей. Зачем сажать в клетку? Набить пару раз морду, и всё решение проблемы. Ну, да косморазведке виднее.
   На торжественном собрании в конце третьего дня командующий базой объявил, что тем видам, которые не смогут по разным причинам обучаться в открытой атмосфере, земное правительство предоставляет радиоуправляемых роботов. Эти роботы будут имитировать внешний вид и передавать все ощущения от происходящего пилоту. Это позволит остальным курсантам привыкать к внешнему виду "затворников", а последним даст некоторую свободу действий. Так они смогут даже проходить обучение наравне со всеми.
   Пару минут я пообсасывал идею о том, как бы заделаться под опасный вид. Гонять робота из бокса гораздо приятнее, чем бегать марш - броски в неподатливом, как камера автомобиля, скафандре, причём с хорошими шансами порвать оный скафандр, со всеми вытекающими "прелестями" взрывной декомпрессии. Может, сказать, что я тоже не могу не заниматься любовью со всем, что движется? Так ведь расстреляют, как маньяка.
   Четвертый день был зарезервирован для опоздавших и для "прочих видов". Начинался он спокойно. Никого не было, и я скучал за монитором, глядя в окно, когда мое внимание привлекли солнечные зайчики, бегающие по поверхности странной каменной скульптуры, что стояла здесь с первого дня. Пару секунд я любовался их игрой, пока подсознание не дало пинок сознанию и не включило тревогу. Какие солнечные зайчики? Тут не может быть солнечных зайчиков! Проклятие! Неужели я игнорировал инопланетника три дня подряд? Вроде бы в описании не было такого вида.
   Я торопливо навел на "скульптуру" камеры коммуникатора и принялся штудировать альбом в поисках этого вида. Коммуникатор начал перемигиваться с инопланетником. Позавчера у нас был один курсант, у которого общение шло через едва светящиеся на груди и спине иероглифы. Похоже, что здесь тот же способ общения.
   Пролистав весь "альбом - определитель иноземных видов", я понял, что не ошибся. В альбоме его не было. Компьютер в это время закончил перемигиваться с курсантом и вывесил сообщение "Перевод невозможен. Запустить программу установки символов? Да / Нет?" Я нажал на "Да" и принялся ещё раз просматривать все файлы про известные инопланетные виды. У коммуникатора засветился монитор, второй из обращённых к посетителям, и на нем стали появляться различные картинки и мультики.
   Просмотрев за пять минут первые несколько сотен записей, я понял, что весь миллион мне придется смотреть очень долго, и кинулся к соседям. Из офицеров косморазведки оставался только один человек. Он был занят беседой с какой-то медузой в аквариуме. Дело у них шло туго, и он был мне совсем не рад.
   - Нет в каталоге? - хмыкнул он, на секунду отрываясь от своей медузы, - так там и половины разумных видов нет. Мы тащили сюда только тех, кто сразу на контакт пошел. Тех, с кем были проблемы, и в каталог не всегда вносили, других хватало. Небось кто-то из энтузиастов недавно нашел с ними общий язык и привез сюда их делегацию. Иди к курсанту, небось коммуникатор его уже опознал. И подключи базы данных с сервера базы, там они поновее.
   И правда, коммуникатор уже вывесил транспарант "Определение завершено. Брурский знакоспин", а ниже змеились строчки перевода. Странно. Я помнил знакоспина. Это был именно тот вид с иероглифами, который был у нас позавчера.
   "Прошу прощения за вторжение. Я использую этот необычный для меня способ общения, так как он удобнее тебе. Я буду говорить человеческими словами, но изображать их на себе, как тот, который был тут два вчера. Я приветствую носителей знаний и прошу принять меня в храм знаний", - прочитал я на мониторе. Я не сразу даже сообразил, что символы он изображает на хорошем всеобщем. Где он успел выучить земной всеобщий язык? Кто-то из коморазведки хорошо поработал.
   - Приношу извинения за то, что мы не опознали вас в первый день, - отбил я на клавиатуре, - пожалуйста, сообщите вашу планету.
   - Земля, - сообщил он. Да, с таким оригинальным названием найти его планету будет не очень просто.
   - Земля номер какой?
   - Просто Земля.
   - Как ты здесь очутился?
   - С неба спустились похожие на тебя и привезли меня сюда.
   - Номер корабля и имя капитана помнишь?
   - Нет, - он изобразил картинку на поверхности одного из камней, на которой можно было смутно разглядеть контур корабля косморазведки. Номер разглядеть было невозможно.
   - Куда тебя поместили после прилета на базу?
   - Сначала мне дали подержать одну штуку, там, где садились летающие корабли, но там было неинтересно. Я перешел туда, где открывали летающие корабли, а затем сюда. Тут больше интересного. Ты не мог меня понять первые три дня, я молчал. Тут так много новой информации и новых существ.
   - Где твоя планета?
   - Там, - он неопределенно повернул правую связку камней в сторону пустыни за окном.
   Я начал тихо закипать. Это же надо! Привезти живое существо с другой планеты, бросить его свободно разгуливать по базе и даже не сообщить номера его планеты! Тяжело выяснить координаты звездной системы у существа, которое даже не знает, что такое звёзды. И почему его бросили без скафандра? Он что, стерильный? Я решил, что ситуация вышла за рамки моей ответственности, и послал запрос руководству базы. Пусть сами разбираются с косморазведкой.
   - Чем дышишь?
   - Ничем. Я кремнийорганический.
   Я чуть не упал со стула. Такое почти невозможно!
   - Камень?
   - Сам ты каменюка бездушная, - обиделся он, - я живой, но кремнийорганический.
   - Что ешь?
   - Всё.
   - Название вида?
   - Люди.
   - А как тогда зовут таких, как я?
   - Тоже люди.
   Отчаявшись найти его в каталоге, я принялся заводить новую запись в базу данных разумных существ.
   - Будешь говорить, что относишься к виду "Стоунсенс", - сообщил я ему, заполняя базу, - договорились? Как тебя зовут?
   Он изобразил на себе соцветие огоньков, в ответ на которое коммуникатор живо откликнулся надписью "перевод невозможен".
   - Опиши, что подумают твои соплеменники, когда увидят эти символы?
   - Грезящий об истине на поляне под полуденным солнцем у чёрной скалы что за поворотом у белой горы, - перевёл без запинки коммуникатор.
   - Это слишком длинно. Я запишу тебя как "Искатель истины". Идет?
   - Сокращение убивает смысл. Но если иначе нельзя, я согласен.
   - Почему ты без скафандра?
   - Когда меня сюда привезли, люди из корабля поставили меня туда, где было хорошо, горячо - горячо, а потом сказали: "Всё, продезинфицировали".
   "Ну и ухари, - подумал я, - засунули живое существо в автоклав! Кто же до такого мог додуматься?"
   - Что тебе нужно для жизни?
   - Солнце и то, что внизу.
   Я попробовал его поспрашивать про обмен веществ, про особенности поведения, но это было всё равно, что беседовать с трехлетним ребенком. В итоге я распечатал ему карточку и вызвал исследователей из косморазведки, пусть подберут ему коммуникатор. Через пару минут явилась группа техников, кое-как приладила к стоунсенсу стандартный коммуникатор и увезла его на тележке в зал общих собраний.
   Так я лишился единственного украшения, что, впрочем, было не страшно, так как на этом регистрация для меня закончилась. Пришел офицер, которого нам представили, как ведущего нашей группы, и обрадовал меня тем, что я как представитель землян в первый день занятий рассказываю инопланетникам о жизни на Земле. От вахты на регистрации меня освободили, и я поплёлся на растерзание к психологам.
   Психологи подтвердили мои худшие опасения. Команда земных психологов состояла из двух молодых парней, пожилого дядьки и двух девиц - энтузиасток соблазнительного вида, о котором они явно забыли в пылу своего энтузиазма. Насколько я понял, все они принадлежали к разным философским школам. Они спорили, горячились и подавали исключительно взаимоисключающие идеи. Все они мечтали попасть сюда, на Вентеру, так, как будто это была главная цель психолога, и все были полны рвения и жажды переделать всех встречных по своим лекалам.
   Дядька настаивал на том, что надо обязательно рассказать о философии единства и борьбы противоположностей. Девицы требовали рассказать о радостях материнства и секса. Парни упирали на развитие технологий и информационного мира.
   Немного познакомившись с инопланетниками, я уже представлял себе, что половина из них размножалась яйцами, или ещё как похуже, и потому рассказ о радостях материнства отложил на потом. Я решил рассказать на первом занятии о простых, окружающих нас вещах, и затребовал у психологов картинки людей, домиков с деревьями и животных. Оказалось, что ничего подобного у них нет. Пришлось идти на поклон к космопсихологам. Эти ребята оказались намного ближе к жизни. Они подали мне ряд полезных советов, а под конец посоветовали выгрузить картинки из программы - определителя понятий коммуникатора.
   Из коммуникатора удалось получить не всё, что нам было необходимо, и потому часть картинок мы с земными психологами решили нарисовать сами. Девчонки сели рисовать младенцев в колыбели, парни - самолеты с машинками, дядька сел писать курс земной философии, который я смог бы прочитать за 15 минут. Меня как обладателя самой мускулистой фигуры услали фотографироваться для пособия "устройство человека". Девчонки срисовали устройство женщины из справочника по медицине, фотографироваться почему-то не пошли. Зато меня нарисовали в разрезе, с вываленными кишками.
  
   Глава 8. Смертоносная планета.
   07.05.3006
   Я вошел в учебный класс и подошел к доске с развешанными плакатами. В классе сидело более двух десятков инопланетников в самых разнообразных скафандрах. Рост курсантов варьировался от полуметра до двух с половиной метров.
   Стоунсенс тоже был здесь, что было очень странно. Насколько я понял, в моей группе должны быть только существа с кислородных планет. Судя по тому, что на нем висел плакат "устройство топливной системы самолета", он сыграл с обслуживающим персоналом в свою любимую игру "я - скульптура". Ну и ладно, пока мы все в скафандрах, пусть стоит.
   Вечером, когда я обдумывал выступление, всё казалось простым и понятным, но теперь, когда я увидел десятки устремленных на меня пар, троек и десятков глаз, все слова разом вылетели из головы. Захотелось сказать что-нибудь такое хорошее и умное, чтобы все сразу поняли, какая хорошая и красивая планета Земля. Я много раз слышал о том, что выступать перед публикой тяжело. Но я не представлял, что настолько! Терпеть не могу, когда внутри меня что-то не слушается.
   Офицер из косморазведки представил меня на десяти различных языках. Покаркав, посвистев и потанцевав вариацию на тему танца с саблями (и как они умудряются знать столько языков?), он удалился в герметичный блок. Оттуда он будет наблюдать за нашим занятием, на случай возникновения непредвиденных проблем.
   Я с отчаянием посмотрел на экран своего коммуникатора с планом занятия. Первым пунктом значилось "о планете".
   - Мы называемся "люди". Мы живем на планете Земля-1, - начал я своё выступление. Курсанты послушно записали эту информацию в конспекты. Кое-кто начал зарисовывать мой вид.
   - Наша планета разнообразная и прекрасная. Большую часть её занимают океаны воды. Летом температура доходит до +40, а местами и до +50 градусов. Если ходить без одежды, то кожа может обгореть, а голова перегреться, и потеряешь сознание. Зимой вода замерзает, а температура опускается до минус 30, а местами и до минус 50 градусов. Если ходить без одежды, то можно замерзнуть за несколько минут. У нас небо голубое, а не красновато - чёрное, как здесь, и по нему плывут облака. Из облаков бывают дожди, а иногда падает град. Это такие куски льда, они бывают крупными, до нескольких сантиметров. Летом часто бывают грозы, это когда из облаков разряжается скопившееся электричество. Если попасть под такую молнию, то она может испепелить. Иногда случается сильный ветер, до 200 километров в час. Иногда он даже сносит крыши, вырывает деревья и опрокидывает дома.
   - Смертоносная планета, - прокомментировало с третье парты существо с огромным контейнером для крыльев за спиной. Насколько я помнил по определителю, это существо большую часть жизни проводило в полете, удерживаясь в воздухе за счет подъемной силы мешка с горячим воздухом. Мороз, дождь или град и правда убили бы его.
   - И совсем она не смертоносная, - обиделся я за свою планету, - есть места, где почти весь год постоянная теплая температура, только мне там не нравится, там жарко и много насекомых... но я о них потом расскажу.
   Следующим пунктом моего плана был рассказ о еде.
   - Основу нашей жизни составляет еда из растений и животных...
   - Что он такое говорит? - услышал я голос старшего из земных психологов в правом наушнике, - основу нашей жизни составляет поиск справедливости и порядка!
   В правый наушник у меня был выведен звук из бокса психологов, а в левый - из бокса наблюдавшего за нами офицера косморазведки. Я подумал, что это была не самая лучшая идея.
   - Растения под солнцем создают питательные вещества, их едят животные, а мы едим и растения, и животных, - я подошел к плакату, на котором девушки нарисовали деревенскую идиллию, и описал, кого и как мы едим. Боюсь, я немного увлекся, описывая блюда из мяса. Что поделать? Я долгие годы питался одними консервами.
   Сидящее на первой парте существо с овечьей мордой заметно заёрзало.
   - Мы не едим разумных существ, - успокоил я его.
   - Да, но ты же сказал, что коровы и лошади понимают команды, - просигналил мне жестами вопрос кентавр с задней парты.
   - Они не понимают речь, они понимают только... символы.
   - А чем тогда мы отличаемся?
   Этот вопрос поставил меня в тупик. И как на него ответить? Чем мы, правда, отличаемся? У сторожа в моем детском саду была собака, овчарка, так она прекрасно понимала много слов, и "свои", и "нельзя", и "перестань облизывать ребенка". А это, между прочим, абстрактные понятия. Чем человек отличается от животного? Простой вопрос, а почему я не могу дать на него такой же простой ответ? Вроде всё понятно, а слова не подобрать. Надо будет подумать об этом сегодня вечером. Сяду и додумаюсь! Терпеть не могу, когда невозможно выразить словами такие простые и понятные вещи!
   - Ну, вы умные, а они нет.
   - А кто же будет решать, кто достаточно умён, а кто нет? - спросил овцемордый с передней парты, - у меня в подчинении была рота, так половине из них прикажешь одно, а они делают совсем другое.
   Когда коммуникатор вывел перевод на доску, весь класс начал выражать чувства. Кто хрюкал, кто менял цвет, а кто трясся. Просто практическая работа на тему "изъявление чувств инопланетниками". Очевидно, указанная проблема была знакома всем разумным расам.
   "Издевается", - подумал я об овцемордом и перешел к описанию дикой природы.
   - Это львы, тигры, волки и леопарды, они очень ловкие и быстрые. Они едят всех крупных животных, в том числе копытных и овец, - сказал я и посмотрел на умника с овечьей мордашкой, - а иногда нападают и на людей. А это слоны, жирафы, буйволы, олени и другие копытные, а вот это разные грызуны. Они никого не едят, только растения, но крупные животные могут человека затоптать или забодать. Рядом с животными девочки изобразили для масштаба фигуру человека. Инопланетный народ сравнил размеры животных со своими и проникся к природе Земли должным уважением.
   - Как же вы там живете? - ужаснулся инопланетник со второй парты, небольшое существо в виде белки - летяги, - наверно, страшно выходить из гнезда, когда под ним ждут тигры и коровы? Наверно, вы всю жизнь на деревьях проводите?
   - Да, в некотором роде, деревья эти "небоскребы" называются, некоторые люди из них никогда не выходят, я вам о них потом расскажу. Не думайте так, будто у нас везде хищники, я их за всю жизнь ни разу не видел, а коровы у нас мирные, они даже по деревням без присмотра ходят и совершенно безопасны.
   Инопланетный народ представил себе стадо коров и моим словам о безопасности явно не поверил.
   Я перешел к плакату, изображавшему мужчину и женщину. В качестве мужчины красовалась моя фотография, причём с разрезанным животом.
   - Вот это наш вид, Homo sapiens. Это руки, ноги. Это глаза, мы ими смотрим. Уши... Нос... Это рот, мы им говорим и едим.
   - А почему такой маленький? Ты говорил, что ешь коров, а корова туда не поместится? - снова подала голос летяга.
   Как можно такого не понимать? Неужели она никогда не видела, как кто-нибудь что-нибудь откусывает?
   - Я не целиком заглатываю, я по кусочкам откусываю. У меня для этого во рту специальное устройство есть, называется "зубы", - и я продемонстрировал означенное устройство. Лучше бы я этого не делал.
   Половина класса охнула, представив себя на месте убегающей коровы, от которой я на ходу откусываю куски. Меня начала раздражать их тупость.
   - Повторяю ещё раз, - рявкнул я, - я ничего не откусываю от своих друзей, коллег и вообще ни от кого, кроме животных, предназначенных в пищу! И только в количествах, необходимых для удовлетворения голода!
   - Нашли чего пугаться! - решило заступиться за меня существо с крокодильей мордой, сидевшее сразу за овцемордым, - посмотрите на мои зубы! И я тоже просто так ни на кого не кидаюсь! - и оно обнажило свои зубы. Два ряда прекрасных акульих зубов числом не менее сотни в каждом теснились у него во рту. Эти огромные, острые зубы просто зачаровывали своим кровожадным видом. Тут даже мне стало страшно. На несколько секунд воцарилось общее молчание. Пришлось мысленно дать себе пинка и напомнить, что я всю жизнь прожил рядом с зубастыми товарищами, и никто из них меня не кусал.
   - А как живет корова после того, как ты ей откусишь, например, ногу? - раздался очередной вопрос.
   - Она не живет. Мы собираемся вместе, разрезаем её на куски и съедаем. Как может быть иначе?
   - Что, и голову? - поразилась летяга, - Так вы что, совсем прекращаете их жизнь? Какой ужас! Мы тоже ловим животных, но мы просто высасываем запас питательных веществ, а потом отпускаем их пастись дольше.
   Мой ответ был развернутым и красноречивым.
   - Э-м-мы, - промычал я, не в силах изобрести что-нибудь связное. Что сказать существам, которые даже не знакомы с понятием убийства? Интересно, что они скажут, когда дело дойдет до огневой подготовки?
   - А как же без того, чтобы не отгрызть противнику голову? - удивился крокодилоголовый, - Никакого ощущения остроты жизни?
   Овцемордый встал и молча пересел от нас подальше.
   Ища спасения из неловкой ситуации, я посмотрел на план занятия. Следующим пунктом значилось "о размножении".
   - Э-э, а вот этот агрегат предназначен для размножения. Когда я вставляю его женщине, по нему проходят клетки, которые потом вырастают внутри женщины в жизнеспособное существо. Когда оно достигает размеров примерно в мой локоть, оно выходит оттуда.
   Теперь уже потрясённо молчал весь класс. Мне на секунду показалось, что вокруг меня образовался круг отчуждения. Сквозь гробовое молчание прорезался тоненький голосочек, который коммуникатор перевёл таким же тоненьким голоском:
   - А у вас ещё есть другие существа, которые так размножаются?
   - Да, почти все, только у птиц и других простых животных рождается не живое существо, а яйца, которые они потом греют своим телом или закапывают в горячий песок. По прошествии некоторого времени из них выходят маленькие живые существа. Эти яйца мы, кстати, тоже едим.
   - А женщина после этого умирает? - этот вопрос задали одновременно несколько курсантов.
   - Очень редко.
   - Что-то этот агрегат маловат для такого дела, - выразило сомнение небольшое, сантиметров 70, существо с первой парты.
   Я оскорбился. Мое оскорбление имело тем больше оснований, что на рисунке был изображен я.
   - И ничуть не маловат! Это он в сложенном состоянии. При использовании он становится вот таким, - я изобразил руками размер, - а у некоторых рекордсменов он бывает до сорока сантиметров, вот такой.
   Малорослые существа с передних парт замолчали ещё более потрясенно. В левом наушнике раздался глухой стук. Это в гермобоксе офицер косморазведки почему-то свалился со стула.
   - А у вас период размножения весь год или часть года?
   - Всё время.
   - А у вас нет таких существ, которые живут всю жизнь в чужом теле? - прервал молчание чей-то вопрос текстовым сообщением.
   - Ну, в общем есть... Бывают микробы и вирусы, а бывают глисты и паразиты... Против них применяют разные лекарства. А ещё, - тут ко мне пришло вдохновение, и меня понесло, - а ещё бывают такие мухи, оводы, они высаживают в тело свои личинки, и те там живут, а потом выходят наружу и превращаются в новых оводов, а ещё бывают комары и слепни, они маленькие, но налетают большими группами и пьют кровь, а ещё в южных странах бывают такие жучки, они залезают в носоглотку и выедают её полностью, а ещё там бывают летучие мыши - вампиры, которые могут пить кровь, а вы и не заметите этого.
   Молчание в классе стало ещё глубже, хотя, казалось бы, глубже уже было некуда. В левом наушнике раздался всхлип. Я посмотрел на офицера за бронестеклом. Тот, хихикая, опять сползал со стула на пол. Похоже на то, что я войду в легенды.
   - А ты не будешь в нас этот агрегат втыкать? - спросил крокодилообразный. Я почувствовал неладное.
   - Пожалуйста, вы, прочитайте мне ваши записи, - попросил я ближайшего курсанта. Краткий смысл того, что он записал, сводился к тому, что на Земле жить невозможно, поскольку там всё время идут дожди, ураганы и засухи, там толпами летают комары с вампирами и выпивают всю кровь (приписка - ходить только в скафандре), люди там сидят на деревьях, которые называются небоскребы, и боятся сойти, так как под деревьями бродят голодные коровы с тиграми для того, чтобы загрызть людей. Впрочем, люди всё же самые страшные животные, поскольку они ловят животных и съедают, а кого не съедают, в того подсаживают свой зародыш, который потом выходит и иногда даже убивает носителя. Особо было отмечено, что чаще всего такой жертвой оказывается другой разумный вид, чуть пониже и послабее человека, и без агрегата размножения.
   Когда он закончил читать, а коммуникатор переводить, я взглянул на класс. Судя по общему молчанию и десяткам устремленных на меня пар, троек и десятков глаз, все остальные были с ним согласны.
   - Вы меня неправильно поняли, - мрачно сказал я и принялся объяснять с начала. Объяснения потребовали привлечения видеофильмов и заняли больше времени, чем сам рассказ. Кое-как мы дохромали до общественного устройства и воспитания детей.
   - А что такое воспитание? - тут же переспросили меня.
   - Воспитание - это когда ребенка наказывают за то, что он сделал что-то плохое, - недоуменно ответил я. Ну как это-то не понимать?
   Мой ответ вызвал шквал новых вопросов:
   - Что такое плохо? Зачем наказывать? Кто наказывает?
   Что такое плохо? Как объяснить тем, кто никогда не жил в большом обществе, что такое хорошо и что такое плохо? Вроде бы очевидные вещи, но я вдруг понял, что и тут не могу сказать ничего конкретного. Надо будет об этом подумать... сегодня вечером.
   - Плохо - это когда ребенок нарушает общие правила, или делает опасное для себя. Например, переходит улицы на красный свет, или еду у другого отнимает, или игрушки. Если за детьми не смотреть, то они могут и грязи наесться.
   - А зачем наказывать за то, что он отнимает еду? - удивилось существо с крокодильей мордой, - Тот, кто сильнее и сможет отнять еду у всех, станет самым успешным, и за это надо хвалить.
   - А почему дети едят грязь, вы что, не даёте им еды? - спросило молчавшее существо сферообразной формы с заднего ряда.
   - Еды у них достаточно, дети, они такие, могут попробовать её просто из любопытства.
   - Наказания? Какой ужас, - в очередной раз ужаснулась летяга, - А мы своих детей не наказываем. Мы заводим детей для того, чтобы поделиться с ними разными радостями, а также мастерством фигурного полета. Они как-то и не балуются. А грязь они у нас сами не едят. Она же невкусная...
   Я открыл рот и закрыл. Попробуй объяснить тому, кто всю жизнь прожил в дупле, что такое ребенок среди грязи мегополиса, или что такое дошкольник среди стиральных порошков в жилом блоке. Помню, какая паника случилась в моем детском саду, когда двое шестилеток на спор наелись хлорки...
   - После детского сада дети у нас попадают в школу, - и я показал на рисунок, где учительница показывала детям на доске буквы, - уроки идут по пять - шесть часов, это примерно полдня.
   - А что, ваши дети могут сидеть неподвижно так долго? - не унималась летяга, - А если им захочется побегать, или их заинтересует что-то другое?
   - Их накажут. У нас мало времени, а детей надо научить множеству наук, и математике, и физике. Нам нужны хорошие специалисты, а не люди, которые бродят без толка... У нас есть такая школа, и потому, возможно, и получилось так, что это мы прилетели к вам, а не вы к нам.
   На этот раз все промолчали.
   - Давайте лучше я расскажу вам о нашем общественном устройстве. Раньше у нас было много непорядков, войн и страданий. Теперь у нас уже много сотен лет единое всепланетное правительство, которое следит за общественным благополучием. Мы все живем в единой правовой системе. Специальные органы строго наказывают тех, кто нарушает законы и пытается получить больше, чем другие. Для этого у нас по всей планете действует единая компьютерная система, которая каждый месяц сравнивает наши расходы с нашими доходами. Если человек тратит больше, чем положено, значит, он где-то обворовывает других. Его ловят и наказывают.
   - У нас все получают одинаково. Немного, зато всем хватает и никому не обидно. Этот объём называется Гарантированный Минимум Счастья. Все ходят на работу по шесть часов. Тех, кто не ходит, тоже ловят и наказывают, чтобы они от голода и безделья не начали вредить другим.
   - А кто мешает этим специальным органам ловить и наказывать тех, кто не преступник? - прозвучал ещё один неожиданный вопрос.
   "А кто им мешает? - подумал я, - А никто им не мешает".
   Человек, который пошел в судейские или в полицию, сразу приобретает намного больше возможностей, чем рядовой потребитель ГМС. Я с детства слышал множество историй про то, как полицейские отбирали у людей талоны на спиртное или принуждали женщин к сексу без ГМС-талона, или про то, как судейские принуждали убийц и хулиганов брать на себя их покупки, в обмен на прекращение уголовного дела (наказание за превышение ГМС меньше, чем за злостное хулиганство). На них, как правило, никто не жаловался. Но инопланетникам говорить об этом явно не стоило.
   - У нас эти органы разделены на три структуры: розыск, судьи и прокуратура. Они должны следить друг за другом. За ними должны следить выборные мэры - начальники городов. Если мэр плохо следит за своей полицией, то его переизбирают, а на его место выбирают другого человека, - ответил я, а сам подумал, что что-то я ни разу не слышал про мэра, смещенного до окончания срока. Зато про то, как исчезают в направлении начальства предметы искусства, сделанные людьми из подручных материалов, слышал неоднократно.
   В классе опять установилось глубокое молчание. Я понял, что опять будут необходимы объяснения.
   - А каких же тогда размеров эта ваша единая правовая система, если вы все в ней помещаетесь? - задало вопрос маленькое, незаметное существо, сидевшее на первой парте. До этого оно молча конспектировало весь наш бред. Оно было в скафандре земного производства, и только когда оно подняло голову, я отметил, что у него огромные глаза, в пол-лица. Оно немного посмущалось и добавило:
   - У нас, например, глава племени может проконтролировать справедливый дележ только среди тех, кто сидит с ним на одном дереве, но не больше. А ваша система - это такое большое, до неба, здание, да? Нам показывали фотографии ваши первые люди. А что тогда будет, если из него выйти?
   О, Великий Космос! Дай терпения мне, сидящему на ветке единой правовой системы!
   - Это не здание, это единые законы плюс передача информации о тебе в единый центр. Вы, прошу вас, - обратился я к крылатому, - прочитайте то, что записали про общественное устройство на Земле-1.
   Крылатый курсант послушно встал и начал читать:
   - Земляне с детства приучают детей к тому, что за ними всегда следят, и при малейшем отклонении от предписанного поведения они будут наказаны. Маленьких землян с детства учат разным наукам и умениям, но запрещают радоваться. Когда они вырастают, они всё свое время тратят на производство вещей. Тех, кто не хочет тратить всё свое время на производство вещей, ловят, и им делают больно. Уйти от поимки невозможно, так как информация распространяется по всем обжитым местам. Изменить порядок невозможно, так как общественные организации запрещены. Всё, - он закончил и посмотрел на меня.
   Меня затопила волна возмущения, побуждая резко ответить на эту наглую издевку. Затопила и отхлынула. Я вдруг понял, что крылатый инопланетник в нескольких словах очень удачно сформулировал то, что мне больше всего не нравилось в земной жизни, то, от чего я в итоге сбежал в космос. Пожалуй, что он прав. Во что превратились мои друзья детства? Полное отсутствие необходимости думать о сути происходящего вокруг превратило их в чудовищ, в существ, лишенных главной человеческой черты - понимания смысла своих действий. Почему-то вспомнился Алекс, то, как он незадолго до моего отлета со смехом рассказывал историю одной попойки. Они тогда упились так, что почти потеряли контроль над собою. Наибольшее веселье у него вызывала история одной девушки, которую поимел один парнишка из их компании за то время, пока её тошнило через перила. Она так удобно через них перегибалась (дело происходило в загородном доме отдыха), а он как раз возвращался из туалета и не смог пройти мимо. Самый смех у Алекса вызывал тот момент, что она так и не получила положенного ей за секс ГМС-талона. Наутро никто не признался, а ей спьяну было не до того. У меня эта истории вызвала омерзение. Все остальные весело смеялись.
   Через минуту я осознал, что стою, открывая и закрывая рот, отказываясь от разных вариантов ответа, и ничего не говорю. Летун стоял с конспектом в руке и смотрел на меня.
   - Про всепланетную систему наказаний... Это не так уж и плохо. В истории нашей планеты бывали длительные периоды, когда отдельные народы пользовались своей относительной недоступностью и делали плохо другим народам. Думаю, вам не понравилась бы, если бы вас уволокли на веревке в далекие края выполнять самую чёрную работу за минимальную еду? Сейчас у нас такого нет. И мы совсем не всё время тратим на производство вещей. У нас бывают и праздники, и игры, и танцы, и музыка. Зимой мы катаемся на коньках и лыжах, а летом на лодках. Некоторые катаются на планерах и самолетах.
   Услышав про игры, инопланетный народ слегка оттаял, а при упоминании о самолетах был проявлен живейший интерес. Даже те виды, которые летали сами по себе, летающую машину воспринимали как нечто чудесное. Тут уже я не понимал их. Бедные дети видели возможность порулить летающей машиной и не хотели видеть того, что она требует не только "мероприятий по обеспечению надёжности и безотказности", но и "регламентных работ по обслуживанию систем и приборов", не говоря уже о "производственном цикле по разработке, производству и утилизации изделия".
   Тяжелее всего оказалось объяснить понятие праздника. Большинство курсантов происходили из таких миров, где они делали каждый день всё, что им захочется, а еда сама падала в руки по мере созревания.
   Под конец они добили меня двумя вопросами.
   Первый был про цвет моего лица. Я и сам чувствовал, что лицо у меня горит от сплошного стресса (попробуйте три часа подряд постоянно чувствовать себя дураком), и не стал ничего объяснять. Просто сказал, что это от радости встречи с ними.
   Второй вопрос задал небольшой кентавр, когда все уже расходились. Смущаясь и застенчиво виляя огромной кормой, он спросил, обязательно ли делать рассечение живота, как это показано у меня на картинке, а то "это будет больно и заживать будет долго". Я отбил вслед уходящим курсантам сообщение о том, что резать себя не надо, достаточно картинки, и выпал в осадок.
   Из состояния прострации меня вывело понимание того, что меня ругают. Вся банда надсмотрщиков, что вечно торчит за спиной у честных вояк, набилась в учебный класс и ругала меня. Психологи ругали меня за то, что я плохо описал движущий человеком мир высоких чувств. Исследователи научного сектора были недовольны тем, что я слабо описал технологическую мощь Земли. Космопсихологи были в страхе от того, что некоторые из их нежных подопечных получат слишком сильный стресс от моих страшилок. Идеологи были недовольны тем, как я описал прелести ГМС и политического устройства. Военная разведка была недовольна тем, что я слишком много рассказал об уязвимых местах землян. И только сопровождавший мое выступление офицер из косморазведки смеялся и был мною доволен.
   - Молодец, - сказал он, - ты даже не довел их до желания убить тебя. Такое не всякому удается.
   Военной разведке возразили ученые, которые доказывали, что нужно знать друг о друге как можно больше для предотвращения недопонимания. С космопсихологами сцепились психологи, доказывая, что для человека чужая жизнь может быть слишком большим стрессом. О том, каково было мне защищать честь Земли перед этой бандой инопланетных издёвщиков, никто и не подумал. Потом научный сектор сцепился с космопсихологами, а потом они все вместе - с военной разведкой. Судя по темам обсуждения и по аргументам, которые они выдвигали, это было продолжение какого-то давнего спора. Я понял, что они образовали самодостаточную систему, и, отпросившись у офицера косморазведки (он считался старшим в этой операции), потихоньку ускользнул. Моего ухода никто не заметил.
   Несмотря на бурный день, уснуть вечером оказалось непросто. Вопросы, казавшиеся такими легкими, никак не находили ответов.
   Чем человек отличается от животного? Ответ казался очевидным, но никак не хотел помещаться в слова.
   Что такое плохо? Как объяснить это словами? А ведь нам за это воевать.
   Что такое воспитание? До сих пор я думал, что оно неотделимо от наказаний, но теперь подумал, что там, где нам было интересно, мы учились намного быстрее, чем в школе. В авиамодельном кружке, например, мы за то же время осваивали гораздо больше понятий, чем на занятиях в школе.
   И, наконец, что означает установленный мною факт того, что чувства могут передаваться от одного разумного существа к другому, по неизвестному мне каналу передачи информации? Это значит, что может передаваться и вся информация о моей сути. А что мы есть, как не память о самих себе?
   Переполненный нерешенными вопросами, я долго ворочался на койке госпитального отсека. В конце концов, я сел, включил коммуникатор и попытался написать правила о том, что такое хорошо и плохо. Ничего не получилось. Мысли разбегались и не поддавались никакому упорядочиванию.
   Медицинский автомат зафиксировал беспокойство и новые сутки начались с того, что мне вкатили лошадиную дозу успокоительного.
  
   Глава 9. Академия начинает работать.
   15.06.3006.
   Целый месяц после моего грандиозного доклада продолжалось наше знакомство друг с другом. Инопланетники рассказывали о себе, по одному в день. Мне было не очень интересно, большую часть сведений о них я уже знал из альбома - определителя видов. Первое время, конечно, было забавно и удивительно видеть, как неведомое чудище оказывается разумным и пытается говорить на всеобщем. Но потом их похожие выступления начали надоедать.
   Большинство курсантов происходили из миров, где вели близкое к растительному существование. Они ели то, что давала им природа, размножались, как им хотелось, причем некоторые даже не знали, как именно они размножаются. О том, что это именно размножение, многие из них узнали только от исследователей косморазведки. Иногда они воевали, но эти войны, с нашей точки зрения, были больше похожи на драки мальчишек с соседних улиц. Нигде больше не было таких общественных и технических форм, таких противоречий, как на Земле.
   Через месяц занятий космопсихологи решили, что пора учить инопланетников чему-нибудь конкретному, и сразу навалили на них физику, арифметику и геометрию. Наивные души! Даже они не представляли, насколько дикие существа оказались по соседству с нами. Большинство инопланетников жили одним днем и сиюминутными впечатлениями. Такие понятия, как справедливость или взаимное уважение, совершенно чужды им. Зато вот набить кому-нибудь морду для того, чтобы показать свое преимущество - это всегда пожалуйста. На днях ко мне подошел один инопланетник и спросил, сколько земляне возьмут за перевозку ста лучших бойцов его мира на планету другого курсанта, того, который говорил о его народе плохо. Я ради интереса поинтересовался, сколько они готовы дать? Он сказал, что не меньше ста свиней. Пришлось его несколько огорчить, сказать, что для этого надо три тысячи свиней и тысяча тонн руды из урановых месторождений. Бедняга ушел, глубоко задумавшись. И как тут прикажешь учить их на космических юристов?
   Некоторые из инопланетников, как мне удалось узнать, повадились срывать со стен базы провода (кабели на базе проложены, в лучших армейских традициях, прямо по стенкам, открыто), резать их на кусочки и мастерить вышивание бисером. Проводочки ведь такие красивые, разноцветные: и красненькие, и желтенькие, и голубенькие. Особо ценились золотистые, но их было тяжело достать, по ним шел ток высокого напряжения. Кое-кого при добыче проводов дернуло током, но нашли управу и на высокое напряжение. У одного курсанта бивни торчали так далеко, что ему шлем скафандра сделали с уплотнениями, так, чтобы бивни торчали наружу, проходя сквозь уплотнения на скафандре. Этот парень как-то похвастался, что может рвать провода бивнями безбоязненно, и ему тут же нашли применение. Его авторитет сразу возрос на три пункта, и даже рослые курсанты стали уступать ему дорогу.
   Металлической сердцевине тоже нашли применение. Ведь воткнуть её в розетку так весело: и треск, и искры, и свет мигает.
   С преимуществом при движении по коридорам вышла тоже интересная история. Первое время косморазведка водила каждого курсанта отдельно, по очереди. Со временем курсанты стали передвигаться самостоятельно, и тут же возник принципиальный вопрос: кто кому должен уступать дорогу при встрече в коридоре. Несколько особо наглых тупиц из числа крупных курсантов сочли, что их рост дает им право расшвыривать всех, кому не повезло оказаться у них на дороге. Это привело к возникновению нескольких довольно суровых драк. Группы быстрого реагирования погасили драки, но до причины не докопались. В итоге среди курсантов установилась целая иерархия: кто, кому и когда должен уступать дорогу. Особым шиком считалось идти по коридору так, чтобы другие сворачивали с середины и обходили тебя по стеночке. В первых рядах оказались, как и следовало ожидать, самые наглые и самые крупные.
   Было много и других примеров полного непонимания инопланетниками сути происходящего. Многие из них считали, что воздухом за окном можно дышать, и что жестокие земляне не выпускают их погулять из вредности.
   Подсобрав пачку подобных примеров, я накатал докладную начальству с предложением организовать базовый курс выживания. Должен же кто-то объяснить инопланетникам самые детские основы и понятия. Руководство в кои-то веки снизошло к идеям снизу и действительно организовало такой курс. Преподавателем назначили, как вы думаете, кого? Конечно, меня. "Инициатива наказуема исполнением" - старый, добрый армейский принцип. И что меня дёрнуло писать эту докладную? Но, как бы то ни было, я начал вести эти "детские" курсы, в результате чего мой собственный рейтинг среди курсантов заметно повысился. Правда, меня и до этого не толкали, землян побаиваются. А вот малорослым курсантам приходится туго.
   У нашего потока наконец появился собственный начальник, майор Вилли Смит из земной пехоты, образцовый дурак. По установленному порядку для военных училищ он сразу стал подполковником.
   Почему на это место прислали человека без специальной подготовки, никто не ведает. Он ухитрился пропустить мимо ушей всё, что говорили ему на ознакомительном занятии косморазведчики, и пытается строить инопланетников так, как будто это обычные солдаты. Косморазведка только руками разводит: приказ сверху. Когда я впервые увидел полковника в коридорах базы, он громогласно отчитывал двух малорослых курсантов за отказ отдать ему воинскую честь. Малорослики стояли напротив него и смотрели в рот так, будто он вещал абсолютные истины. Я знал этих курсантов, они оба очень плохо знали всеобщий и общались только текстовыми сообщениями. Даже простые сообщения они переводили со встроенным в коммуникатор словарем по несколько минут, и что они там понимали из слов начальника потока, просто непредставимо. За те пять минут, которые я наблюдал эту сцену, подполковник ни разу не остановился, а курсанты ни разу не пошевелились. В конце концов один из малоросликов поднес руку к голове и покачал ладошкой влево - вправо, что на языке ушей покрытого мехом динозавра означало "бестолковый". Второй курсант с ним согласился, изобразив похожее движение левой рукой.
   - Вот это здорово, вот так бы сразу, - обрадовался подполковник.
   Язык ушей покрытого мехом динозавра, который мне так понравился во второй день моей работы на регистрации, стал довольно распространённым среди тех курсантов, кто не может говорить, но хорошо двигается. Этот язык вобрал жесты ещё нескольких видов и стал довольно неплохим средством общения. По сути дела, в академии существует уже три языка. Те, кто могут говорить, пользуются земным всеобщим, с добавками инопланетных ругательств. Те, кто не могут ни говорить, ни двигаться, изображают символы разными способами, одни - как картинку на коже, другие - как комбинацию из пальцев, или из чего придется. Среди курсантов постепенно складывается новый язык, состоящий из этих трёх языков. Я по мере сил пытаюсь их изучать, но язык символов мне пока не очень-то дается. У космопсихологов этим занимаются целых четыре человека.
   Я тогда не стал переводить полковнику, что сказали о нем курсанты, и просто попытался перевести им, чего он от них хочет. Малорослики восприняли это как новую игру и пошли по коридору, отдавая честь всем встречным и поперечным.
   Через пару дней ко мне приполз василиск Васся (это его косморазведчики так назвали) и спросил, что ему делать, если подполковник ещё раз потребует от него отдать честь. Васся выглядит как огромная змея с плоской головой и большими, выразительными глазами. Руки у него есть, но в нормальном состоянии, при передвижении, они у него спрятаны в специальных кожаных складках, по бокам от тела. Скафандр ему сделали так, что вытащить их весьма непросто, а отдать честь - и того сложнее. Подполковник о его руках, скорее всего, ничего не знает. Я посоветовал Вассе свернуться в кольца и отдать честь хвостом. До этого он никогда в кольца не сворачивался. Васся попробовал, и у него получилось. Васся сказал, что это самое неприличное, что он видел в жизни, и потому он с радостью будет отдавать честь подполковнику. Он уполз, трясясь всем телом и громко хихикая.
   Впрочем, инопланетники делают дурака не только из командира потока, но и из меня тоже. По десять раз спрашивают об одном и том же, делают вид, что не понимают, а потом заявляют, что несколько дней назад я ответил на этот же вопрос по-другому, и что в моих ответах есть логическая неувязка.
   В устройстве скафандра самым сложным оказалось объяснить понятие вакуума. Большинство из них не осознает понятия "воздуха", считая, что вокруг них пустота, а вакуум, для защиты от которого нужен скафандр - это такой страшный зверь, которого можно отогнать палкой. Космопсихологи только за голову хватаются, а косморазведка над моими проблемами только смеётся. Им что, они сюда инопланетников притащили, языку кое-как обучили, и теперь их дело - сторона. А расхлёбывать всё это приходится мне. Космопсихологи далеко, сидят в своих боксах и научные работы пишут.
   На днях с одним из курсантов, тем самым летуном, который на первом занятии обозвал Землю "смертоносной планетой", у меня вышел прелюбопытный диалог. Я читал им лекцию о том, что такое вежливость и почему стоит уступать друг другу дорогу в коридоре, когда он заявил, что я учу их плохо. Я удивился и спросил, как же мне поступать? На это он ответил буквально следующее: "Ты должен делать всё хорошо и правильно, аккуратно и в свое время". Мы с остальными курсантами долго ждали продолжения, но оказалось, что это было всё, что он хотел сказать. Когда я наконец устал ждать и потребовал продолжения с конкретными примерами, он понес какую-то чушь о том, что какой-то там их мудрец имярек золотое крыло сказал, что бывает правильная мысль, правильное чувство и правильное дело, и потому все должны стремиться делать хорошо, чувствовать правильно и думать точно. Распинался он так долго, что за время его речи все забыли, почему вообще возник вопрос. В итоге я просто вернулся к тому месту, на котором меня перебили, и продолжил свою речь. А что ещё мне оставалось делать?
   Неожиданное продолжение получила история со стоунсенсом. На следующий день после моего доклада ко мне зашел офицер из исследователей, с целью пожурить меня за двойное заведение одного и того же вида, которого он считал стоунсенсом. Однако, когда мы начали разбираться, выяснилось, что он имел в виду совсем другое существо. Офицер ушел, а через пять минут примчалась бригада техников с тачкой и аппаратурой. Мы пошли искать стоунсенса в учебном классе, но его там не оказалось. Я послал ему сообщение с просьбой откликнуться, и он ответил, что находится там, где собирают летающие корабли. Он и вправду обнаружился в ангаре, там, где для нас собирали учебные корабли. На стоунсенсе висели кабели, ветошь, инструменты и прочие необходимые в производстве предметы. Очевидно, что техники - сборщики, как и многие до них, восприняли его как предмет обстановки. Как никто не заметил этакую громаду, шляющуюся туда-сюда по коридорам, остается загадкой.
   Мы со стоунсенсом поговорили немного. Стоунсенс сказал, что перешел сюда, так как ему интереснее, чем в классе, тут больше информации и новых слов. Звучало это, как "там интересно - нет, тут интересно - да". Учитывая то, что работяги тут почти всё время ругаются, представляю, какой у него вскоре будет словарь. Беседа наша была недолгой, вскоре набежали исследователи, стали пытаться выспросить у стоунсенса хоть что-нибудь про его родной мир, но добились не больше, чем я при регистрации. В итоге они пришли к выводу, что надо тащить стоунсенса в лабораторию. Тот заупирался, стал говорить, что тут ему интересно, и он никуда не хочет. Кое-как с моей помощью удалось его уговорить, что в лаборатории ещё интереснее.
   - Но мне дали подержать много вещей, - привел он ещё одни аргумент против передвижения, подразумевая под "вещами", очевидно, весь тот хлам, что на него навалили слесари - сборщики. Меня позабавило его ответственное отношение к делу. Техники от исследователей быстренько свалили все эти "ценные вещи" в сторону, и последнее препятствие пало.
   Он начал двигаться, и поначалу никто даже не понял, что это было движение. Скорость его передвижения была не больше сантиметра в секунду, и никаких подвижных частей видно не было. Да, при такой скорости он действительно может двигаться незаметно. Никто просто не поймет, что он двигается.
   - А нельзя ли двигаться побыстрее? - передал вопрос командир исследователей.
   Стоунсенс располовинился и сделал Шаг, и это был Шаг с большой буквы. Пол под его весом заскрипел и пошел трещинами. Стоунсенс сделал ещё один Шаг.
   - Я понял, больше не надо, - передал ему исследователь.
   - А я больше и не могу, у меня силы кончились. Я за последние недели слишком много двигался, - ответил стоунсенс.
   - И как скоро они восстановится? - поинтересовался исследователь.
   - Быстро, дней двадцать - тридцать под солнцем, не больше, - бодро ответил стоунсенс.
   Я хрюкнул, а командир исследователей без долгих раздумий показал пальцем на техников и на стоунсенса. Техники подхватили "Искателя истины", погрузили на тележку и повезли в лабораторию.
   Исследователей он привел в изумление. Его не просвечивала никакая аппаратура, кроме рентгеновской. Рентгеновская показывала однородную структуру, то есть тоже ничего не давала. У него не было никаких документов, он не знал, откуда он прилетел, зато, как выяснилось, он владел всеми тремя языками курсантов академии и земным всеобщим. В ответ на наше удивление он спокойно ответил, что было тяжело не выучить, так много наблюдая за нами. Он мог слышать звуки, воспринимать свет и даже радиоволны. Он мог есть всё, что угодно, выделяя в качестве отходов соли и оксиды поглощенных веществ. Он не нуждался в кислороде, запасая каким-то образом солнечную энергию напрямую. Единственное, чего он не мог, это говорить. Он настолько удивил и раззадорил исследователей, что те вскоре выставил меня из лаборатории вон, чтобы не мешал. Правда, пообещали ввести в курс дела впоследствии.
   Появился стоунсенс в учебном классе через три дня, радостно сияя новеньким, специально для него сделанным коммуникатором. С помощью этого коммуникатора он теперь мог не только посылать текстовые сообщения, как со старым, но и говорить (говорил, естественно, коммуникатор, запрограммированный на различение символов), и даже общаться по радио напрямую с сервером базы. Офицер - исследователь, приведший его, сообщил мне, что никаких следов его происхождения найти так и не удалось. Стоунсенс совершенно биологически и химически нейтрален, а потому может оставаться в нашей группе. Ещё офицер сообщил мне, уже шепотом, что, учитывая обстоятельства появления стоунсенса, это может быть шпион или робот неведомых враждебных сил, и раз уж я поставил его на довольствие и завел в список курсантов, то мне это и расхлёбывать. Отныне я должен за ним присматривать. Так что теперь я и военный контрразведчик тоже.
   Довольный стоунсенс ходит на занятия вместе со всеми, точнее, ездит на специальной электрической тележке, которую ему презентовали для сохранения целостности пола. Для отличия от объектов неживой природы ему сшили огромную форменную фуражку курсанта, которую он носит, лихо заломив на бок. Но казусы иногда всё же случаются: обслуживающий персонал регулярно принимает его за скульптуру и пытается чистить пылесосом или вешать на него разные вещи. Стоунсенсу выделили отдельный бокс, но он в нем никогда не появляется, предпочитая проводить время в классах или в ангаре.
   ---
   Две недели назад меня наконец-то выписали из госпиталя. Меня даже не стали поселять в офицерский кубрик, а сразу перевели в отдельный роскошный бокс, в котором я потом буду жить с инопланетниками. Бокс состоит из двух комнат, кухни и санузла. Кухня и санузел примечательны тем, что кроме обычных устройств имеют ещё и плазменные установки биологической стерилизации. У меня никогда не было такого роскошного жилья. В школьном элеваторе я жил в четырехместном блоке, в училище - в казарме, а про "Тусу Счастливую" и говорить нечего. Да и у моей мамы ничего похожего не было, её комната в жилом блоке измерялась тремя шагами в длину и двумя в ширину. Как, собственно, и у всех, кроме ГМС - дам и начальства.
   Одним словом, устроился я по-царски, только вот немного тревожило будущее подселение инопланетников.
   Елена прислала письмо - маленький лазерный диск, дешевый, бумажный. На диске маленький текст с приветом. Писала, что она подала заявку на мою сперму в банк хранения, но ей отказали. Оказывается, все разрешенные законом двести доз (больше не выдают - опасаются вырождения) уже давно разобрали. Обидно. Ещё писала, что у неё всё хорошо, хвасталась тем, что выучила три новые позы. Я посмотрел прилагающееся видео, сплошная акробатика, я бы так не смог. Послал ей в ответ все полагающиеся восхищения. В письме в качестве шутки описал ей, как я тут мучаюсь всяким вздором и не могу сформулировать, что такое хорошо, а что плохо. Надеюсь, она посмеется над тем, какими смешными делами тут приходится заниматься честному солдату.
   16.06.3006
   Сегодня господин полковник Вили Смит обрадовал меня тем, что только я один готовлюсь к совместной жизни с инопланетниками. Обнаружилось это совершенно случайно. Я решил сходить в гости к тем своим коллегам, которые вместе со мной учатся в Академии, и тут вдруг выяснилось, что они живут в офицерском общежитии. Удивленный, я поинтересовался, а когда же они переедут в общие с инопланетниками боксы? И тут вдруг выяснилось, что только я один выразил желание проживать вместе с инопланетниками. Эти ребята такого согласия не давали. Стало очевидно, что меня по-детски надули. В госпитале на Земле мне просто подсунули бумаги, в которых даже не было вариантов, согласен я или не согласен. Я, конечно, подписал всё, что там было, я же не юрист, чтобы копаться в бумагах. Их там было страниц двадцать, не меньше. Веселенькое дело получается!
   Ну и ладно, ну и пусть. Я пошел в космос, чтобы защищать Землю от всякой пакости. Если для этого надо, чтобы меня съела какая-нибудь инопланетная плесень, то так тому и быть. В конце концов, моим именем отряд космоскаутов на Земле уже назвали, и все двести доз разобрали. Что ещё нужно верному сыну человечества?
   17.06.3006
   Начальник потока влепил мне строгий выговор за то, что я стукнул одного из курсантов. Есть у нас один курсант, Парабара Парбури, сын Пуриев, он очень любит впадать в задумчивость. Кожа у него толстенная, а кости ещё толще. Чтобы привлечь внимание, нужно как следует треснуть его по голове, для него это примерно то же, что для нас легкое поглаживание по руке. У него для этого дела на скафандре специальные резиновые прокладки наклеены, с надписью "бить сюда", чтобы случайно скафандр не пробить. Он даже носит на боку специальную дубинку, для тех из слабосильных курсантов, кому иначе до него никак не достучаться. Я обхожусь без дубинки, достаточно приложить рукой с разлета. Вот на этом-то действии меня господин подполковник и поймал. Сколько его не убеждали, что это нормально, и я, и Парабара, и косморазведка, - всё впустую. "Раз я сказал выговор - значит, выговор". Идиот.
   Интересно, что со мной будет, если я получу три выговора? На Землю сошлют и из космопола выгонят? Может, намеренно так устроить? Так нет же, наверняка оставят здесь, на уровне простого рабочего, или ещё какую гадость придумают.
  
   Глава 10. Новые соседи.
   25.06.3006
   День начался с того, что нас, всех курсантов кислорододышащего потока, построили на открытом воздухе. Точнее сказать, на открытом метане, если учитывать состав местной атмосферы. Нам наконец-то разрешили заменить прозрачные скафандры на обычные, и потому площадка более всего напоминала выставку скафандров. Большинство иноземников использовало скафандры земного производства, но было много и оригинальных.
   Мы стояли под лучами восходящей местной звезды, жизнерадостно пофыркивая разноцветными дымками из систем жизнеобеспечения скафандров. Это было красиво. Лучи местного солнца пробивались сквозь облака, чтобы создать совершенно феерические картины на поверхности слега красноватых песков Вентеры. Я поймал себя на мысли о том, что уже называю Вентерой планету, а не звезду. Я начал привыкать к планете, считая её землей, а звезду Вентеру - солнцем. Настроение было превосходным, и даже невозможность почесать зудевшую под скафандром кожу под лопаткой не портила настроение.
   У одних существ газы системы жизнеобеспечения выходили на уровне ранца, у других - над головой, из трубы, у третьих - ниже пояса. Курсанты, которые уже кое-что узнали про устройство друг друга, вовсю использовали эти обстоятельства для разнообразных шуток друг над другом. Обхихикали всё: и пар из головы, и перегрев всего, что ниже пояса.
   Общее веселье увеличивали попытки офицеров заставить особо непонятливых особей встать в строй. Даже после долгих общих занятий строиться многие не умели, а многие из тех, кто умели, не считали это нужным.
   - А я тебе говорю, что ты должен стоять здесь, - в десятый раз повторял офицер малорослому, ростом ему по пояс, курсанту.
   - Не хочу, - упорствовал дикий, - моя тут неинтересно, моя хотеть ходить, зачем моя тут стоять?
   - Потому, что это порядок, а когда порядок, то это красиво! Понятно?
   - Пусть другие красиво, а моя ходить в стороне!
   - А я тебе говорю, что ты будешь стоять здесь! Или по башке дам! Понятно?
   Курсанты, многие из которых в своих мирах были офицерами, захихикали. Конечно, весело, когда весомые аргументы применяются не к тебе.
   Наконец на трибуну поднялись комбазы, исследователи и другое начальство. Под неумолкающий аккомпанемент работающих скафандров комбазы объявил, что теперь мы будем жить вместе, и зачитал состав кают. Со мной должны жить ещё четыре существа, но их имена мне ничего не сказали.
   Затем взял слово начальник исследователей и обрадовал нас тем, что теперь, с этого момента, для предотвращения передачи инфекций и паразитов нам запрещено контактировать со своими земляками и передавать им какие-либо вещи. Нам также запрещено заходить в жилые блоки без специального скафандра. Ещё он обязал нас проводить ежедневный само-осмотр и при малейших признаках нездоровья обращаться в медцентр.
   Исследователи изучили наши ткани, бактерии и составили команды, члены которых, по их мнению, будут не опасны друг для друга. Этим командам присвоили разные цвета. Моя команда зеленого цвета может находиться в одном помещении с командой синего цвета без тактильного контакта, но смертельно опасна для команды красного цвета, и так далее. Перечисление этих команд заняло значительное время. Ручаюсь, что половина инопланетного народа ничего не запомнила. Кроме того, насколько я знаю, многие инопланетники не различают всех цветов, во всяком случае, в том спектре, в котором их видит человек. В ближайшие дни будет весело.
   Теперь мы будем жить вместе в каютах - боксах и учиться тоже вместе в соответствии с разделением. Учебные группы будут переформированы. Ещё нас обрадовали тем, что сегодня мы снимаем скафандры под контролем исследователей, которые будут наблюдать за нами, разумеется, через телекамеры.
   Да, давно я не был подопытным кроликом...
   Когда нас распустили, я поплёлся к себе в бокс, ждать гостей. Мне пришлось сидеть в скафандре больше часа, прежде чем раздался первый звонок.
   Когда я открыл наружную дверь шлюза, то обнаружил знакомое по первому занятию существо. Он тогда поддержал меня, продемонстрировав свои акульи зубы. Оные акульи зубы были сейчас вовсю обнажены, должно быть, в улыбке. Жуткое зрелище. И рядом с этим мне предстоит жить? За время обучения он каждый раз искренне удивлялся, когда речь заходила о законах и наказаниях. Каждый раз он заявлял, что наказания бессмысленны и агрессора не надо наказывать, так как сильный правее. Не то чтобы я был слишком миролюбивым пацифистом, но такое откровенное утверждение права сильного меня коробило.
   - Привет, - сказал он, - меня зовут Грумгор.
   Грумгор был ростом примерно с меня, чуть-чуть пониже и потоньше.
   - Привет, - ответил я, старясь выглядеть дружелюбнее и скрыть неприязнь, - зови меня Волд.
   Мы зашли в шлюз. Как всегда при входе, нас полило обеззараживающей жидкостью, облучило бактерицидными лампами, обсушило ионизированным воздухом, и мы смогли пройти в дом.
   Грумгор деловито огляделся, заглянул во все углы моего дворца, и обратился ко мне:
   - Землянин, когда будем устраивать поединок за первенство? Тут наблюдается недостаточное количество места. Нам придется быть аккуратными, но для поединка места хватит.
   - Какой поединок за первенство? - удивился я. Вроде бы на построении ничего такого не говорили. Может, это космопсихологи придумали, уже после моего ухода?
   - Как какой? Всегда есть тот, кто приказывает, и остальные, которые выполняют. Ты не сможешь это отрицать. Без этого совместные действия невозможны. У нас при составлении группы всегда происходит поединок за лидерство. Победившего все слушаются беспрекословно. Разве у вас такого нет?
   - Нет. У нас в армии главного назначают, а в других обществах люди сотрудничают. Со временем постепенно становится ясно, кто пользуется общим уважением и является лидером.
   - Как это? Такое невозможно. Это беспорядок.
   - Я скажу командованию, что в боксах надо назначать старшего, чтобы не было конфликтов, - с этими словами я начал лихорадочно набирать послание нашему командованию, копия космопсихологам.
   Грумгор уселся на мою койку у иллюминатора, тихо ворча про то, что назначать не самого ловкого - это прямой путь к упадку.
   - Я займу эту койку.
   - Извини, это моя койка.
   - Это почему? - он был готов ринуться в битву.
   - Потому что я был первый, - этот аргумент, видимо, неизвестный ему ранее, погрузил его в глубокие размышление.
   - Плохо, когда неизвестно, кто главный, - наконец сказал он через пару минут, уткнувшись взглядом в пол, - постоянные конфликты. Будь вы в моём мире, я бы уже пятерых вызвал на бой, и тебя тоже. Полная ерунда эта академия.
   Я с ним мысленно согласился и отправил послание. Он посмотрел на меня и улыбнулся, продемонстрировав свой жуткий оскал. Стараясь скрыть дрожь, я улыбнулся в ответ. Может, это у них не улыбка, а жест запугивания?
   От размышлений меня оторвал следующий звонок в дверь. На правах хозяина я отправился открывать. Пройдя через процедуры обеззараживания, я снова открыл наружную дверь шлюза и... никого не увидел. Постепенно опуская взгляд вниз, я обнаружил у своих ног существо размером с небольшую собаку. Вытянись оно в длину, оно бы, наверное, достало мне головой до бедра. Но сейчас оно сидело на четырёх лапах и оттого казалось ещё меньше. Кроме того, оно было в широкополой шляпе поверх шлема скафандра.
   - Позвольте представиться. Отрядный голова его огромности короля Сауау Шестого Фиу Лаи. К вашим услугам, - сказал малыш, встал на задние лапы и церемонно поклонился, помахивая шляпой. Меня напрочь убили сапоги его скафандра, выполненные в виде ботфортов с отворотами.
   - Зови меня Волд, - прошептал я после некоторой паузы. Похоже на то, что вечер сюрпризов только начинается. Со мной будет жить пес в сапогах размером с кота в сапогах.
   Фиу Лаи схватил огромный даже для меня стандартный грузовой ранец косморазведки и попытался затащить его в шлюз, но зацепился за комингс, порог шлюза. Теперь понятно, почему он тащил его на четырех лапах. На двоих он бы его просто не уволок. Я решил помочь и подхватил ранец. Судя по звону и весу, он был набит сплошным железом. В шлюзе нас опять полило, осветило и высушило. Мы вошли в бокс.
   - Грумгор, не хочешь устроить соревнование за первенство с новым товарищем? Знакомься, его зовут Фиу, - не удержался я от того, чтобы не пошутить над крокодилообразным.
   Фиу вышел из-за спинки койки, церемонно поклонился и представился. Пасть у Грумгора отвисла на добрых полметра. И как только удалось сделать для него скафандр, чтобы поместить такую пасть?
   - Он маленький есть, - только и смог сказать он, - я потеряю всю свою славу, сражаясь с маленьким.
   Фиу зашипел.
   - Я был заместителем капитана отряда королевской гвардии, и многие дрожали при упоминании моего имени. Если ты думаешь, что тебя спасут твои размеры...
   Начинающийся было конфликт прервал следующий звонок в дверь. Я снова пошел мокнуть под обеззараживающим раствором шлюза и открывать вход.
   Наученный опытом, я при открывании шлюза сразу посмотрел вниз, и... обнаружил сапоги скафандра. Новый инопланетник был гораздо выше меня. Мы встречались на занятиях, и он даже вызывал у меня некоторую симпатию. Как и у человека, у него были руки и ноги. Он происходил из очень интересного мира. Их цивилизация достигла неплохого технического уровня и даже самостоятельно вышла в космос.
   После очередного цикла обработки я представил ему Фиу и Грумгора, которые от любопытства перестали дуться друг на друга. Имя нашего нового соседа состояло из двадцати титулов, но он, милостиво поглядывая сверху вниз, разрешил звать его просто Птитр.
   Пятый насельник моего бокса также не заставил себя долго ждать. Открывая дверь шлюза, я обнаружил странную металлическую конструкцию, обвитую проводами, из которой доносилось пыхтение. У нас что, теперь и механоиды появились? Однако, когда глаз привык к полусумраку коридора, я понял, что вижу просто очень длинную кварцевую лампу. Откуда-то снизу, из-под неё раздалось ворчание:
   - Может поможешь мне, верзила? А то я с этим барахлом до завтра заходить буду.
   Под лампой, среди трёх мешков с вещами, обнаружилось существо, в котором я узнал ещё одного знакомого по учебной группе - крылатого летуна, народ которого проводил почти всю свою жизнь в воздухе. Это он на первом занятии назвал Землю "смертоносной планетой". Звали его Суэ Ви, что переводилось как "праведный вихрь". Некоторые курсанты прозвали его "завихрение зауми", и было за что. Он был ужасно скрупулезный, въедливый, занудный и никогда не упускал возможности ввернуть в свою речь какое-нибудь изречение о мудрости. Иногда это было даже забавно, но в больших количествах раздражало.
   Приход Суэ Ви вызвал некоторый переполох. Он потребовал повесить его лампу над койкой. Пока мы с Птитром, балансируя на спинках кроватей, исполняли этот акробатический трюк, Грумгор бегал вокруг и подавал советы. Фиу стоял молча и, как мне показалось, отнесся к его суете с презрением.
   Не успела утихнуть суета с подвеской лампы, как ожил коммуникатор и сообщил, что через час начнётся процедура снятия скафандров.
   Наблюдение через телекамеры и присутствие реанимационной бригады под дверью гарантировали нам, что если мы сдохнем от яда друг друга, то начальство и ученые узнают правду об истинной причине. Наверно, это должно было бы нас радовать. Если меня съедят чужеземные бактерии, назло всем умру с довольной улыбкой на наглой морде. А пока нам предстоял целый час ожидания.
   Мы мрачно расселись на койках и уставились друг на друга. Однако, кроме скафандров и небольшой части лиц за стеклами, смотреть было не на что.
   - Что-то мы скучно сидим, - нарушил молчание Птитр, - слушайте лучше анекдот. Приезжает домой муж из командировки, а в шкафу у жены любовник...
   - А кто такой муж? - спросил Грумгор.
   - А что такое командировка? - спросил крылатый Суэ.
   Коммуникатор перевёл слово "любовник" без проблем, вот только его смысл был мне неизвестен. Но мне показалось, что я понял смысл сказанного.
   - А кто такой любовник, - спросил я, - это тот, кто пришел к даме без ГМС - талона, да?
   - Похоже, это была плохая идея, - отметил Птитр и замолк.
   Тогда я сам решил заняться налаживанием отношений. Чему быстрее всего учатся разумные существа? Плохому.
   Я достал колоду карт, которую чудом удалось изготовить уже здесь, на базе. Раскладывание пасьянсов неплохо скрашивало время в дальних вылетах, но моя счастливая колода карт осталась на "Тусе счастливой".
   - Давайте играть в карты, в игру "дурак". Кто последним останется с картами - тот проиграл.
   - А что значит "проиграл"? - полюбопытствовал Суэ.
   - Это значит, что того, кто проиграл, съели... мысленно.
   - Плохие существа, - оценил Суэ Ви, но смотреть остался.
   При всей нашей чуждости формальная логика была понятна всем, и через четверть часа мы уже резались с настоящим азартом. Да ещё с каким! Особенно подверженными азарту оказались крокодилообразный Грумгор и летун Суэ Ви.
   Они хлопали в ладоши (скафандра!), вскакивали, кружились и пели при каждом удачном повороте игры. При проигрыше они испытывали такое огорчение, что я начал побаиваться за герметичность оболочки бокса.
   Один Фиу сохранял ледяное молчание. Именно он и поймал Грумгора, когда тот начал пытаться мухлевать и подкидывать не соответствующие ситуации карты. Мухлеж на моих глазах становился межпланетным явлением. Интересно, что по этому поводу сказали бы космопсихологи?
   За игрой мы забыли про снятие скафандров. Суровая реальность напомнила о себе голосом комбазы:
   - Бокс 25, чем вы там занимаетесь?
   Вслед за этим начали двигаться и осматривать нас укрепленные под потолком телекамеры. Там, с той стороны, на нас сейчас через десять дисплеев смотрела целая банда специалистов, от офицеров до медиков, включая космопсихологов. Презабавную, должно быть, увидели они картину: Грумгор танцует, я смеюсь, Суэ трясется над картами, а Фиу, который набрал пол-колоды, за картами почти не видно.
   - Налаживаем межвидовый контакт, - бодрым парадным голосом доложил я, пряча карты.
   - Вижу я, какой вы там контакт налаживаете. У нас и так уже три драки из-за различий в культуре, мне ещё этих проблем не хватало, - загрохотал в наушниках голос комбазы, - к снятию скафандров готовы?
   - Готовы! - бодро ответил я. Правда, внутри я такой смелости я не ощущал. Мне положено снимать скафандр первому.
   Я отстегнул шлем, в глубине души ожидая, что на меня сейчас набросятся тысячи чужих бактерий и разорвут меня на части. Но ничего не произошло. Ребята сидели и смотрели на меня. Я окончательно снял скафандр и надел браслеты контроля биопараметров.
   - А без скафандра ты не такой, как в нём, - заметил Фиу, сидя на стандартной армейской койке и болтая ногами в воздухе.
   "Очень мудрое замечание! Буду знать", - подумал я, а вслух буркнул:
   - А какой?
   - Мягкий, - удивил меня Фиу. Я даже не нашел, что ответить.
   Следующим должен был снимать скафандр Грумгор. Без скафандра его огромная пасть стала ещё более впечатляющей. Он синевато - зеленый, с подпалинами. У человека кожа бархатистая и матовая. Гладкая, без единого волосочка глянцевая кожа Грумгора почему-то произвела на меня отталкивающее впечатление. Стараясь не касаться его кожи, я помог ему одеть браслеты контроля. Он уселся на койку и заёрзал, чувствуя себя в раздетом состоянии, по-видимому, так же неудобно, как и я. У Грумгора, как и у меня, легкие находятся в верхней части груди, но строение костей совсем другое. Суставы у него намного больше, чем у меня, и мышцы приходят не на сухожилия, как у человека, а на специальные выросты на костях. Ноги у него сгибаются коленками назад. А вот руки у него почти человеческие, только больших пальцев не один, а два. Голова у него похожа на крокодилью, даже глаза сверху, но череп гораздо больше. За глазами начинается длинная, коническая часть черепа, которая заканчивается гребёнкой из треугольных выростов - шипов.
   Когда свой скафандр снял Фиу, мы ахнули. На свет явилось очень милое, пушистое существо с остренькими ушками, премилой мордочкой и огромными глазами. Его так и хотелось взять на руки, погладить и повязать бантик. Впрочем, бантик на нём уже был, и довольно приличных размеров. Он был повязан поверх короткой курточки с кармашками. Все кармашки покрывала затейливая вышивка, как впрочем, и всю курточку. Разница была только в том, что на кармашках вышивка была разноцветной, и потому сразу бросалась в глаза, а на куртке - в цвет основного полотна. Ещё на курточке было нашито настолько большое количество разных украшений, что я даже не смог их все сразу разглядеть. Количество пальцев на его руках я не смог разглядеть, под шерстью не видно.
   Фиу вытащил из ранца сапоги (с отворотами, как и на скафандре) и натянул их на свои пушистые лапки. Мне придется жить в одном боксе всё-таки не с псом, а с котом в сапогах.
   По боксу поползла сильнейшая вонь. Так пахло на Земле в тех домах, в которых одинокие старушки в нарушение ГМС держали много кошек.
   - Фу, - заорал Грумгор, - иди, мойся, вонючка.
   Я отметил в дневнике, что у вида Грумгора есть обоняние.
   - Смывать грязь - смывать счастье, - начал отказываться уязвленный Фиу.
   - А придётся помыться, - поддержал я прямоходящего крокодила, - такую вонь терпеть невозможно.
   - А чего вы хотели, - возмутился маленький паршивец, - я целый месяц не вылезал из скафандра и не вылизывался. А калоприемник ваши инженеры сделали так, что он почти бесполезен.
   Мрачно ругаясь и ворча, он подхватил скафандр и поволок его в душ. Я проследил за тем, чтобы он не напутал с кранами, и вернулся обратно.
   - Зря ты так, - сказал я Грумгору, - может, они выделениями тела от паразитов защищаются.
   - Вода - дом, - изрек тот.
   - Наконец-то я смогу избавиться от этого ящика и распрямить крылья, - Суэ стал избавляться от скафандра с удовольствием. Его можно понять, контейнер для крыльев у него размером с весь остальной скафандр. И как он только в нем ходит?
   Суэ вылез из скафандра, раскинул широкие, кожистые крылья, надул на спине мешок и взлетел под потолок. Боюсь, пару секунд я не контролировал выражение лица. Выглядел он просто ужасно. Маленькие глазки, чешуйчатое тело, кожистые крылья, длинный хвост - он выглядел, как помесь дракона с вампиром. Таких только в фильмах ужасов снимать.
   Суэ пристроился под своей лампой и включил её. В снятых скафандрах взвыли сигналы тревоги. "Радиационное облучение", - прочитал я на панели шлема, схватив свой скафандр.
   - Выключай свою лампу, или мы все погибнем, - заорал Птитр. Про погибнем, он, конечно, загнул, но за час мы могли бы получить приличную дозу.
   Суматохи добавили истошные вопли из ванной. Я потопал в ванную разбираться.
   - А как же я смогу погреться, - заныл у меня за спиной Суэ, - мне необходимо быть под лампой не менее двух часов в день.
   Тем временем в ванной комнате разворачивалась трагедия. Фиу, хитрый кот, решил, что ему будет удобнее в глубокой 3-метровой ванной, и переместился туда из неглубокого поддона душа, в котором я его оставил. Пока он отмывал верх скафандра, его шерсть забила сток в ванной, и бравый пушистик вдруг обнаружил, что пробраться к кранам он не может, а вода уже у его горла и прибывает. Бросить скафандр в воду и выпрыгнуть из ванной он не хотел, видимо, опасаясь за электронику или герметизацию. Таким я его и застал - стоящим на цыпочках, высоко поднявшим шлем скафандра над водой и орущим благим матом.
   Я спас котяру от злого утопления и вернулся в комнату. Птитр уже снял скафандр и стоял, любуясь собой в зеркале. Меня его вид удивил. Насколько я мог видеть его раньше в прозрачном скафандре, он был более человекообразен. Сейчас я разглядел, что у него нет кожи! Поверхность его тела больше напоминала рыхлую кору старого дерева, под которой двигались какие-то связки и пульсировали вены. А руки и ноги выглядели того ужаснее. Больше всего они напоминали связки веток, причем каждая из веточек этого веника ещё и шевелилась. Сосчитать их я тоже не смог, единственное, что я смог понять, это то, что на разных руках и ногах было разное количество этих пальцев - веточек.
   Мы опять расселись на койках и принялись рассматривать друг друга. Невысказанная мысль "Ну и уроды же вы" плавала в воздухе.
   - Фиу, - спросил я нашего кота в сапогах, - ты устойчив к излучению лампы крылатого? Твой скафандр не поднимал тревоги, когда её включили.
   - Он лежал за стенкой, - ответил Фиу, подсушиваясь на ходу феном. Воняло от него, несмотря на купание, всё ещё довольно заметно.
   - Исследовательский отдел, необходима информация о влиянии лампы крылатого Суэ на вид курсанта Фиу, - проговорил я в телекамеру. Пусть поработают.
   - Зови меня полным именем, - прошипел вышеназванный крылатый, - Суэви. Оно мне нелегко досталось, и я не хочу терять ни одного звука в нём.
   Через пару минут пришел ответ: курсант Фиу может безопасно находится рядом, если на него не падает прямой свет лампы
   - Значит так, друзья. Вы, маленькие, отправляетесь вдвоём в маленькую комнату. Вы будете спать там. Заодно мы будем уверены, что поутру, спустив ноги с койки, никому не наступим на хвост. Койки мы вам сейчас перенесем.
   - А что значит "спать"? - спросил Суэви.
   - Спать - это значит лежать на койке, закрыв глаза, и отдыхать, отключив сознание. Вы разве не спите? - ещё продолжая задавать вопрос, я понял, насколько он был глуп. Они же летают круглые сутки.
   - Нет, мы не лежим. Мы расслабляемся и держимся в воздухе на силе нашего горячего вместилища, а ветер несет нас, куда хочет. А когда мы хотим отдохнуть, мы смотрим в небо и думаем о вечности и беспредельности.
   - Ну, а мы вот лежим на койках, желательно часов шесть - восемь, а лучше десять. Понятно?
   - Каждые сутки теряете по десять часов? - изумился Суэви.
   - А я только пять, - похвалился прямоходящий ящер Грумгор, - причём во время отдыха могу обдумывать вопросы, не решенные днем.
   Я представил себе картину, как Грумгор обдумывает вопросы. Интересно, какие у него могут быть вопросы? Как пришибить кого-нибудь?
   Когда я учился в академии, у нас в кубрике удавалось выспаться очень редко, там постоянно гудела какая-нибудь веселая компания. И это были люди, которым, теоретически, иногда нужно спать. Представляю себе, во что превратится моя жизнь с этой бандой, которой, похоже, вообще спать не надо.
   Остаток дня был занят перетаскиванием коек, подвешиванием ламп, размещением вещей, установкой кронштейнов с крючками и прочей ерундой. Никто из курсантов не заболел и не умер.
   Трёп в процессе работы продолжался.
   - Грумгор, ты не знаешь, кто такой муж. У вас что, совсем нет семей? - спросил Птитр у крокодилообразного, перетаскивая койку.
   - Нет, - отвечал Грумгор, - мы размножаемся икринками. Наступает день, когда всем взрослым, и воинам, и красавицам, неудержимо хочется поплавать в океане. Мы бежим к океану и плаваем рядом. Земляне, - он скосил на меня глаза, - сказали, что при этом мы выпускаем икру и оплодотворяем её. Земляне говорят, что мальки плавают в океане и сбиваются в стаи, а самый сильный потом съедает свою стаю, у него отрастают конечности и он выползает на берег. Только я думаю, что это ерунда. Я думаю, правы старики, которые рассказывают, что великая Красавица Океан приводит в мир новые души, чтобы они радовались битвам и орехам сомы, а уставшие души и убитых потом забирает обратно.
   - На берегу будущих воинов и красавиц подбирают наставники из боевых отрядов. Они учат их правилам племени и правилам боя. У нас нет мужей, жен или любовников. У нас есть наставники. Отряд, который наберет и прокормит много новых воинов, сможет победить соседние племена и обратить их в своих рабов. Много рабов смогут собрать больше пищи, и племя сможет набрать новых молодых воинов. Так племя станет ещё сильнее.
   - Любой член отряда, - увлекся воспоминаниями Грумгор, - может бросить вызов главе отряда. Если он победит, он станет новым главой, а старый глава станет простым воином, и все будут его уважать и радоваться тому, что у отряда сильный начальник. Я бросал вызов, но вождь оказался сильнее... Ну, а потом прилетели земляне, и вот я здесь.
   У меня сложилось впечатление, что Грумгор что-то недоговаривает и промежуток между поединком и прилётом землян он вспоминать не хочет.
   - А каким оружием вы воюете? - не смог не поинтересоваться я любимым вопросом.
   - Мужчины - копьями, а красавицы - луками, - ответил Грумгор.
   - Какой суровый мир, - отозвался Птитр, - у вас что, совсем нет места для любви?
   - А что это такое? - спросил крокодилообразный.
   - Ну, это когда все друг за друга... надо подумать, как объяснить, - Птитр стушевался.
   - Во время боя у нас все друг за друга, - обиделся Грумгор, потом подумал и добавил, - ну, кроме некоторых... Мы зовём их трусами.
   - А у нас никогда не бывает войны, - сказал Суэви. Мы летаем под облаками и думаем о красоте и вечности. У кого это получается хорошо, у тех полёт становится гладким и быстрым, а цвет тела становится бронзовым или золотым. У тех, кто только начал думать о красоте, полет дёрганый и некрасивый. А облака... они такие красивые сверху. А ещё у нас бывают праздники. Когда мы собираемся на праздник, мы танцуем все вместе. Видели бы вы, как это красиво, когда несколько сотен летунов разных цветов: и золотые, и коричневые, и зеленые, и белые, и серебряные выстраивают в небе фигуры! Например, "серебряный вихрь", когда серебряные идут вверх по расширяющейся спирали, а потом красные и желтые из середины семью разными потоками в разные стороны! Или "золотой треугольник", или "белое облако на серебряной горе", или... у нас много фигур. Это немного похоже на фейерверк у землян, но у нас красивее, и танец длится дольше.
   - Как это совсем нет войн? - удивился этому, как ни странно, не Грумгор, а древообразный Птитр, - а что же вы делаете, когда вас становится больше, чем еды?
   - Да как-то не становится, - ответил Суэви, - способных летать вообще появляется немного, многие преображаются и уходят, и ещё многие гибнут, когда мы спускаемся на землю...
   - А у нас погибнуть за счастье своего народа - честь для воина, - сказал Птитр, - когда земляне сказали, что полёт сюда будет опасным, но полезным для всей планеты, у нас лучшие из лучших соревновались за право поехать сюда.
   Я с некоторым стыдом подумал, что, пожалуй, с радостью уступил бы эту славу другому.
   После этого все почему-то посмотрели на Фиу, нашего кота в сапогах. Тот бросил попытки прикрепить к стене крючок на липучке и принялся отвечать на невысказанный вопрос:
   - У нас почти нет войн как таковых, если не считать набеги кочевников. Некоторые подданные нашего короля из тех, чей разум недалеко ушел от животного, не могут понять всей благости его заботливого попечения. Они не могут понять того, что только его монаршая воля лежит между благополучием, в котором пребывает сейчас наш мир, и бездной озлобленного хаоса. Они частенько бунтуют, сжигают дома честных граждан и вообще безобразничают. Я бы их всех перерезал без жалости, но наш король слишком мягок и запрещает обращаться с мерзавцами так, как те того заслуживают. Нам запрещено убивать при подавлении бунтов, и это требует большого мастерства. Я вам сейчас покажу, - сказал он полез в рюкзак, скрывшись в нём почти целиком.
   Через несколько долгих секунд, сопровождавшихся звоном и лязгом железа, он вылез оттуда с двумя здоровенными железяками. Одна из них была похожа на меч, а вторая по форме была ближе к земной алебарде. Насколько я смог увидеть, весь рюкзак был забит подобными вещами. Теперь понятно, отчего он у него такой тяжелый.
   Фиу принялся крутить своими заточками, да так быстро и ловко, что их было тяжело различить глазом. Выпад плавно перетекал в отводящее движение и через умопомрачительный перехват превращался в новый выпад. Рукопашный бой был обязательным предметом в программе академии, но я не могу считать себя мастером в этом деле. Однако, даже моего уровня понимания хватило, чтобы понять, что Фиу - великий мастер.
   Грумгор, сидевший на койке, инстинктивно поджал ноги под себя. Пожалуй, устрой они состязание, я бы поставил на Фиу.
   - А как же ты оказался здесь? - полюбопытствовал Грумгор.
   - Один из дальних родственников короля назвал королеву "шлюхой", а она совсем не шлюха. Все её двадцать кавалеров имеют банты и знаки чести. Я не мог не вызвать грубияна на дуэль. К сожалению, я немного потерял контроль над собой, и он не пережил дуэли. Король был доволен, но убийцам королевских родичей не место при дворе ... и вот я здесь.
   При слове "двадцать" Птитр слегка хрюкнул, но мудро промолчал.
   Несколько часов пролетели за работой совершенно незаметно, и когда в двери постучали развозчики еды, я почувствовал себя ужасно голодным. Сопровождаемый всё той же процедурой дезинфекции, я забрал у техника - развозчика контейнер с едой и отнёс его на кухню. Моя еда была в холодильнике, я вытащил её и сунул в печку. Следом за мной на кухню прихромал (другого слова к его переваливающейся походке и не подберешь) Суэви. Он достал из контейнера пакет с чем-то, подозрительно напоминающим прессованных сушеных мух, и взмыл с этим всем под потолок. Птитру предназначалась консервная банка, но я всё равно сунул её в холодильник. Порция Фиу состояла из доброго десятка пластиковых баночек, а для Грумгора привезли пакет с каким-то замороженным мясом. Я сунул его в морозилку.
   К этому моменту моя еда согрелась, и я вытащил её из печки. В тот же момент Суэви одолел упаковку, и на мою голову и в тарелку посыпались сушеные жучки. Фиу вошел как раз вовремя для того, чтобы насладиться этим зрелищем. Вообще-то я не очень брезглив, в те времена, когда наше училище бросили на борьбу с повстанцами в Южной Америке, я даже ел обезьян, лишь чуть поджаренных на костре. Но это было уже слишком.
   - Суэви, - как можно более ласковым тоном спросил я, - это что?
   - Мухи, - жизнерадостно откликнулся тот, - самые лучшие, низковысотные. Если хочешь, ешь, у меня много.
   - А ты не можешь их есть как-нибудь так, чтобы они не сыпались мне в тарелку и на голову? Я не ем всяких навозных мух!
   Боюсь, последние слова я прокричал.
   Суэви, удерживая свой пакет одной лапой, второй отцепил от пояса переводчик и начал что-то там набирать, очевидно, слово "навозные".
   - Ну и зря, навозные, они самые жирные, - с этими словами он откусил очередной кусок, и на меня посыпалась очередная порция отборных деликатесных мух.
   - Спускайся вниз и ешь за столом, - как можно более зловещим тоном прошипел я.
   - Не могу, - заныл он, - мы можем есть только в воздухе, в сидячем положении у нас живот не работает, и глотательный рефлекс не включается. Мы в природе просто летаем с открытым ртом, а мухи туда сами попадают.
   - Волд, - вмешался Фиу, - а хочешь, я буду кидаться в Суэви кусочками еды, а он будет ловить? Заодно и позабавимся.
   - Ага, а чистить всю кухню потом ты будешь? Будем лечить эту проблему проще. Недельный голод ему поможет.
   Суэви с несчастным видом опустился на стол и с тоской посмотрел на свой прессованный брикет. Никогда не подумал бы, что у такого чудища может быть настолько несчастный вид. Голова висит, опущенный хвост обиженно подрагивает...
   - Тело слабо и умирает, но сила духа оживляет, - сказал он и ещё раз тоскливо покосился на свой брикет.
   - Можешь попробовать лечь на дальний конец кухонной доски и есть лёжа, - предложил я. Суэви поплелся на край кухонной доски, кое-как там примостился, сунул голову в пакет и начал хрустеть снова.
   Фиу дождался, пока я вынесу свою испорченную еду и рассыпанный Суэви мусор, достал свои баночки и сунул их в печку. Для этого ему пришлось встать на стул. Надо сказать, что говорящий кот, ставящий еду в настольную печку - презабавнейшее зрелище. Только ради него стоило попасть в Космопол.
   - Жизнь без прислуги для благородного человека недопустима, но мы, можно сказать, в боевых условиях, - сказал он, обращаясь ко мне, - а воин должен уметь обходиться минимумом.
   - Да, воин меча должен уметь обходиться минимумом, - сказал он парой минут позже, оглядывая ровный строй своих баночек, - в походах мне приходилось неделями жить на кусочках вяленого мяса и стакане воды. Будем считать, что я в походе, а то даже стыдно показывать вам столь скромную трапезу.
   - А как же выглядит обычная? - удивился я, зачерпывая ложкой мюсли многозерновой каши прямо из кастрюли, мою единственную еду за последнее время.
   Фиу, мечтательное закатывая глазки, пустился в пространные объяснения, из которых я уяснил, что настоящий обед должен состоять как минимум из двадцати блюд, из которых как минимум пять должны быть из различных сортов мяса, а остальные - из различных суфле, паштетов, сладостей и соусов, не считая фруктов, причем каждое блюдо должно лежать на тарелке с соответствующим рисунком и из соответствующего материала.
   - Как ты понимаешь, есть из этой посуды без соответствующего украшения мне стыдно, - закончил он, печально покачивая головой, - это просто неуважение к той жизни, что пошла на еду. Но даже ради этой минимальной посуды мне пришлось долго, очень долго беседовать с вашими слугами. Они порывались скормить королевскому воину только одно блюдо в день!
   Я представил, как Фиу "беседовал" с армейской службой снабжения, и меня начал разбирать смех.
   - Хорошо жить при королевском дворе, - покачав головой, заметил Суэви. Он с интересом слушал рассказ благородного кота и даже забыл про своих мух.
   В этот момент на кухню зашел Грумгор. Он залез в морозилку, вытащил свой пакет и откусил от него.
   - А разогреть не хочешь? - спросил я.
   - Не, тогда не вкусно будет, на зубах не хрустит, не интересно, - ответил крокодилообразный, роняя осколки льда с мясом на пол.
   Хорошо ему. Ему с его акулье - крокодильими зубами не надо бояться сломанного зуба. Подумаешь, зуб сломался, есть ещё сто других.
   - Может, тогда над раковиной будешь есть? Пол пачкаешь, - предложил я.
   Грумгор недоуменно посмотрел не пол.
   - Не беспокойся. Я потом оближу.
   Суэви оторвался от своих раздумий о том, как повесить в воздухе двадцать блюд, посмотрел на пол и сказал: "Но это же не гигиенично!", а затем обвел нас с Фиу удивленным взглядом. Я почувствовал, как все идиотские события сегодняшнего дня, все несообразности инопланетников, так похожих и так не похожих на людей, начиная с бетонных тапочек Грумгора и заканчивая навозными мухами Суэви, начинают переливаться через край и затапливать меня смеховой истерикой. Я вылетел из кухни, чтобы предаться громкому ржанию у себя на кровати. Птитр посмотрел на то, как меня трясет, и вызвал реанимационную бригаду. Я так смеялся, что только с третьего раза смог произнести в коммуникатор слова отбоя. Но было уже поздно. Примчалась реанимационная бригада и вкатила мне хорошую дозу успокоительного.
   Очнулся я через час, с той же идиотской улыбкой на лице. Кое-как собрав себя в единое целое, я заставил себя нарисовать эскизы высокого стульчика для Фиу и подвесного лежбища для Суэви, а затем отослал заказ в мастерскую.
   Ближе к полуночи я решил отойти ко сну, но это оказалось не таким простым делом. Закончив обустраиваться, вся моя банда уселась играть в карты и вопила при этом так, что подняла бы и мертвеца. Я долго объяснял им, что такое сон и почему мне надо отдохнуть, но они упорно отказывались понимать. В конце концов я выгнал их в маленькую комнату и улёгся спать. Проснулся я от того, что надо мной склонились три фигуры реаниматоров в скафандрах высшей защиты. За ними стояли древообразный Птитр и крылатый Суэви.
   - Почему ты решил, что он умер? - спросил один из реаниматоров Суэви.
   - Он лежал, молчал и не отвечал на вопросы.
   - Когда люди спят, они не отвечают на вопросы.
   - Неправда. Он уже спал и храпел, но когда мы обратились к нему по имени, то проснулся и ответил.
   Начальник реаниматоров пробормотал какие-то неразборчивые "трах - тибидох", гаркнул в коммуникатор: "Отбой тревоги", и они благополучно вымелись из нашего бокса.
   - Волд, - спросил Суэви, - как ходят, под дурака или от дурака?
   - Под дурака, - ответил я, - ещё раз попробуете разбудить меня из-за подобной ерунды - что-нибудь сломаю. Мой сон должен быть непрерывным. Мы действительно можем проснуться, если нас позвать по имени или поднять тревогу. У нас тоже часть мозга всегда не спит и анализирует обстановку, но о-очень маленькая. Понятно? Очень, очень, очень маленькая часть мозга. На вопросы она не отвечает.
   - Предупреждать надо было, - отговорился Суэви и убежал. Я с запоздалым стыдом припомнил, что и вправду говорил им только о продолжительности сна, но не о том, что он должен быть непрерывным. Затем перевернулся на другой бок и попытался заснуть.
   Проспать мне удалось не более получаса. На этот раз меня разбудили вопли из коммуникатора. Какой-то парень из инопланетников во всю глотку орал о том, что не желает жить "с этим он, который на самом деле она", и что он вообще за себя в этом случае не отвечает.
   Очевидно, кто-то из другого бокса, из моей старой учебной группы. Наши коммуникаторы настроены так, чтобы мы могли слышать только свою группу и начальство. Вопящего пытались уговорить космопсихологи из бригады реаниматоров, но без толку. Я ругнулся и начал изменять настройки, так, чтобы слышать только новых соседей и новую учебную группу.
   Наверное, я что-то напутал с настройками, а может, учебная группа была указана неправильно, на поутру коммуникатор не подал сигнала побудки. Разбудили меня опять же ребята из реанимационной бригады, которые завернули к нам посмотреть, почему я не реагирую на истошные вопли сирены. Мне показалось, что они несколько огорчились, обнаружив меня в полном здравии. Похоже, им хотелось новых приключений. Однако, мое мелкое злорадство продолжалось недолго. На экране коммуникатора появился Вилли Смит и обрадовал меня тем, что я заработал свой первый наряд. Я сполз с кровати и пошлепал сообщать о данном факте своим новым боевым товарищам.
   Вместе со мной пропустили построение и мои соседи. Они просто не знали, что означает сирена. До этого их на занятия приглашали персонально, и они даже не подумали отвлечься от завтрака ради настолько мелкого факта, как сигнал побудки. Они всю ночь проиграли в карты и чувствовали себя превосходно.
   Когда я вошел на кухню, Фиу кидал кусочками сушеных мух в Суэви, а тот носился под потолком, ловил их в воздухе и причмокивал от удовольствия. Грумгор на моих глазах достал из морозилки пакет с мясом краба (мой пакет), не открывая упаковки, откусил от него кусок и со словами "Вкусно!" начал жевать. Я отложил "на потом" напоминание ему о том, что у него другая белковая группа. Надеюсь, его пронесёт. Во всех смыслах.
   Я сказал: "Доброго утра!"
   Я улыбнулся.
   Совместная жизнь началась.
  
   Глава 11. Первые проблемы.
   27.06.3006.
   Я шел по коридору, когда дверь ближайшего бокса вдруг открылась. Из двери вылетело чьё-то тело, шмякнулось о противоположную стену коридора, пискнуло, а затем с огромной скоростью помчалось обратно. Дверь захлопнулась. У ребят то ли притирка, то ли в догонялки играют. Я достал коммуникатор, хотел набрать сообщение реаниматорам и... едва не оказался сбит с ног этими самыми реаниматорами. Они мчались в бокс, из которого сейчас вылетало тело, и чуть меня не затоптали.
   Я отошел в сторону, перевёл дух, и хотел продолжить путь. Мне навстречу шел малорослый курсант в красно-зелёном скафандре. Он шел по середине коридора и не собирался отворачивать. Мне это не понравилось, но, памятуя суровое воспитание в детстве, я сделал шаг в сторону и изобразил полупоклон. Мелкая пакость приосанилась и, проходя мимо, слегка толкнула меня плечом в бедро.
   "Ну, погоди", - подумал я и развернулся, чтобы внушить мелкому должное почтение к Космическому Флоту Земной Федерации, но мелкий пакостник уже захлопывал двери своего блока. И как он только успел до него добежать? Я сделал в памяти зарубку - поспрашивать ребят об этом красно-зелёном, но шанс встретиться с ним представился даже раньше, чем с ними. Ближайшим занятием была математика, на которую я имел право не ходить, но которую я все-таки посещал ради того, чтобы помочь нашим многострадальным преподавателям. Большинство курсантов о математике не имели никакого понятия, и давалась она им тяжело.
   Когда я вошел в класс, преподаватель, игнорируя страдальческий взгляд Грумгора, направил меня к одному курсанту на задней парте. Это было совместное занятие нашей группы и двух соседних. Им оказался как раз этот красно-зеленый. "Бабус Бубата", - прочитал я на его скафандре. Он слегка сжался, но я всегда считал, что служба и учеба являются табу для любых разборок.
   - Ну, привет, встретились. Показывай, что там у тебя? - несколько грубовато обратился я к нему. Пример, который он решал, не составил бы труда даже нашему ученику второго класса, но, судя по его записям, решал он его совсем неправильно.
   - Вот смотри, предположим, у тебя было два яблока, а у твоего товарища три... - начал я свою коронную речь о яблоках. В школе мне, как правило, удавалось растолковать смысл математики даже отстающим. Однако, реакция этого курсанта оказалась совершенно непредсказуемой.
   - Не хочу, чтобы ты меня учил, - поспешно заговорил он, отталкивая мою руку с ручкой, - ты это делаешь для того, чтобы меня унизить. Ты хочешь показать мне, что ты лучше, потому, что ты что-то знаешь. Я не хочу, чтобы ты меня учил, я сам, я сам, я сам...
   Я удивился. Я встречал немало тщеславных и горделивых людей, но чтоб настолько... Суэви, который уже справился со своим заданием и скучал, глядя в иллюминатор, повернулся и процитировал высказывание какого-то их мудреца: "Не бойся встретиться с тем, кто лучше и сильнее тебя, радуйся этому, ибо тебе будет, у кого учиться".
   Бабус метнул в его сторону быстрый взгляд и зашипел. Я оставил мерзавчика наедине с его проблемами и отправился спасать Грумгора.
   Грумгор вознамерился свалить на меня решение всех задач, а сам принялся рисовать прямо на конспекте фантастические космические корабли. Точно так, как это делали мои одноклассники по лётной школе. Мне пришлось приложить некоторые усилия для того, чтобы донести до него ту мысль, что он должен сделать все задачи сам. Боюсь, что я поверг его в депрессию. И зачем только руководство решило учить курсантов математике? Для тех, кто не учился ей с детства, это почти невозможно. Научили бы простой арифметике - и им хватило бы.
   Следующим занятием было Международное Право. Мне не повезло. Меня вызвали отвечать на вопрос о правовых основах межпланетной деятельности, а я всё это словоблудие на дух не переношу. Как по мне, так есть противник - и в него надо стрелять, а есть свои - и о них надо заботиться до последнего. Был у нас в училище курс основ законности и политической работы в войсках, так я этот экзамен сдал только потому, что двое моих лучших друзей, узрев мою плачевную неготовность к экзамену, уселись по бокам от меня и принялись одновременно зачитывать учебник с разных сторон. Когда я пришел к экзаменатору, я просто вывалил на него обрывки всех фраз, которые смог запомнить, причём не особо заботясь о грамматике. Мне тогда повезло - экзамены у нас принимали преподаватели училища, в недавнем прошлом летчики. Они восхитились моей наглостью и чёткостью доклада (а чёткость в армии - это главное), так я и сдал экзамен. Сейчас же все инопланетники воочию убедились, что "плавать" во время ответов могут не только они, но и земляне.
   Бабус опять показал свой мерзкий характер. Стоило мне запнуться, как он тут же продолжил мою фразу чеканной фразой из учебника, так, как будто у него в голове был диктофон, записывавший все до единого слова лектора. В итоге ведущий занятие офицер косморазведки велел ему заткнуться, но он только снизил громкость, добавляя к правильным ответам язвительные комментарии о "дырявой голове".
   Ну погоди, Бабус, сочтёмся.
   Но посчитаться мне с ним в этот день не довелось. После окончания урока за мной пришел офицер, дабы сопроводить на отработку наряда. Фиу заявил, что ему будет очень интересно посмотреть, как меня будут наказывать, и собрался следом. Грумгор пронюхал, что мы идем в ангар сборки учебных кораблей, и напросился поучаствовать. За компанию с ними увязались и Птитр с Суэви. Даже стоунсенс подслушал по коммуникатору переговоры и покатил за нами. Такой тёплой компанией мы и завалились в ангар. Ребята - сборщики, увидев нашу банду и меня, несчастного, плотоядно заулыбались. Я не сомневался, что они специально для меня найдут самый большой, самый заковыристый агрегат с самым толстым слоем консервационной смазки.
   Я строго по уставу доложился старшему в ангаре офицеру "о прибытии для отбытия наряда". Фиу скомандовал "смирно" всей остальной банде и так же четко доложился о "прибытии для составления компании". Офицер - техник сумел сохранить серьёзность и принял его доклад по всей форме, но я не сомневался, что завтра эта история будет хитом всей базы.
   Как я и предполагал, нам подсунули отскребать от смазки и собирать самый противный и объёмный агрегат, один из маршевых двигателей. Все основные корпусные детали делали здесь, на Вентере, и только самые сложные детали мы получали по телепорту. Именно таковым и был наш двигатель, точнее, его камера сгорания без сопла, но с системами. Завернутый в бесконечное количество упаковки, покрытый немыслимым слоем смазки и упакованный в крепкий ящик чуть выше моего роста, он представлял собой серьёзную задачу даже для целой бригады профессиональных разрушителей, но я смело взялся за дело и за пару минут сумел одолеть первую стенку упаковки. Грумгор понял, что тут можно порезвиться, и принялся крушить упаковку вместе со мной. Фиу заявил, что работа руками - это удел слуг, нашел какую-то палку и начал выделывать с ней упражнения. Впрочем, от него в любом случае не было бы особого толку. Птитр немного полюбовался на то, как мы забавляемся, и присоединился. С ним дело пошло быстрее - сила в его руках была огромная.
   Наконец я поддел и сорвал последний слой обертки, и перед нами предстал сам двигатель. С Грумгором чуть было не случился припадок от восторга. Он приплясывал, подпрыгивал, ходил вокруг двигателя, что-то напевал и явно не мог поверить своему счастью. Впрочем, было отчего: полированные блестящие бока разгонной камеры блестели и завораживали, а навороченные вокруг неё сложные системы навевали фантазии о хитроумном использовании всех мыслимых тайн Вселенной. Мы и сами были в таком восторге, когда зелёными курсантами впервые увидели препарированный двигатель космического перехватчика. Это уже потом, значительно позже, мы стали относиться к нему как к ненадёжной и бестолковой жестянке.
   После этого моё наказание, можно сказать, закончилось. Всю остальную работу взял на себя Грумгор. Он снимал смазку такими аккуратными и нежными движениями, как будто ласкал двигатель, а когда мы с Птитром пытались прикоснуться к ветоши, смотрел на нас так косо, будто двигатель является его любимой женщиной, или как минимум, его собственной игрушкой. Мне было достаточно объяснять назначение и устройство основных агрегатов, чтобы поддерживать его в состоянии восторга. Он впервые столкнулся с механикой изнутри, до этого он корабли видел либо снаружи, либо в качестве пассажира. Даже такие простые понятия, как предохранительная система, система управления, система питания и система подачи, приводили его в экстаз. Когда отчищенные от смазки и протёртые спиртом части двигателя точно и со щелчком вошли друг в друга, восторг Грумгора перешел всякие пределы. "Точно! Точно попали! Друг в друга!" - повторял он раз за разом, стоя на месте и не сводя взгляда с собранного двигателя. Я начал беспокоиться за его душевное здоровье, но он оказался крепким парнем. Он довольно быстро вышел из ступора и потребовал объяснений, как можно сделать разные детали настолько точно.
   Это была вся работа, которую я должен был сделать на сегодня, но день на этом не закончился. Не успели мы толком остыть после танцев вокруг двигателя, как по коммуникатору объявили сигнал общего сбора. Мы захлопнули шлемы скафандров (в ангаре нам, подопытным, разрешалось работать с открытыми скафандрами) и потопали на построение.
   Причина срочного сбора выяснилась быстро и была более чем печальной. Один из курсантов погиб из-за того, что глупые паразиты с другого курсанта, нечто наподобие земных клещей, внедрились в его ткани и, не найдя привычной пищи, стали углубляться всё глубже и глубже. В этом не было ничего страшного, мало того, земные исследователи изучали эту ситуацию и сочли её неопасной, но тут вступило в действие главное правило больших систем: всякая лишняя вещь попадает туда, где может принести наибольший вред. Гадский паразит попал в сердце, которое к тому же именно у данного курсанта было слабое, и закупорил его. По этой причине нас всех собрались пропустить через медосмотр, и прямо сейчас.
   В действительности нас не так уж и много, но если проводить медосмотр тщательно, то это занимает уйму времени. После томительного ожидания и ещё более утомительного медосмотра, во время которого меня только что на части не разобрали, я наконец вывалился в коридор, но вместо прямой дороги к своей кровати обнаружил там плачущего Фиу. Сидя на корточках, он подпирал спиной стену и трясся от рыданий. Я понял, что сегодня мне отдых не светит, и присел рядом.
   - Привет, Фиу. Помнишь меня? Могу чем-нибудь помочь?
   Они забрали у меня дом.
   Они забрали у меня честь.
   Они забрали у меня блоху моей любимой
   И вот я, как одинокий лист лечу между звездами, -
   - завывая, продекламировал он.
   - Не волнуйся, Волд, со мной всё в порядке. Немного чувственности необходимо для воина. Если не выпускать печали, то со временем они тебя переполняют, и рука становится нетвёрдой.
   - Стой, а что это там про "блоху моей любимой"? Что там они у тебя забрали?
   - У меня в медальоне на шее была блоха, собственноручно пойманная в шерсти её величества королевы Сауау, моей дамы сердца. Они отобрали у меня медальон, сказали, что даже на мёртвой блохе могут быть свои паразиты. Я осознаю, что без медальона мои жизненные функции не прекратятся. Просто я, понимаешь, как-то ощутимо почувствовал, что прежней жизни и дома у меня теперь нет.
   - Я тебя понимаю. Я тоже попал сюда не совсем по своей воле. За день перед тем, как начать путь сюда, я тоже познакомился, как ты говоришь, с дамой моего сердца, и уже вряд ли её увижу.
   Только произнеся эти слова, я понял, насколько мне не хватает Елены. Странно, до сих пор я думал, что считаю её не более, чем ещё одной ГМС - девчонкой, милым однодневным приключением. Нас учили в школе, нас учили в училище, что привязанности к сексуальным партнёрам - это постыдная эгоистичная животная функция, лишающая людей свободы, мобильности и способности бороться за благо Земной Цивилизации. Нас учили, что от таких привязанностей не бывает ничего хорошего, кроме драк и убийств из ревности, но о Елене думалось почему-то исключительно в восхищённых тонах. Было радостно просто от того, что она есть.
   Я сходил в исследовательский отдел, поговорил с ребятами, и те без особой радости, но вошли в положение. Мне это стоило всего четырех талонов ГМС на спиртное. Блоху из медальона Фиу прокатали сначала через лазерный томограф, для изучения, а затем, вместе с медальоном, через радиационную машину приготовления консервированной пищи. Считается, что после неё не остается ничего живого. Пару минут спустя я вручил медальон Фиу.
   Фиу церемонно раскланялся, помахивая своей шляпой, которую он упорно таскает поверх скафандра, и, не отрывая взгляда от медальона, заявил, что он у меня в долгу.
   Больше всех не повезло Суэви. Его нашли наиболее уязвимым и обрызгали какой-то гадостью, от которой все мы потом кашляли несколько часов.
   Грумгор заявился ближе к полночи, ужасно довольный тем, что нахамил офицерам и заработал целых два наряда в ангар, на сборку. С некоторым трудом мне удалось объяснить ему, что в ангар можно попасть и без хамства офицерам, и что его там будут рады видеть и так. Птитр на протяжении всей беседы издавал тихие мяукающие звуки. После беседы я подгрузил через коммуникатор "описание эмоций" вида Птитра. Как я и подозревал, это оказался аналог нашего громкого хохота.
   На этом длинный день наконец-то закончился.
  
   Глава 12. Как мы ходили строем.
   29.06.3006.
   В этот день у нас должно было быть первое занятие по строевой подготовке. Я несколько раз пытался представить себе, как такая разношерстная компания, как наша, сможет ходить строем, но ничего не получалось. По этой причине я прибыл на это занятие одним из первых, хотя формально имел право его тоже не посещать. Очень хотелось посмотреть, что получится из того, что придумало наше начальство.
   Инопланетники вообще не очень хорошо понимают идею хождения строем. На их взгляд, ходить толпой гораздо удобнее. Даже Суэви, которые имеет понятие о полетах строем и о перестроениях в воздухе, как-то спросил меня, почему земляне так любят строиться? Я был настроен игриво и ответил, что исключительно для того, чтобы подчиненные не забывали внешний вид командира, главное - это стоять прямо и делать глупое лицо.
   - Почему глупое? - удивился отиравшийся рядом Фиу, - наверно, ты хотел сказать "умное"?
   - Нет, глупое и бодрое. Бодрое для того, чтобы показать готовность к действиям, а глупое - для того, чтобы излишним размышлением своё начальство не смущать.
   Фиу не поверил, пошел спрашивать у космопсихологов. На его (и моё) счастье в кабинете у космопсихологов присутствовал один из офицеров косморазведки, который с самым серьёзным видом подтвердил Фиу эту древнюю солдатскую мудрость.
   Чуть позже я слышал, как Фиу жаловался Суэви:
   - Эти земляне, - говорил Фиу, - такой противоречивый народ. Говорят, что собрали нас, чтобы учить мудрости, а сами советуют изображать дурачков.
   - Да, ты прав, - посочувствовал ему Суэви, - это невозможно понять, это можно только запомнить.
   Вести занятие вызвался наш командир потока, и это было ещё одной причиной, по которой на нём стоило присутствовать. Говорили, что командир Вилли отправлен сюда за какую-то мелкую провинность. Скорее всего, так оно и было. Он раздавал выговоры и наряды, нисколько не интересуясь тем, насколько правильно понимают его приказы инопланетники. Из-за этого постоянно случались всякие казусы.
   Взять хотя бы историю про то, как он сказал белке - летяге, что за опоздание на построение его ждет наряд вне очереди в техническом ангаре. Бедняга честно пришел в ангар и стал трясти из техников новый наряд. У тех ещё хватило ума спросить: "Какой наряд?", а он им честно описал такой наряд, какой хотел бы получить: с кружевами, рюшечками и вышивкой. Техники на час оказались выведены из строя, валялись, держась за животики, а затем пошутили в свою очередь. Сделали ему из чехлов какую-то накидку, подшили к ней изоляцию от проводов и внушили, что именно так теперь выглядит самый модный мундир курсанта. В этой накидке летяга, весьма довольный собой, и пришел на следующее построение, ко всеобщему восторгу.
   - Слышал новость? - спросил меня подтянувшийся одним из последних Птитр, - Бабус сколотил себе банду из четверых таких же дурачков, и теперь они развлекаются тем, что из-за угла кидаются камнями и убегают.
   - Всё-таки придется познакомиться с ним поближе, - мрачно проговорил я. До сих пор Бабусу удавалось ускользать от хорошего разговора "по душам". Но тут, на открытом пространстве, у нас был хороший шанс его наконец-то нагнать.
   Собрались последние курсанты, и мы построились. Теперь мы умели строиться. Ух, как красиво мы стояли! На правом фланге самые высокие курсанты, вместе со стоунсенсом на тележке. Некоторые из них высотой под три метра. На левом фланге наши малыши. Некоторые из них не достают мне и до колена. Разница, как я подсчитал однажды, в семь раз.
   Пришел наш "дорогой Вилли", командир потока, скомандовал "смирно". Ничего не изменилось - в скафандрах не очень-то распрямишься, да и большинство курсантов давно сообразили, что никому не видно, что ты делаешь под скафандром, хоть рожи корчи.
   - Сегодня мы начинаем занятия по строевой подготовке. - начал командир, а затем без каких-либо дополнительных объяснений продолжил: - Первое упражнение, поворот направо, по команде "напра-во!" отставляете носок правой ноги, приставляете левую. Всё понятно? Напра-ву!
   Ох, зря он так резко начинает. Надо было бы объяснить, зачем вообще нужен строевой шаг, да и как поворачивать тем, у кого четыре ноги, шесть ног или кто ездит на колесах, как стоунсенс. Но направо мы кое-как повернулись, даже стоунсенс сдал задом, а затем повернул, благо он стоял в последней шеренге.
   Не замечая ничего происходящего, Смит перешел к объяснению правил строевого шага, а затем скомандовал: "Шагом марш!". И мы пошли. Первые ряды высоких курсантов с их широким шагом сразу оказались далеко впереди. Малыши оказались далеко позади, да ещё и сбили строй, поскольку одни из них пытались идти в ногу, а другие просто побежали за первыми рядами. Cтоунсенс не смог сразу сняться с места, а затем поехал змейкой, старательно объезжая тех, кто отстал. Позади всех, тяжело переваливаясь с боку на бок под тяжестью контейнера для крыльев, хромал Суви.
   Командир наконец соизволил обратить свой взгляд на реальность и разразился невнятными ругательствами. Большинство курсантов восприняли их как команду остановиться. Фиу, который в результате общения со мной несколько лучше понимал человеческую речь вообще и бытовые ругательства в частности, кое-что смог понять.
   - Сударь командир, - сказал Фиу, выходя вперед, - вы заявили, что мы неумные существа и ни на что не годимся. Если Вы намеренно хотите нас оскорбить, то я вызываю вас на бой в любое время и любым угодным Вам оружием. Если Вы случайно оговорились, то я прошу Вас извиниться.
   Командир совершил несколько нечетких движений головой (судя по всему, хватал ртом воздух), а затем сказал, что это он по привычке и никого не имел в виду. Фиу помахал шляпой с поклоном, сказал: "Всегда к вашим услугам, сударь", и отправился на место. Тут нелегкая принесла Суйу, любимое животное дочки командира арнсаульской миссии, веселунью и всеобщую любимицу. Эта собака (по аналогии с земными животными я называю её собакой) снискала всеобщую любовь за дружелюбный нрав, игривость и умение исполнять команды "смирно", "отдать честь", "голос" и "считай".
   Скафандр Суйу был истинным произведением искусства. Обалдевшие от безделья земные техники в тот период, когда они уже переделали все скафандры для курсантов, а детали кораблей ещё не поступили, изваяли это чудо техники. С этим скафандром Суйу могла (или мог?) ходить везде, где хотела, кроме тех основных корпусов базы, которые предназначались для землян. По этой причине все курсанты её знали очень хорошо, а земное начальство о ней не ведало. При появлении собаки большинство курсантов, предвкушая потеху, захихикали.
   - Курсант, - заорал на неё Смит, - почему опаздываем? Смирно! Наряд вне очереди!
   (Надо заметить, что никакой очереди в наряды у нас не было, сказанное было земной привычкой).
   Суйу честно исполнила "смирно", вытянулась вверх и помахала хвостами, обоими сразу. Народ начал подхихикивать.
   - Вот образец стойки смирно! - возгласил командир, - И спина прямая, и взгляд на начальство. Ваше имя, курсант?
   Суйу молчала.
   - У вас есть голос, курсант? Отдать честь офицеру!
   Суйу, услышав знакомые команды, приложила лапу к голове и залаяла. Инопланетный народ ржал, всякий на свой лад, кто синел, кто трясся, а кто и верещал.
   - Как вам не стыдно, он же ничего не знает о..., - попытался исправить ситуацию Фиу, но его слова остались незамеченными в общем шуме. В следующую секунду на сцене появилось ещё одно действующее лицо. Из-за угла барака вышла хозяйка собаки, дочь командира арнсаульской миссии.
   - Суйу, вот ты где, ко мне, милая собачка! - закричала она, как назло, на всеобщем.
   Суйу повернулась и кинулась к ней со всех ног. Рота тряслась. Смит обвел нас всех тяжелым взглядом, выругался и отправился восвояси. Я понял, что пора спасать ситуацию.
   - Рота, слушай моя команду, - заорал я, выходя перед строем, - господин командир поручил мне провести занятие.
   Далее я кратко объяснил, что строевой шаг нужен для того, чтобы большие массы людей не подавили друг друга и сохраняли управляемость даже в напряженных условиях. Потом я разбил их на отдельные взвода по росту и числу конечностей, и дело пошло. Суэви, стоунсенсу и змееподобным я просто велел стоять в стороне и не мешаться. Суэви обрадовался, а стоунсенс обиделся. Прислал мне текстовой строкой сообщение, что "всем весело и их учить - да, а ему одиноко и его ничему не учить - нет". Пришлось его успокаивать и пообещать ему, что он будет участвовать в параде колесной бронетехники. Змееподобные (их у нас трое) поначалу послушались.
   По ходу дела выяснилось, что многие курсанты оказались неспособны даже к такому простому действию, как шагать в ногу. Понимание того, что надо шагать одновременно, они ещё как-то смогли освоить, а вот скоординировать свои руки - ноги с ногами идущего впереди товарища они не могли никак. Впрочем, я был к этому готов. Не все земляне это могут, мне ребята из пехоты рассказывали, что всякие пастухи с гор тоже не способны освоить строевой шаг. Мозгов не хватает. Таких "особо способных" я выделил в отдельную команду, и они бодро топали отдельно, с силой стуча ногами по плацу. Не в ногу, зато громко и весело. Главное, чтобы равнение в рядах держали. Может, к концу академии научатся. Змееподобные решили не пропускать потеху и самостоятельно присоединились к этому взводу. Я не возражал.
   Минут через сорок, когда на плацу уже вышагивало несколько аккуратных прямоугольников, появился командир базы в сопровождении пары ребят из реаниматорской команды. Реаниматоры тащили под руки Смита. Я парадным шагом подошел к комбазы и доложился о "проведении занятия по строевому шагу по поручению командира потока".
   - Ну, господин полковник. Очень неплохо, очень неплохо. Откуда такой пессимизм? У вас очень неплохо получается. Я видел земных курсантов, которые осваивали строевой шаг медленнее, чем ваши. Может, заберёте ваше заявление об уходе?
   Смит сделал попытку встать вертикально, посмотрел на инопланетников, вздрогнул и сказал: "Не могу больше..." Его голос и походка выдавали сильную степень опьянения. Комбазы со всей компанией отбыли, а я объявил окончание занятия.
   Один из малорослых курсантов, проходя мимо Фиу, сильно задел его плечом, а шедший сзади Бабус толкнул его так, чтобы он упал. Фиу ушел от толчка полуповоротом с приседом. Малорослый, Бабус и ещё пара курсантов столпились сбоку от Фиу и начали потешаться над ним.
   - Ну, всё, кусок мерзости, я всё видел. Сейчас твои пакости закончатся, - сказал я Бабусу.
   - Ты говоришь как командующий или как простой человек? - нагло уставившись на меня, ответил он.
   - Занятие закончилось. Я говорю как простой человек, и это даёт мне дополнительные возможности, - сказал я, отвешивая мерзавцу хорошую затрещину, - ты что же это, решил, что это очень весело, издеваться над другими людьми?
   - Он мой, - сказал Фиу.
   - Конечно, издеваться над другими очень весело. А как же иначе? Я ношу опахало над великим Бабу, и он может пинать меня и заставлять делать то, что хочет. Поэтому меня зовут Бабус. Великий Бабу носит опахало над великолепным Ба, и тот отдает ему приказы и пинает за их медленное исполнение. Бабусум, Бабусур и Бабусон носят опахало надо мной, делают, что я скажу, и я пинаю их и дергаю, когда хочу. Что за мир, в котором неизвестно, кто кого пинает? У вас, у землян, несовершенный мир, никто никого не пинает, не понять, кто главный. Я издеваюсь над тобой, ты не отвечаешь. Значит, ты будешь носить опахало надо мной, и если будешь выполнять мои капризы быстро, я буду тебя не очень сильно наказывать. Я буду звать тебя Бабусволд.
   Признаться честно, он меня удивил. Когда человеку говорят, что чёрное - это белое, он не всегда может сразу найти достойный ответ. Пока я хлопал глазами, с другой стороны зашел Птитр и отвесил Бабусу симметричную затрещину.
   - А у нас это называется "плохо". Будешь обижать других людей - будешь получать по голове. Понятно?
   Я ощутил некоторую благодарность к Птитру. Иногда упрощенные подходы дают хорошие результаты.
   - Отойдите от него, он мой. - повторил Фиу, а затем обратился к Бабусу толкнувшему его курсанту, - Судари! Вы оскорбили меня действием. Я вызываю вас на дуэль. Я изволю избить вас до сильной боли. Если вам угодно, вы можете выбрать иное оружие.
   - Фиу, зачем ты так? Сейчас мы его отшлепаем душевненько, по-свойски, зачем тебе рисковать? Он же тяжелее тебя минимум вдвое, - попытался я отговорить нашего кота в сапогах.
   - Волд, не оскорбляй меня, - зашипел Фиу, - оскорбление нанесено мне, и я ещё могу защитить свою честь от покушений всяких грязных животных. Если хочешь, можешь вызвать его на дуэль после меня, но в любом случае я - первый.
   - Тогда идём в общий зал. Там есть атмосфера, - скомандовал я, схватил Бабуса за конечность и поволок в Зал Собраний. Так назывался очередной ангар, который нам поставили совсем недавно для проведения общих собраний. Бабус, впрочем, не очень и упирался. Птитр и Грумгор прихватили второго курсанта. Тот заныл что-то в духе "это не я, это всё он". Следом за нами пошла довольно большая группа курсантов, очевидно, Бабус и компания успели обидеть многих.
   Признаться, я немного беспокоился за Фиу. Мастерство мастерством, но вес иногда оказывается решающим фактором. Дальнейшие события показали, что беспокоился я совершенно напрасно. Когда Бабус двинулся на Фиу, тот ему поклонился, сказал: "Имею честь напасть на вас", а затем ринулся на противника. Фиу в один момент вскочил Бабусу на шею, переступая по складкам его скафандра, как по ступенькам, а затем, продолжая держаться за его голову, отвис далеко в сторону. Бабус не смог удержать равновесие и хлопнулся на спину. Фиу вскочил сверху и принялся колошматить по чему придется. Присутствующие курсанты зааплодировали.
   - Достаточно, - сказал я. У меня наконец-то прорезались философские способности, и я решил перейти от внушений физических к внушениям моральным.
   Фиу отряхнулся и отошел в сторону с грацией настоящего кота. Я подошел к Бабусу.
   - Послушай, несчастье, мы тут собраны для того, чтобы всей Вселенной стало лучше. Мы считаем себя хорошим парнями потому, что стараемся сделать так, чтобы всем в мире стало жить лучше, чтобы в мире стало меньше страданий. Уяснил? А тех, кто распространяет по Вселенной такие системы, где все только пинают друг друга, мы считаем плохими парнями и уничтожаем. Понятно?
   Поскольку я в процессе внушения продолжал довольно ощутимо встряхивать Бабуса, тому не оставалось ничего другого, как сказать: "Понятно". Впрочем, насколько я знаю такую породу, они никогда не изменяются. Надо будет присматривать за ним.
   Всё веселье испортила бригада быстрого реагирования из реаниматоров, которая ворвалась в ангар и повязала меня, Бабуса, Птитра и ещё пару курсантов. Мы были взяты под белы, серы, пятнисты и прочие рученьки и поставлены пред светлы очи комбазы, психологов, космопсихологов и ещё небольшой армии специалистов. Точнее сказать, пред светлы мониторы: они на нас, как и мы на них, смотрели через небьющееся стекло и телекамеры.
   Началось разбирательство. Инопланетников, включая Бабуса, быстро отпустили, а по мне принялись ездить на танке. В чём меня только не обвиняли! И в нанесении психологической травмы инопланетному курсанту, и в неправильном толковании политики Земной Федерации, и в превышении должностных обязанностей без согласования с начальством, и даже в политической неграмотности.
   - Ты должен был подать описание ситуации в отдел космопсихологов, - буйствовал начальник группы выработки межвидовой политики, - ты нарушил все мыслимые правила дипломатии и подверг опасности будущее отношений между Земной Федерацией и видом курсанта Бубуса!
   В тон ему продолжил и главный идеолог:
   - Ваши легкомысленные речи про счастье для всего мира выдают вашу политическую неграмотность! Мы действуем ради обеспечения ГМС для граждан Земной Федерации и обеспечения законности и правопорядка в межпланетных отношениях! Ваши речи про справедливость больше подходят для южноамериканских повстанцев! Это они обещают полную справедливость даром и для всех! Вы, случаем, не на их стороне воевали?
   Ну, тут уж он загнул! Я посмотрел на комбазы, который хранил ледяное молчание, и принялся вяло отбиваться:
   - На чьей стороне я воевал, вам лучше спросить в кадровом отделе моей части. В нюансы вашей идеологии я не вдавался, мне говорили стрелять во врагов - я стрелял. А если вы хотите так, чтобы они надо мной могли издеваться, а я не моги ответить, то так дело не пойдет. Как я понимаю свою честь и правильное поведение, так я и действую. И вообще, драку не я затеял, а другие курсанты. Что же до вида курсанта Бубуса, то если они там все такие свиньи, как он рассказывает, то лучше с ними дела и не иметь.
   Комбазы слегка улыбнулся, а идеолог полез поучать снова:
   - Вы должны были предотвратить драку! Вы - землянин, вы должны высоко нести честь принимающей стороны! Мы бы изучили ситуацию, побеседовали с курсантом Бубусом о культурных достижениях цивилизации...
   "А он за это время затравил бы до смерти кого-нибудь из тех, кто послабее", - мысленно добавил я.
   Комбазы посчитал должным взять слово:
   - Господа, - начал он неторопливо, - не будем забывать, что курсант Аскер является таким же объектом исследования, как и все остальные курсанты. Он действует с прямодушием настоящего военного, - тут комбазы в упор посмотрел на идеолога, - и повторяет то, чему его учили в училище по одобренным идеологами ГМС учебникам. Предлагаю обсудить данную ситуацию так, как полагается настоящим ученым, тем более, что, насколько я понимаю, у нас нет готового решения для подобных ситуаций.
   Я с удивлением посмотрел на комбазы. Нечасто встречаешь человека с понятием! Ещё немного, и я начну его любить.
   В их застеколье началась оживленная дискуссия. В эфире зазвучали такие страшные слова, как "синдром животной агрессивности", "аберрации примитивных обществ", "животная тяга к доминированию в стае", и другие ругательства. Потом начался обычный сумасшедший дом: космопсихологи опять сцепились с психологами, Главный Идеолог призвал их трактовать события с точки зрения политкорректности, его подняли на смех, Идеолог в ответ принялся грозить разными карами. Когда командир базы предложил отпустить меня восвояси, его никто и не услышал. Я отсалютовал и ретировался.
   - Чем закончилось? - спросили меня обитатели моего кубрика по возвращении.
   - Обозвали меня подопытным тупым солдафоном и отпустили. - пожаловался я, - Сказали, что я должен был на Бубуса письменно жаловаться. Бабусу прописали отдельный курс социальной адаптации.
   - А видео в качестве жалобы можно подавать? - спросил Птитр.
   - Я бы вызвал их на дуэль, - отреагировал Фиу.
   - Это начальство, - пожалел я.
   - Начальство не вызовешь, - посочувствовал Фиу, - хотя у нас властители считают долгом чести вести себя так, чтобы ничем не оскорбить тех, кто совершает для них подвиги чести. Иначе им никто служить не будет.
   Я попытался представить себе мир, в котором все государственные деятели служат только потому, что это считается делом чести, и не смог. Слабая у меня фантазия. А может быть, под влиянием моего индустриального мира я просто слишком привык думать обо всём вокруг как об объективных процессах, определяемых внешними "объективными условиями"? Может, пора отучиться от такого образа мышления?
  
   Интермедия 1.
   Курсант Бабус выходит за пределы лагеря и достает маленькую коробочку. Он всё сделает так, как сказал ему его ужасный бог, великолепный Неназываемый. Эти земляне дураки. Они даже не удосужились обыскать его вещи и перекрыть выходы из лагеря. Никакого порядка. А их страсть к улучшению всего космоса? Они просто опасны. Они несут с собой разрушение всего, что движет человеком. Как можно жить ради того, чтобы всем стало хорошо? Это нереально. Это приведет к полному параличу желания жить. Так и экономика встанет! Как будут жить ремесленники, если им не надо будет производить много престижных вещей? Ради чего будут годами служить и стараться чиновники, если не для того, чтобы возвысится над другими? Земляне - это опасность. Они несут с собой хаос. Их надо уничтожить. Если они преуспеют, то жизнь вскоре станет просто невыносимой. Придется сдерживаться каждый раз, когда тебе что-то не нравится. Придется каждый раз перед тем, как что-то сделать, думать о том, как это отразится на общем добре и хорошо ли это с точки зрения земных правил... Сплошное мучение. То ли дело сейчас - как что-то не понравится, так сразу кричишь, или даже бьешь того, из-за кого произошли неудобства, а делаешь только то, что тебе хочется. Нет, так жить нельзя. Бабус всё сделает так, как приказал ему великолепный Неназываемый.
   После того, как земляне прилетели в первый раз и улетели, верховный Ба и все его Бабу и Бабусы отслужили службу перед жертвенным камнем Неназываемого, и бог услышал их. Он прислал своего посланника, и тот спустился к ним. Когда он вышел из своего корабля, окутанный сиянием и величием, его взгляд упал на Бабуса, его ничтожного слугу. Ему было угодно не поражать Бабуса молнией и не испепелять его гневом. Мало того, посланник даже коснулся Бабуса и был с ним ласков. Он сказал: "Ты полетишь с ними и узнаешь о них всё. А когда ты узнаешь о них всё, ты пришлешь мне рассказ о том, что ты узнал". Он дал ему амулет и сказал, что амулет донесет его слова и картинки до самого Неназываемого. Бабус всё сделает так, как ему велели.
   Курсант Бабус составляет доклад и отправляет его адресату.
   Где-то далеко в глубинах Галактики, на борту огромного корабля, перед которым померк бы даже линкор земных воздушно - космических сил, послание находит адресата. Начинается движение. Начинают строиться планы и собираться ресурсы.
  
   Глава 13. Фиу и главная угроза Вселенной.
   05.11.3006.
   Я вошел в Зал Собраний. Для меня это было раннее утро, но зала уже была полна. Грумгор играл с Фиу в теннис. Для Грумгора это был настольный теннис, а для Фиу - большой. Низкорослый Фиу в своих неизменных ботфортах бегал по столу, приставленному буквой "Т" к теннисному, и старательно отбивал подачи Грумгора. Вокруг них, по стеночкам, сидело несколько десятков других курсантов. Кто наблюдал, кто ожидал своей очереди. Я примостился на свободный стул рядом со стоящим Птитром (он, кстати, не любит сидеть) и занялся делом, которое последнее время стало моим любимым. Я закрыл глаза и принялся думать о том, что такое хорошо и что такое плохо в применении к инопланетникам. Пока получалось плохо. Мысли путались и не давали каких-либо выводов.
   Из раздумий меня вывел голос Птитра:
   - Волд, слышал, какая шутка случилась в шестом блоке? У них там один курсант оказался неустойчив к еде.
   - Как так неустойчив?
   - Бригада снабжения сдуру завезла в холодильник столько еды, сколько тот мог вместить. Так вот, этот курсант повадился в холодильник, кусочек за кусочком, и съел весь запас. Его организм решил, что это заедание на зиму, и впал в спячку. Теперь он появится на занятиях месяца через три - четыре, не раньше.
   Я засмеялся. Чем больше я думал об этой ситуации, тем более комичной она мне казалась, и я смеялся всё сильнее и сильнее. А я ещё пытался что-то придумать! Похоже на то, что все примеры на тему "что такое хорошо и что такое плохо" жизнь предоставит мне быстрее, чем я успею осознать.
   Почему мы любим одних людей и недолюбливаем других? Я посмотрел на Виллину Сутцзутзу, сидевшую в ряду напротив. В её окружении в этот момент вспыхнул очередной взрыв веселья. Все её достоинства заключаются в огромных глазах, которыми она доверчиво и с полным вниманием смотрит на каждого, кто решит ей что-нибудь рассказать, и в бурной эмоциональной реакции на любую простую историю. Ещё всех умиляет то, как после этого она каждый раз доверчиво спрашивает: "А это хорошо?" Возле неё всегда толпится кружок любителей веселья, наперебой стремящихся рассказать ей забавную историю, на каждую из которых она реагирует одинаково бурно и искренне. Иногда мне кажется, что она маскируется под дурочку, но те её замечания, которые мне довелось слышать, выказывали хорошее понимание сути ситуации и остроту ума. Просто человек такой.
   Я такой популярностью, как она, не пользуюсь.
   - Знаешь, почему земляне так любят ходить строем? - объяснял один инопланетник, сидевший за три стула от меня, своему соседу, - это у них атавизм, наследство от сусликов. Я вчера научно - популярный фильм смотрел, там рассказывалось, что суслики сбиваются в большие группы и перемещаются по поверхности строем, для того, чтобы хищники их не обижали. Крупные хищники смотрят на это двигающееся по земле большое пятно и думают, что это двигается большой плоский зверь, пугаются и уступают дорогу. Так и люди на земле делают, наверно, для того, чтобы их коровы не съели.
   - Волд, а вот скажи мне, пожалуйста, почему земляне так стремятся навести порядок во всей Вселенной? Зачем они организовали эту базу? - так обратился ко мне курсант по имени Лорд Дадлада, по нашим понятиям, пожилой и закаленный воин. В его мире он сражался много десятилетий, был командующим одной из четырех основных армий крупного королевства, а затем впал в немилость. Перевод в Космопол был просто хорошим поводом убрать его подальше от политики. Учился он с большим трудом, но вопросы задавал иногда очень неожиданные. Вот и сейчас он меня поставил в тупик. А зачем мы организовали базу? А для порядка. Что тут может быть непонятным? Я даже не знал, что и ответить. Судя по тому, что остальные курсанты бросили наблюдать за игрой и уставились на нас, этот вопрос интересовал всех.
   - Э-э, ну, мы стараемся навести порядок у себя на планете ... чтобы разные народы не воевали и не грабили друг друга. Мы стараемся навести порядок и во Вселенной ... чтобы всем было хорошо ..., - тут я вспомнил нагоняй от Главного идеолога и добавил, - и чтобы пресекать различные преступные межпланетные действия.
   - Преступники - это те, кто преступил закон? А кто будет устанавливать законы? Что такое хорошо, землянин? - не отставал от меня Дадлада.
   Замучил он меня очевидными вопросами! Опять этот вопрос про хорошо и плохо! Я трачу море времени, пытаюсь связать слова так, чтобы было ясно и понятно даже самому тупому инопланетнику, и ничего не получается! Как-то раз я даже зашел к космопсихологам и попытался перевалить эту задачу на них, но с космопсихологами где сядешь, там и слезешь. Они отослали меня к "Кодексу разумного существа - строителя счастливой Вселенной". Космопсихологи читают инопланетникам лекции по межпланетному праву и основам культуры, вот для этого курса они этот "Кодекс..." и разработали. Тупость невероятная. "Не укради... Не убей... Не занимайся сексом с тем, кто этого не хочет... Счастье, изобилие и равные права для всех"... Всё это категорически не то, что надо. Для понимания того, кого считать хорошим, а кого плохим, этот кодекс совершенно не годится. Похоже, что с пониманием этого вопроса у космопсихологов ещё хуже, чем у меня. Приходится напрягать свои засохшие мозги и выкручиваться самому.
   - А я очень хорошо знаю, что такое хорошо, а что плохо, - вступил в разговор кентавр Крисп, небольшое существо, ростом с собаку, - хорошо, это когда большой урожай, а плохо, когда малый. Когда я уведу чужой скот, это хорошо, а когда у меня уведут скот - это плохо.
   - Золотые слова, - похвалил его Лорд Дадлада, воздевая руки к небу, все четыре. Кентавр в ответ радостно завилял кормой.
   - Ну, вот Вам, например, не понравилось бы, если бы вас вдруг увезли на другую планету и заставили заниматься неприятной работой без оплаты? - адресовал я вопрос к Лорду Дадладе.
   - Значит, вы против межпланетной работорговли? А как насчет работорговли на поверхности планет? Насколько я знаю, на многих планетах это единственный вид торговли.
   На этот вопрос я ему мог ответить с легкостью: невмешательство в дела планет было основным принципом Космопола.
   - Это ваши политики сейчас так говорят, - засмеялся Дадлада, - само ваше присутствие является изменяющим действием. Когда порабощенные народы увидят, что можно жить иначе, они захотят изменений. И скажи мне на милость, в чём тогда разница? Поверхность планеты, не поверхность планеты? Если уж считать что-то незаконным, то для всех случаев. Вы, земляне, будете изменять те планеты, которые встретите, по своему образцу, вы не сможете иначе. Кстати, а если работорговля будет признана законным делом, сможешь ты быть честным таможенным офицером и ежедневно проверять, уплачена ли пошлина за каждого перевезённого раба?
   Пока я наперегонки хлопал ртом и глазами, в разговор вступил древообразный Птитр:
   - А почему это обращение в рабов надо запретить? Неполноценные народы надо завоевывать и обращать в рабство. Они не заслуживают свободы. Долг каждого честного сына своего народа - отдать все свои силы и жизнь ради того, чтобы его государство поработило все окружающие неполноценные народы. Я горд тем, что с детства много тренировался ради того, чтобы принести своему миру наибольшую силу!
   - А как ты отличишь полноценные народы от неполноценных? - удивленно спросил у него я. Никогда не подозревал за Птитром такой агрессивности, а ведь я прожил с ним уже больше пяти месяцев.
   Птитр призадумался.
   - Несколько месяцев назад, до прилета землян, я бы ответил на этот вопрос без сомнений. Полноценные народы - это такие, у которых цвет кожи белый, как у моего народа. Остальные - неполноценные. Но теперь я сомневаюсь в ответе. Землян и многие другие виды я бы отнес к полноценным народам, а вот Бабуса и тех, кто вместе с ним кидался камнями - к неполноценным.
   Я автоматически отметил, что Птитр относит себя к светлокожим, в то время как цвет его поверхности древесно-коричневый. Впрочем, у них могут быть разные представления о светлой коже. Мы, люди, тоже не совсем белые, хотя и считаем себя белокожими.
   За меня вступился Бий У, очень тихий и почти незаметный курсант. Он относился к очень экзотическому виду, который состоял из трех полов. Всех детей и все питательные вещества у них производит третий род, малоподвижные существа, набитые различными устройствами для переваривания пищи и запаса питательных веществ. Мужчины и женщины у них не имеют ни зубов, ни желудка, они загружают добытую пищу в третьего и получают от него готовое к усвоению пастообразное молочко. Рта у них нет, вместо рта у них маленькое отверстие на том месте, где у человека пупок. Ребята рассказывали, что когда Бий У ест, то просто вставляет тюбик с едой в это отверстие и всасывает пищу. Говорят, со стороны очень забавно за этим наблюдать. Рта на лице у этого вида нет, разговаривают они носом. Модулирующие звук органы у них расположены под челюстными костями, как у земных лягушек - ревунов. Все освободившееся пространство занимают мышцы и костяная броня. За счёт этого удельная мощность у них намного выше, чем у человека. Что Бий У творит на турнике - это просто загляденье!
   - Ну что вы замучили Волда очевидными вопросами? - сказал он, - Порядок - это когда борются с грабителями, уважают старших, когда честные девушки никогда не разговаривают с чужими, никогда не берут чужую добычу и каждый день моют свою кормилицу.
   Фиу хрюкнул. У меня зародились нехорошие подозрения.
   - Бий, - спросил я, - а ты мужчина или женщина?
   - Не "Бий", а "Бий У", - ответила она, - и я честная девушка - охотница. Мужчины сидят около кормилицы, болтают о сути жизни и учат детей. "Бий" меня будут звать только после того, как я повстречаю мужчину моей мечты.
   - А, понятно, - удивленно протянул я.
   Надо сказать, что Бий У намного выше меня и шире, по весу она превосходит меня, наверно, раза в три. И вся эта масса состоит из сплошных мышц и брони. У Бий У темная кожа, три глаза, сурово глядящих из-под нависающих надбровных дуг, и маленькие рожки сверху. Одним словом, страх и ужас. Её обходят по стеночке все. Образ честной девочки ей совсем не идет.
   - Никогда больше не буду разговаривать с незнакомцами, - пообещал Фиу, отбивая подачу, - может, по возвращении назад король признает меня честной девушкой.
   Половина курсантов, слышавших реплику Фиу, засмеялась, а вторая половина посмотрела на него с недоумением.
   - Фиу - человек с честью, - возгласила Бий У.
   Фиу галантно поклонился и сказал: "К вашим услугам", ради чего ему пришлось пропустить очередной мяч.
   - Мне до выигрыша остался один мяч, - предупредил его Грумгор.
   - Хорошо - это когда люди умеют сдерживать свой гнев и не очень привязаны к вещам, - вдруг тихо сказала Виллина, - бывает, тебя дома за мельчайшие ошибки или за случайно испорченные вещи так ругают, что в итоге появляться дома совершенно не хочется. У нас из-за этого очень много молодежи уходит из дома, связывается с плохими компаниями и пропадает. А те, кто остаются и начинают жить семьями, постоянно ругаются из-за малейших пустяков. Не жизнь, а сплошная война. Постоянное мучение. Из-за этого теряется гораздо больше времени и сил, чем стоят испорченные вещи. Гневливость - это плохо. Мудрые старцы учат, что для победы над гневливостью надо...
   - Самая большая опасность для Вселенной - это Волд с его стремлением привести весь мир к счастью и всем раздать по ГМС, - сказал Фиу, подавая, - если землянам это удастся, то во всём мире все станут одинаково никакие. Сейчас у нас человек может начать торговать и стать уважаемым человеком, или собрать армию и стать бароном, или даже королем. А так ... все будут сидеть со своей миской каши ... и ничего больше... У-у-ай!
   Возглас "У-у-ай!" относился к прыжку на высоту в два его роста, для того, чтобы отбить особо сложную подачу (отбил). Малорослые курсанты, в большинстве своем, умеют прыгать на высоту в несколько своих ростов. Вес растет в зависимости от роста в кубе, отсюда и высокая удельная мощность у тех, кто меньше ростом. Со стороны это смотрится совершенно феерически.
   Раздался дружный вздох восхищения. Те, кто не умел издавать вздохи восхищения, прислали текстовые сообщения. Фиу выиграл мяч у Грумгора и раскланялся.
   - А что, у вас правда всем хватает каши? - изумился кто-то.
   - Да, - ответил я, - и жильё тоже есть у всех. А что до того, чтобы стать кем-то, можно полететь на планету Бабуса и сделать карьеру носителя опахала над главным носителем опахала.
   Все засмеялись, и Фиу в том числе.
   - А мне бы хотелось получать ГМС, - сказал курсант, прибывший из одного из диких миров, - бывает, гонишься, гонишься за оленем, а он, хитрюга, уходит, и вся деревня несколько дней голодает. А если постареешь, то и подавно не догонишь.
   Фиу снисходительно посмотрел на него и сказал: "Бедняга".
   В наушниках моего скафандра звякнуло. Ещё одно текстовое сообщение. Я просмотрел его и понял, что начальство решило подслушивать все наши разговоры. Мне прислали развернутую лекцию на тему ГМС. Придется зачитывать её вслух.
   - Возникновение ГМС было обусловлено рядом объективных причин, - начал я, скосив глаза на экран коммуникатора, но не наручного, а нашлемного, того, что перед носом, - понятие ГМС возникло ещё до Катастрофы, в середине 21-го века, когда чрезмерный рост населения и проблемы глобализации вызвали возмущение многих народов мира. Тогда ряд рабочих движений, для того, чтобы воспрепятствовать переводу производств в бедные страны, выдвинули лозунг "за равный труд - равную оплату". Со временем, учитывая то, что жизнь в разных странах стоила по-разному, этот лозунг трансформировался в лозунг "за равный труд - равное счастье". Тогда и возникла понятие "минимально доступное счастье". С другой стороны, это понятие было вызвано к жизни явлением удорожания технологий, когда удовлетворение основных жизненных потребностей могло производится множеством разных способов, но при этом эгоистичные корпорации использовали только самые дорогие технологии. Тогда ряд общественных движений потребовали от правительств обеспечить минимальный уровень удовлетворения основных потребностей и развлечений по технологиям минимальной стоимости.
   Я остановился передохнуть. Ну и язык у этих идеологов! Мозги сломаешь, пока дочитаешь. А ещё они меня очень удивили. Вот как, значит, оно было на самом деле. А нам в школе рассказывали, что понятие ГМС возникло после Катастрофы, как средство выживания.
   - А что такое оплата? - спросил один из мелких курсантов.
   - А кто такие рабочие? - спросила Бий У.
   Я проигнорировал их вопросы и продолжил:
   - Возникновение ГМС является объективно необходимым процессом, который неизбежно возникает при переходе цивилизации в постиндустриальную стадию. Появление понятия ГМС позволило земной цивилизации обеспечить большинству населения приемлемые условия существования и обуздать хищническую политику международных корпораций. С другой стороны, появление такого понятия вызвало развитие технологий, позволивших значительно уменьшить стоимость удовлетворения основных жизненных потребностей. Анализ этих явлений привел к выходу земного общества на новый уровень самоосознания и развития гуманитарных технологий.
   - А что, чтобы говорить так умно, всегда необходимо глаза к носу сводить? - спросил Фиу. Кажется, прохвост сообразил, откуда я черпаю своё вдохновение. У них на шлемах скафандров такие же экраны.
   - Это я из файла прочитал... давно хотел рассказать, - соврал я.
   Остальные курсанты начали объяснять друг другу то, что я сказал. Как бы теперь отыскать датчики слежения? Не нравится мне, когда меня подслушивают. Залеплю их при первой возможности.
   - Землянам следовало бы прилетать на новую планету и требовать дань, - продолжил Лорд Дадлада, - орехами, свиньями, золотом, людьми, всем, чем угодно, всем, что ценится в данном мире. Тогда местные считали бы их высшими существами, стремились перенять знания и технологии. Когда земляне начинают болтать о своей любви и законности, их никто не может понять.
   - Так это же нехорошо, - возмутился я, - зачем нам восставшие планеты?
   - Вот как раз это-то вам и нужно, - с улыбкой ответил Дадлада, - в этом случае вы, земляне, оказываетесь для местных тем самым собирательным образом внешней угрозы, ради противостояния которой местные созидающие силы могут организовывать централизованное общество и новые технологии. А когда они восстанут и потребуют себе прав, вот тогда и надо будет доставать вашу "межпланетную законность".
   Вот тут он меня удивил. Так удивил, что я и не знал, что сказать. Даже захотелось обсудить это с кем-нибудь, с космопсихологами или даже с идеологами. Хотя я никогда не любил идеологов. Только и способны, что болтать о том, что люди должны честно работать за свой ГМС, а у самих норма ГМС самая большая, больше только у девчонок ГМС и начальства. Из нашей школы в идеологи пошли только те, кто любил мучить малышей просто так, для удовольствия.
   Ко мне подошла Виллина.
   - Обязательно напиши о том, что надо уметь сдерживать гнев. А то как начнут ругаться по малейшему поводу, так и до смертоубийства дойдут. И дети в таких семьях не остаются, стремятся уйти, а в итоге остаются без поддержки семьи, и жить им намного тяжелее, чем тем, кто живет единой семьей.
   Я в этот момент обдумывал вопрос о том, как сделать так, чтобы народное хозяйство не управлялось из одного центра и при этом противостоящие корпорации не порвали друг друга.
   - А что такое семья? Уровень жизни зависит от эффективности хозяйства, а не от семьи.
   - Кому нужна эффективность хозяйства, если в семье нет мира? - засмеялась Виллина и отошла. Как-то странно она смеется. Надо будет проверить, чем её смех отличается от плача.
   Виллина невысокая, то, что называется "метр с кепкой", очень подвижная и эмоциональная. За то время, пока я делаю движение или изменяю выражение на лице, она делает четыре. Эта эмоциональность, помноженная на скорость и огромные, выразительные глаза, приводит к тому, что она производит совершенно феерическое впечатление. На неё можно смотреть, как на воду или на огонь, она постоянно болтает, изменяется и меняет настроения.
   Не приведи судьба с такой жить, никаких сил не хватит переработать такое количество информации.
   Грумгор доиграл партию и подсел ко мне.
   - Волд, - сказал он, как-то подозрительно тушуясь и отводя свои крокодильи глазки , - а ты сможешь выпить две чаши вина?
   - Какие чаши? - удивился я.
   - Ну, обычные, 350 - граммовые, пластиковые.
   - Смогу. А с чего это я должен пить две чаши вина?
   - Ну, тут на втором потоке есть один парень, Хрум, ты его не знаешь, в общем, он тут начал выступать и говорил, что его отряд лучше. Мы с ним поспорили, и я ему доказал, что наш отряд лучше. Тогда он сказал, что уж пить-то у них точно один парень умеет больше и что он не встает поутру без чаши вина. Ну, я и сказал, что тебе две чаши выпить - раз плюнуть. Слушай, выпей, а? Ну чего тебе стоит? Зато они навсегда будут знать, что наш отряд - самый лучший.
   - Грумгор, дружище, а если ты завтра поспоришь, что я умею прыгать с высоты ста метров, мне что же, разбиться ради тебя? - сказанное Грумгором было так смешно и глупо, что даже не было сил на него сердиться. Ладно, иди и скажи им, что я выставлю более слабого, чем я, пьяницу, а ты за это будешь должен мне желание.
   Грумгор шумно и радостно обещал исполнить любое мое пожелание, после чего умчался организовывать перепой. Я без долгих трудов нашел парня из техников, который согласился выпить вина за мои талоны ГМС. Что он и сделал при всём честном народе, отделенном от него стеклом. Надо сказать, что он выпил несколько больше, чем две чаши. Мне было не жалко моих талонов. У меня и так голова идет кругом от неудачных попыток сообразить, что такое хорошо и что такое плохо. Я трачу много сил для того, чтобы собрать мысли в кучку и правильно сформулировать смысл моих идей, но слова разбегаются и никак не выстраиваются в стройную картину. Если я буду при этом ещё и пить вино, то вообще ничего не получится.
  
   Глава 14. Грумгор проектирует космический корабль.
   06.11.3006.
   У нашего потока уже три месяца как новый командир, господин майор Ли Чан. Он тоже из земной пехоты, но умный мужик, и быстро завоевал всеобщее уважение. Первые дни инопланетники, отработавшие навыки на предыдущих офицерах, делали из него дурака и потешались, как могли. Но он быстренько разобрался в сути происходящего, выкинул земные методики обучения солдат и начал играть с инопланетниками в куклы. Не в "дочки - матери", конечно, нет. Он заказал уменьшенные макеты танков, машин и самолетов, несколько ящиков с макетами местности, а затем начал ставить перед курсантами тактические задачи. Поначалу это были задачи на простую арифметику, например, перевести заданную массу груза с помощью заданного количества машин, потом задачи усложнились. Теперь мы разыгрываем сражения на уровне батальона, с танками и самолетами. Инопланетники поняли, что знания, которые им дают на физике и арифметике, будут жизненно необходимы, бросили валять дурака и относятся к учёбе совсем по-другому.
   Вот только приходится добрых полдня нагибаться - разгибаться над ящиком, спина болит, невозможно. Я после этих занятий по часу лежу на койке, не могу встать, а Грумгору хоть бы что, он после этого ещё и в ангары бегает, помогает космические корабли собирать. С недавнего времени он сделался в сборочном ангаре незаменимым помощником - энтузиастом.
   Грумгор только что пришел из ангара в полном восторге. Он валялся на своей койке, переваривал новую информацию и размышлял:
   - А вот что, если взять и сделать такой космический корабль, чтобы р-раз - и за краями звёздной системы? Волд, а что, если взять, да и взорвать за соплом корабля мощную - мощную взрывчатку, так, чтобы раз - и полетел быстро - быстро?
   - Грумгор, от краткого взрыва много шума и пламени, но для того, чтобы серьёзно ускорить корабль, надо выбросить как можно больше массы с возможно большей скоростью. Наши электроракетные корабли так и делают, только у них взрыв, можно сказать, постоянный, и накачивается извне атомным реактором, - сказал я ему и попытался объяснять принципы реактивного полёта. Он перебил меня, не дослушав, и стал рассказывать рецепт какой-то особо мощной взрывчатки, которую, если взорвать, то можно достичь невиданно большой мощности.
   Грумгор у нас вообще любитель всего мощного и взрывчатого, у него в жизни всего два положения регулятора мощности: либо полная, либо минимальная. Он даже до кухни доходит за четыре шага, там, где мне требуется четырнадцать (и это при том, что ноги у нас примерно одинаковые). Первый шаг он делает так, как будто прыгает с места, вторым шагом он упирается в противоположную стенку коридора, потом делает ещё один шаг по стенке, прижимаемый к ней инерцией, и на четвертое движение ставит ноги на кухне. Первое время я пытался бороться с такой манерой передвижения по жилью, но потом отчаялся и заказал специальные экраны на стены, чтобы он их не пробил и не протёр. Стеночки-то тонкие, из стального листа, а снаружи почти что вакуум.
   Ему потому и сделали домашние тапочки из бетона, армированного закалённой нержавеющей сталью, что никакая другая обувь не выдерживает такой эксплуатации на его огромных шершавых подошвах. Когда старые тапочки стираются (а происходит это раз в пять дней), команда поддержки просто выбивает остатки бетона из стального каркаса и заливает его новым бетоном. Дешево и сердито, и не надо телепортировать с Земли дорогущую резину.
   Я слушал его объяснения вполуха, готовясь объяснить ему математические основы реактивного полета, когда осознал, что в его рецепт входят очень даже легко достижимые компоненты из еды и отходов производства наших технических служб. У меня зародились нехорошие подозрения.
   - Грумгор, - начал я как можно более ласковым голосом, - а у тебя нет, случаем, нескольких сот грамм уже готового такого порошка?
   Грумгор засмущался, закрутился, сказал: "Ну что ты, я ещё не успел", но явно почувствовал себя польщенным.
   - Зато у меня есть килограмм остатков от ракетного топлива, подобрал на свалке, чтобы сделать игрушечную ракетку. Хочешь, вместе запустим? - и он вытащил из-под своей койки ящик. В ящике было полно всяких железяк, которые сделали бы честь коллекции любого мальчишки возраста "полных карманов". Среди них обнаружился здоровенный кусок ракетного топлива из твёрдотопливного ускорителя исследовательской ракеты. "Изофарбрам" - головная боль всех ракетчиков, очень мощная и очень неустойчивая взрывчатка. Её из-за неустойчивости применяют только в беспилотных исследовательских ракетах. При мысли о том, что с нами могло произойти, упади на неё хоть одна искра от случайно столкнувшихся соседних железок, мне стало дурно. И как он только смог выковырять её из ускорителя, не взорвавшись? Интересно, кто же выложил на открытую свалку взрывчатку?
   - Я вчера на кухонном столе попробовал маленький кусочек, отлично взрывается! - похвалился Грумгор.
   А я ещё думал, откуда на кухонном столе огромная вмятина с подпалинами, полчаса сажу оттирал, еле оттёр.
   Я включил связь и упавшим голосом вызвал минёров в двадцать пятый бокс, "для удаления килограмма "изофарбрама". Примчалась команда быстрого реагирования, выгнала нас из бокса, а затем и всех жителей из соседних боксов. Потом они пригнали дистанционно управляемого робота и очень долго со всеми предосторожностями вывозили заветный ящичек Грумгора. Он был готов повеситься с досады, но несколько оттаял после того, как ему отдали все его железяки, а его самого взяли посмотреть подрыв означенного килограмма. После подрыва он вернулся притихший и даже помогал начальству уговаривать других курсантов отдать припрятанные запасы взрывчатки. В результате срочно проведенного обыска нашлось ещё двадцать килограмм взрывчатки. Грумгор был не одинок в своих набегах на свалку.
   Кое-кому нагорело за халатность, но больше всех пострадал я. Во-первых, мне сделали строгое внушение за то, что оторвался от коллектива и не ведаю, чем живут другие курсанты. Я пытался отбиваться, говорил, что занят важным делом, думал о том, что такое хорошо и плохо для инопланетников. На это мне сказали, что думать - дело более умных людей, а мне не положено.
   Во-вторых, Грумгор смертельно разобиделся за предательство его доверия, и несколько дней меня в упор не увидел. Вся остальная банда подшучивала над ним, как могла. В качестве мелкого подхалимажа я сделал одну из тех ракеток, которые мы массово запускали в детстве, на базе простого нитроглицерина, и организовал несколько курсантов на запуски. Грумгор не смог остаться в стороне, и мы целый вечер веселились, как дети. А когда я выпросил у техников несколько радиодеталей и собрал простейший планер на одну команду, его восторгу не было предела. Потом я попытался показать ему на бумаге, как мог бы выглядеть космический корабль, с расчетом всех запасов топлива, но ему так понравилось придумывать план кают, внутренних помещений и систем жизнеобеспечения, что до энергетического расчета мы так и не дошли. Я несколько раз возвращался к этим попыткам, но при виде цифр у Грумгора сразу находилось какое-нибудь срочное дело. В итоге я решил оставить эту затею.
  
   Глава 15. Как мы осваивали компьютеры.
   Декабрь 3006г. - июнь 3007г.
   Началась весна, погода на Вентере испортилась. Полярные шапки из сухого льда и воды начали стремительно таять, поднялся сильнейший ветер. Обычно прозрачное небо с лёгкими красноватыми облачками заволокло сплошными тучами, и стало ещё тоскливее. Начались пылевые бури. Наши боксы представляют собой, по большей части, цилиндрические отсеки космических кораблей, вкопанные до середины в грунт, но ветер был настолько сильным, что даже им иногда грозило переворачивание. Технические службы подсыпали немного грунта снаружи, на всякий случай. Теперь мы вкопаны в грунт почти на две трети. Как говорит Суэви: "Раньше я был летающим червём, а теперь стал подземным".
   Космопсихологи закончили учить инопланетников арифметике и перешли к "отработке социальных навыков". На практике это означало, что нам каждый новый день выдают задание типа "как вы сможете переправиться через реку, используя брёвна" или "какие четыре предмета вы возьмете на необитаемый остров из двадцати имеющихся". Предполагается, что в процессе обсуждения мы "выработаем новые способы коммуникации и выявим лидеров". Группы постоянно тасуют для того, чтобы мы все перезнакомились друг с другом. Почти ничего из этого не получается, дело двигается очень медленно. Половина времени уходит на то, чтобы растолковать инопланетникам отличие лодки от сети, а остальная половина - на то, чтобы разнять тех, кто начинал слишком сильно горячиться в процессе обсуждения. Ни терпением, ни желанием понять другого большинство курсантов не отличается.
   Грумгор вернулся с одного из таких занятий и принялся жаловаться на преподавателя:
   - А я ему и говорю: "Список вещей должен определить тот, кто назначен командиром или победил всех претендентов на руководство в честном бою". А он мне: "А вдруг вождь возьмет не совсем то, что требуется?" А я ему отвечаю: "Никто не посмеет бросить ему упрёк, потому что он всех победил ранее. Когда станет понятно, в чём ошибка, племя просто пойдет искать другие выходы из ситуации. Это лучше, чем глупо спорить и терять время". Правда ведь, так лучше и быстрее, Волд?
   - А что преподаватель? - Я уже был немного в курсе того, как народ Грумгора решает проблемы эффективности управления, и мне было интересно, как вывернется учитель.
   - А он сказал, что я уклоняюсь от "корструктивного обсуждения" и выдал мне порицание ( Грумгор с трудом выговаривал слово "конструктивное").
   Я засмеялся.
   - Не огорчайся, Грумгор, тут скорее прав ты, чем он. Ты бы видел, что творилось сегодня в моей группе. У меня там сегодня было три энтузиаста идеальных решений. Они один раз повторили все аргументы за одну вещь и против другой, потом ещё раз, потом поменялись мнениями. Один стал отстаивать ту вещь, которую до него отстаивал другой, а тот наоборот, и так они ходили по кругу и повторяли одни и те же аргументы в течении трех часов, и не собирались останавливаться. Вся остальная группа сначала пыталась как-то участвовать в обсуждении, а потом все бросили эти попытки и стали следить за ними, как за цирком. А эти три энтузиаста ещё невелики ростом, прыгают на высоту своего роста, размахивают руками, передразнивают друг друга, просто умора, сплошное представление. Мы уже к концу первого часа валялись от смеха, а они всё продолжают на полном серьёзе: "Нет, лодку, нет, сеть!" К концу третьего часа они решили подраться, ведущему офицеру это надоело, и он разогнал нас совсем напрочь. Мы так смеялись, что не сразу смогли встать и выползти.
   Грумгор представил себе эту картину и засмеялся. Он, кстати, выражает веселье не смехом, как мы, а меняет цвет кожи на синий. Сейчас он поменял цвет кожи на темно-синий. Это означает очень сильный смех. Видать, моя история ему понравилась. И в этот момент в мою голову пришла гениальная идея. Я даже удивился тому, как она не пришла мне ранее.
   - А почему бы нам не организовать компьютерные игры? - подумал я вслух.
   - А что это такое? - спросил Фиу, который присутствовал при разговоре и хихикал вместе с нами.
   - Это как карты и шахматы, но гораздо интереснее.
   - О-о! - протянул Грумгор.
   - Интереснее карт и шахмат? - переспросил Суэви, подтянувшийся ради такого случая из другой комнаты. Ещё недавно он в ответ на совет проводить в дамки вторую шашку отвечал: "У меня уже есть одна, больше не хочу", а теперь играет так, что не обыграешь.
   Я понял, что путей для отступа у меня теперь нет. Суэви последнее время подсел на земные книги и читает их в огромном количестве, но это не мешает ему все ночи напролёт играть в разные игры типа Го, шахмат или карт. При этом Суэви не единственный, кто скучает по ночам. И почему я не могу унять свой проклятый язык! Кто заставлял меня думать вслух? Теперь они от меня не отстанут.
   Я быстренько состряпал запрос с просьбой предоставить учебные компьютеры "для нужд обучения". Так же быстро пришел и ответ: обучение программированию намечено на третий год обучения, и компьютеры в личное пользование нам не дадут.
   Мои соседи было приуныли, но я - то знаю, что если в армии невозможно преодолеть препятствия с помощью настойчивости, то их можно преодолеть с помощью ещё большей настойчивости. Я поговорил с одним парнем, тот поговорил с другим парнем, тот переговорил с ещё парой парней, и в итоге техники нам сказали, что если Фиу устроит им показательные выступления, то нам достанутся те списанные навигационные блоки БНК-23м, которые не выдержали переброски через телепорт и повредились от "грязного" вакуума. Поскольку неповрежденными приходили только один блок из трех, это было огромное богатство. Ведь что такое блок БНК-23м? Это тот же компьютер, только без экрана и с дополнительными возможностями. Экраны мы можем использовать от коммуникаторов, а поврежденные участки заблокируем.
   Фиу первое время не мог поверить, что мы не шутим, когда просим его организовать показательные выступления. Но когда поверил, то устроил такую феерию, что сорвал овацию. Потом он ещё долго спрашивал, не шутили ли те люди, которые ему так бурно хлопали. С его точки зрения, совершенно обычное дело, - подумаешь, жонглировал одновременно тремя боевыми топорами, при этом попадая четырьмя ножами точно в цель в прыжке выше своего роста. "Любой мальчишка из школы боевого искусства сможет".
   Как бы там ни было, мы получили в свое расположение кучу почти исправных компьютеров. Пришлось немного повозиться с блоками питания и операционной системой (на навигационных системах она другая), но в итоге моё упорство победило, и первый компьютер заработал.
   Всё время, пока я возился с проводами, блоками и настройками операционки, за моей спиной постоянно присутствовала безмолвная "группа поддержки", те из курсантов, кому была интересна сама тема электричества. Добрый десяток инопланетников постоянно следил за каждым моим действием, тем более, что я не скупился на комментарии. В тот момент, когда компьютер впервые загрузился без сообщений об ошибках, меня отвлёк Птитр вопросом об устройстве одного из блоков. Пока я отвечал, включилась программа - заставка экрана.
   - Ух, ты! - издали вздох удивления инопланетники. Программа - заставка действительно довольно забавная, там по экрану летают различные трехмерные объекты и по ходу дела превращаются из одного в другой. Эта заставка существует, если я не ошибаюсь, уже несколько сотен лет, и каждое поколение программистов считает долгом приписать к ней что-нибудь покрасивее. Она может менять фигуры часами, и ни разу не повториться.
   - Это не самое интересное, - сказал я, внутренне довольный эффектом, - там можно сделать ещё много чего более интересного...
   - Прижмите ему руки, а то он сейчас всю красоту выключит и математику включит, - сказал Птитр и выполнил свой приказ в отношении одной из моих рук. Вторую руку прихватили сразу трое. Я ругался, обзывал их идиотами, умолял их меня отпустить, но это было пустым сотрясением воздуха. Они меня даже не слышали, зачарованно наблюдая за метаморфозами на экране. Через двадцать минут я смирился и расслабился.
   - Да, действительно интереснее, чем карты, - сказал Суэви.
  
   Зато в следующие месяцы мой рейтинг популярности взлетел невиданно высоко. Даже первая игрушка, которую я написал по памяти, простейший "червяк" на четыре кнопочки, вызвала фурор. Никто из инопланетников до сих пор не видел думающей машины, которую можно программировать. Конечно, их научили пользоваться коммуникаторами, но это было умение на уровне "тыкания кнопочек". Возможность заставить машину делать и показывать то, что ты хочешь, вызвала у многих из них восторг больший, чем восторг Грумгора от деталей прецизионной точности. За мной постоянно ходил хвост почитателей и ловил каждое слово о том, какие бывают компьютерные игрушки. Я не скупился. Симуляторы, стратегии, тактики, симуляторы жизни, логические игры, приключения, всё богатство, накопленное человечеством, я припоминал по кусочкам и раздавал страждущим. Каждое мое слово ловилось, обсуждалось и записывалось. Подпольное производство компьютеров успешно росло. Удалось запустить почти все блоки, подаренные техниками. Вскоре все залы общих собраний имели по несколько компьютеров, а самые активные любители заполучили их и себе в боксы.
   Всегда был уверен в том, что нет в мире силы более мощной, чем курсанты военного училища, задумавшие некоторое отклонение от правил. Училище Космопола не стало исключением. Следующие месяцы показали, на что способны две сотни относительно разумных существ, обуянных единой сумасшедшей идеей. За короткий срок были написаны игрушки всех основных типов. Поскольку мой опыт в этой области исчислялся почти двумя десятилетиями и я знал, как избежать недостатков существующих игрушек, наши произведения получились, скажу без ложной скромности, шедеврами. Конечно, на базе коммуникаторов не создашь того эффекта присутствия, который дают земные 3-мерные голографические мониторы, но это и не всегда нужно.
   Курсанты сразу разбились на несколько групп по любви к жанрам. Тех, кто любил только "стрелялки", называли "стрелки", тех, кто любил симуляторы - "летчики", тех, кто любил стратегии - "стратеги", тех, кто любил логические игры - "умники", тех, кто полюбил архитектурные симуляторы и симуляторы жизни - "цветочники". Поскольку играли почти все, вскоре о том или ином курсанте нельзя было услышать иначе, чем "Фиу умник" или "Бий У цветочница". Преподаватели, выслушивая подобные определения, терялись в догадках. Но что поделать, если это определение наилучшим образом характеризовало уровень интересов (и где-то даже уровень развития) человека?
   Я всегда считал, что суть разумного существа - стремиться к новому и более интересному. Но оказалось, что многие курсанты не хотели осваивать ничего более сложного, чем стрелялки. Мало того, освоив одну игрушку, они отказывались осваивать аналогичную, более новую и более интересную! Пару дней после открытия этого факта я провалялся на койке, грустя и глядя в потолок. Фиу, с которым я поделился своим огорчением от того, что разумные существа на поверку оказались не очень разумными существами, поднял меня на смех. "Да брось ты, - сказал он тогда, - невозможно научить человека ходить до тех пор, пока ему хочется ползать. Ты хочешь от людей слишком многого". В конце концов я отвесил себе мысленный пинок и сказал, что нечего ждать от инопланетников того, чего не умеют многие люди. Мало ли я оставил на Земле товарищей, которых с 13 лет не интересовало ничего, кроме алкоголя? Поднапрягшись умишком, я сагитировал нескольких ведущих программистов на создание таких игрушек, в которых надо было бы действовать группой, так, чтобы стратеги управляли, а стрелки осуществляли.
   Результат превзошел все ожидания. Возможность добиваться успеха сообща неожиданно сплотила ранее разрозненных курсантов. Я сразу учел ошибки земных стратегий, в которых можно было воевать группой на группу, что зачастую ссорило людей между собой. В моей стратегии все участники воевали группами против общего компьютерного врага. Я ввел в сюжет все сказки и фантастические романы, которые читал с детства, так что выход каждого нового уровня ожидался с нетерпением и праздновался с упоением. Понемногу к игре подключились даже логики и цветочники, кто ради компании, а кто ради наблюдения за сюжетом. Слаженность работы в группах достигла такого уровня, что многие группы уже после первых недель понимали друг друга с полуслова, по отдельным жестам, так, что могли дать фору даже некоторым подразделениям спецназа.
   Игра начинала становиться чем-то большим, чем простой забавой. Для многих курсантов, пришедших из слабо развитых миров, это был вообще первый опыт радостной совместной деятельности. Курсанты удивляли космопсихологов взявшимся из ниоткуда умением понимать друг друга с полуслова, как, впрочем, и точными знаниями из истории древнего мира Земли или устройства истребителей первого века авиации. Первые стратегии были посвящены древнему Риму (идея стилизовать под Рим принадлежала Суэви), а леталки - древним истребителям. Более поздние истребители летали слишком быстро и были слишком компьютеризованными, играть неинтересно.
   Удивительно, но многие и учиться сразу стали лучше. Народ сообразил, что полученные знания могут пригодиться не только на экзаменах. Как-то раз мне даже пришлось наблюдать, как один курсант объяснял другому понятие производной на примере из компьютерных игр. "Помнишь, - говорил он своему товарищу, - когда мы играли в "Боевых монстров", выгоднее было набирать не самых мощных и дорогих циклопов, а побольше огров, тех, что дешевле и ненамного слабее. За те же деньги можно было нанять столько огров, что армия становилась сильнее, чем если нанять на те же деньги циклопов. Вот отношение боевой силы полученной армии к стоимости - это, можно считать, и есть производная".
   Появились и проблемы. Начало сказываться информационное переутомление. Скорость обработки информации и способность запоминать ограничены даже у тех курсантов, кто не спит или кто спит по очереди разными половинами мозга. Народ начал шататься, терять память и зарабатывать психозы. Мои уговоры о том, что необходимо давать себе отдыхать и делать перерывы, ничего не дали. Интерес пересиливал. Многие курсанты со мной соглашались, но ничего не могли с собой поделать и вновь шли играть. Для многих такое впадение в неконтролируемую страсть оказалось внове. Это мы, жители Земли, с детства учимся преодолевать страсть.
   Точнее сказать, мы не учимся, а выживает у нас только тот, кто сможет научиться контролировать страсти. Мы очень бедный ресурсами мир, но зато у нас за сотни лет накоплены тысячи произведений на уровне шедевров, таких, от которых невозможно оторваться. Мультфильмы, фильмы и компьютерные игры. Кроме того, за это же время накоплены простые и доступные технологии изготовления дурманящих веществ из всего, что угодно. Даже 10-летние дети у нас могут изготовить вино из карамелек или дурь для курения из отходов пластмассы. По этой причине у нас уже в 9 лет детям читают в школе курс "как удержать себя от переутомления и разрушения".
   Многие инопланетники оказались к этому не готовы. Когда даже Виллина пришла ко мне с рыданиями и просила помочь ей пересилить себя так, чтобы больше не играть в собирание паззлов, я понял, что ситуация вышла из-под контроля, и написал рапорт космопсихологам о создавшейся ситуации.
   Космопихологи пришли в восторг от того, насколько многому инопланетники сумели научиться благодаря играм. Закончилось это всё тем, что нам выделили специальный зал с компьютерами для игр, но открывали его только в определенные часы. Меня даже не наказали, мало того, вынесли официальную благодарность за то, что я пристроил к делу списанные компьютерные блоки и избавил руководство от необходимости закупать дополнительные машины. Как шепнули потом мне на ушко ребята из технического отдела, копии наших игр земное правительство продало на Земле за очень хорошие дополнительные талоны ГМС. По идее, нам как разработчикам полагался хороший бонус, но не будешь же платить инпланетникам талонами ГМС? По этой причине наказывать нас было несколько неуместно. Так мы и остались, с благодарностью. И то хоть что-то.
  
   Глава 16. Виллина Сутцзутзу.
   Виллина была честной девушкой, самой честной девушкой в селении. Когда с небес спустились боги (а это, несомненно, были боги, ибо кому ещё спускаться с небес) и сказали, что им нужны молодые люди для того, чтобы устанавливать во всём мире честь и праведность, мнение старейшин было однозначным: Виллина. Она всегда слушалась старших, никогда не перебивала собеседников и никогда не ходила в гости без подарка. Она всегда чисто стирала одежду и всегда мыла ноги после того, как выходила из хлева. Она всегда хорошо планировала запасы кормов, и её животные всегда были накормлены. Она никогда не злословила за спиной и не устраивала бойкоты другим девушкам, чтобы поразвлечься, как это любили делать её ровесницы. Она не заглядывала в бутылку, как один парень из селения, и не дралась из-за каждого пустяка, как двое других. Кроме того, старейшинам не хотелось отдавать парней. Работников в селении было мало, да и неизвестно, в кого они превратятся без строгого присмотра. Небось, только и будут делать, что по ярмаркам таскаться да на скоморохов глазеть, перед богами будет стыдно. О решении старейшин можно было и не спрашивать, было и так ясно, что выбор падёт на неё.
   У богов ей дали говорящую шапку, волшебное блюдце, которое могло показывать удаленные события, волшебный умный плащ - броню (боги сказали, что он защитит её от вакуума, жаль только, что она не знала, что это за чудовище), скатерть - самобранку (почему-то она была круглой, а вся еда из неё была жидкой, и всю еду надо было сосать через трубочку), и много других волшебных вещей, о которых она даже в сказках не слышала. Перелёт на корабле богов её не испугал и даже понравился, было только немного страшно, когда он пробил небесную твердь и ушел в другой мир.
   Боги привезли её в иной мир, может, нижний по сравнению с её миром, а может, и верхний, она не поняла. Про что-то похожее рассказывали старейшины во время весенних ливней. В этих сказках герои попадали в тридевятый мир, откуда их выносила волшебная птица, которой во всех сказках почему-то не хватало пищи, и герою приходилось отрезать у себя часть ноги или другие части тела, чтобы она смогла донести его до родного мира. Виллина немного побаивалась, что и с ней случится такое, но боги её успокоили, сказали, что их корабли не едят мяса и что обратно она попадет тем же образом. Виллина немного успокоилась, но жизнь научила её никому не доверять и всегда ждать худшего, так что некоторые опасения у неё всё-таки остались. Теперь она всегда ходит с небольшим запасом еды.
   Целых три месяца - целую вечность! - её учил разговаривать на их языке один добрый бог с помощниками. Язык оказался варварским, без танцевальных движений, и в нём совсем не было подпевок, выражавших эмоции. Возможно, это потому, что боги не умели говорить несколькими голосами сразу.
   Ей было очень скучно без привычных забот о доме и животных, и от тоски она взялась за примитивное развлечение детства - начала вышивать бисером. Бисера тут не было, и для того, чтобы его сделать, она сорвала разноцветные лианы со стен дома (при этом почему-то погас свет). Эти разноцветные лианы висели на всех стенах всех помещений города богов. Виллина не знала, откуда они растут, но решила, что если их так много, то если сорвать немного, то богам будет не жалко. Если вытащить у лиан стержень, который у разноцветных лиан оказывался всегда металлическим, а у белых - прозрачным, а затем порезать их на короткие кусочки, то получался очень неплохой разноцветный бисер.
   Потом её поселили вместе с другими учениками. Они все как один оказались гадкими мальчишками. Они подходили к ней и рассказывали всякие ужасные вещи, например, про то, как они летали на кораблях через огромные пространства, в которых нет воздуха, или о том, как они на войне убивали других людей и выживали иногда лишь благодаря счастливой случайности. Виллине было очень страшно подумать о тех, кто летит через пустые миры без воздуха, такие огромные, что даже свет там идёт годами, и ей было их очень жалко. Ещё ей было очень страшно слышать о войне, и она плакала в голос, но эти гадкие мальчишки только смеялись и рассказывали всё новые и новые истории. Со временем она научилась не расстраиваться так сильно и даже начала им намекать, что то, о чём они рассказывают, не очень хорошо, и каждый раз задавала вопрос: "А это хорошо?" Но эти гадкие мальчишки оказались такими чёрствыми и жестокими, что даже не понимали её намеков, и рассказывали всё новые и новые истории, одна страшнее другой.
   Постепенно к ней начало приходить прозрение. Боги бывают не только хорошие, но плохие. Мало того, одного из богов поселили вместе с другими обучающимися. Это, несомненно, был плохой и падший бог. Остальные боги разговаривали с ним отрывистыми и жесткими командами, даже со многими курсантами они разговаривали мягче, а он никогда не возражал и всегда отвечал "Есть!" Виллина не могла даже представить, что такое ужасное он должен был совершить, чтобы боги извергли его из своего общества и поместили его на уровень простых смертных. А ещё он был суровым и жестоким. Когда мальчишки начали шалить, он одного из них избил быстро и жестоко, наверное, прибил бы, не вмешайся добрые боги. Мальчишки всегда шалят, зачем так жестоко? Да и команда у него в доме подобралась под стать: все выглядят страшно, как смертный грех, а один из них, маленький такой, всюду таскает с собой меч для убийства. В каждую свободную минуту он усаживается его натачивать, посматривая исподлобья на всех вокруг так, как будто выбирает жертву.
   Ярче всего падший бог проявил свою вражескую суть, когда научил других курсантов играть в азартные игры, в карты и шашки. Вилина пыталась беседовать с курсантами, уговаривала их не играть, говорила, что азартные игры опасны, что лучше проводить время в молитвенном пожелании добра и правды всему миру, но где там! Её никто не слушал. Для животного сознания свойственно жаждать только ярких впечатлений. Бедняги, они не способны видеть последствия. Сколько конфликтов из-за этого произошло, насколько хуже многие курсанты стали учиться после того, как начали играть!
   Несомненно, что это был либо сам Тёмный Бог, либо кто-то из его подручных, и команду убийц он себе в дом подобрал под себя, явно для охоты за душами грешников. Но Виллина его не боится, она знает, что добрые боги запрещают злу трогать праведников.
   Но хуже всего стало тогда, когда падший бог придумал компьютерные игры. Виллине к тому моменту надоело вышивать бисером, и когда один из курсантов сказал, что для таких, как она, они написали специальную игрушку, в которой можно складывать картины из кусочков, она с радостью согласилась поиграть. Откуда же ей было знать, что это происки Падшего! Казалось бы, ничего страшного, сиди себе да и собирай картинку из кусочков. Подвох заключался не в действии, а во времени и в азарте. Ещё мамочка частенько бивала её в детстве, когда она до ночи просиживала за вышиванием, не в силах оторваться. Тут же она не могла оторваться вовсе! Стоило завершить один ряд, как тут же хотелось доделать ещё один. Оторваться не было никаких сил. Это, несомненно, было Искушение.
   Старейшины говорили, что у каждого человека в жизни бывает такое, когда нечистый предлагает ему Искушение. Тот, кто выдерживает искушение, выживает, а тот, кто не выдерживает, гибнет. Целую неделю она пыталась побороть себя, но, приходя с занятий, она вместо того, чтобы делать уроки или наводить порядок, усаживалась за компьютер! Мало того, она начала воевать с соседями по комнате за доступ к компьютеру, не останавливаясь ни перед чем ради продления удовольствия. Она поняла, что проиграла в борьбе с искушением, и, плача в голос, отправилась к падшему богу признаваться ему в том, что он победил и что её душа принадлежит ему.
   Падший бог, на удивление, не стал забирать у неё душу. Вместо этого он сходил к добрым богам, и те сделали так, чтобы доступ к искушению оставался, но только на несколько часов в день. Должно быть, он спрашивал разрешения забрать её, но они ему не разрешили. Несомненно, они добрые боги. Факт того, что они оставили искушение, но уменьшили его для слабых духом, подтверждает их мудрость. Каждый должен сам научиться справляться с искушением. Виллина оправдает их доверие. Она продолжает играть, но она поставила себе за правило играть каждый день на одну минуту меньше. Несколько раз она срывалась, но она уверена в том, что в конце концов она справится.
   Во время разговора она тогда упомянула, что её окружают демонические личности, которые её намеренно печалят. Волд (так звали падшего бога) очень удивился, когда узнал, что она плачет от тех историй, которые ей рассказывают. Он долго листал коммуникатор, а потом сказал, что в описании её вида написано, что они плачут слезами.
   - Так это когда сильное горе, тогда плачут со слезами, а когда не сильное, то плачут без слез, это же всем понятно, - сказала она тогда.
   Волд попросил её заплакать без слез. Она заплакала. Волд попросил её засмеяться. Она попыталась засмеяться, но это было труднее. Настроение было печальное. Потом она всё-таки заставила себя засмеяться, а Волд удивлено спросил, в чём же разница. Тут уже она удивилась. Когда смеются, то осанка прямая и гордая, а руки наружу. Когда плачут, то спина согнута, а руки внутрь. Это же очевидно! Волд пообещал, что занесёт этот факт в описание и что теперь все будут отличать, когда она плачет, а когда смеётся. Хоть он и падший бог, но порядок у богов на высоте, и он его соблюдает. По идее, боги должны быть всеведущими. Но, наверно, если не задаёшь вопроса, то не получишь и ответа, и просто никому не было дела до того, как именно она плачет. А может, они чужие боги? Боги, которые создавали их мир, должны знать о своих созданиях всё. Это стоило обдумать.
   - Ты, кстати, зря плачешь от тех историй, что рассказывают тебе ребята. Они рассказывают их тебе для того, чтобы развлечь тебя, вызвать сочувствие, сообщить что-то новое, и, таким образом, где-то сделать тебя сильнее, - сказал ей потом Волд. А чего ещё от него ожидать? Он сам демон и логика у него демоническая. Где ему понять, что война и удаление от дома печалят чистого человека? Но вслух она ему ответила только то, что не видит ничего забавного в том, чтобы убивать других людей. Это было так очевидно, что даже он не смог отрицать.
   - Тут ты права, - сказал он ей, - но на это можно посмотреть и иначе. Представь себе, что суть разумного существа - это преодоление всех мыслимых препятствий. Преодоление, совершенство, познание нового - разве это не интересно? Даже когда люди идут на войну, чтобы их близкие не страдали, это тоже где-то заслуживает уважения. Их ведь тоже могли убить, понимаешь? Им пришлось преодолеть самый сильный страх, страх смерти. Поэтому они и хвастаются.
   По её мнению, суть разумного человека была в том, чтобы украшать свой дом и улучшать себя, избавляться от гнева и от искушений... от компьютерных игр, например. Этому учили старейшины, и она была полностью с ними согласна. Но вслух она ему ничего не сказала. Известно, что спорить с падшими - дело пустое, ибо они дети лжи и мастера обмана, их не переспоришь, только сам запутаешься.
   Потом он привёл её к добрым богам, к тем, которые учили её языку, у них на двери ещё было написано "космопсихологи", что переводилось как "знатоки космоса". Те ещё раз попросили её заплакать просто так, со слезами и засмеяться. Она спросила, зачем им это нужно, а Волд ответил, что они запишут её образ общения. Тут она почуяла подвох (известно ведь, что падшие иногда ухитряются обманывать даже добрых богов) и сказала, что не собирается никуда отдавать ни малейшей частицы своего образа. Тогда Волд сказал, что от неё ничего не убудет, только её изображение запишется на пластинку внутри коммуникатора. Она попросила показать эту пластинку, например, с изображением Волда, и они, конечно, не смогли. Тут падший сказал: "Всё, закипело, я пас", и ушел. Очень гневливый. Как и положено падшему.
   В его отсутствии она несколько успокоилась, и когда добрый бог из космознатцев спокойно объяснил ей, что в коммуникаторе сидит маленький неживой человек, который быстро - быстро записывает цветные точки по горизонтали и вертикали, аналогично тому, как она вышивает бисером, она дала себя уговорить и позволила заснять себя на видео. У неё легко получилось и засмеяться, и заплакать, но вот заплакать со слезами она не могла. Радость от того, что падший не забрал сразу её душу, кружила голову и не давала плакать по-настоящему.
   Потом она стала объяснять космознатцу, что для того, чтобы заплакать со слезами, надо подумать о чём-то очень печальном, например, о том, что она теперь никогда не выйдет замуж, ибо все будут сторониться девушки, вернувшейся из-за пределов мира. От этой мысли ей стало так горько, что она заплакала самыми настоящими слезами, а ведь совсем не собиралась. Очень глупо.
   Но в итоге всех этих событий случились и хорошие перемены. Гадкие мальчишки оказались не такими уж гадкими. Когда они стали понимать её лучше, они перестали рассказывать всякие ужасы, и начали беречь её чувства. Кроме Бабуса, конечно. Этот никогда не откажется сказать какую-нибудь гадость. И даже некоторые истории про войны оказались интересными. Многие курсанты попадали на них не совсем по своей воле. После того, как Волд сказал, что люди часто рассказывают истории для того, чтобы вызвать сочувствие, она стала расспрашивать курсантов об образе жизни на их планетах и узнала много интересного. Всё-таки боги мудры, даже падшие. Её способность ужасаться и проявлять сочувствие привлекли к ней ещё больше знакомых. Мало того, оказалось, что на курсе было много подобных ей курсантов, домоседов и любителей тихой красоты. Бий У, например. Неожиданно для себя она стала ещё более популярной. Даже её вышивки бисером пошли на "ура".
   А Волд всё-таки соблазнитель и прислужник тёмных сил. Смотреть на то, как он с его бандой часами сидят за компьютером, а потом громко вопят от восторга, если удастся победить чужую команду в имитаторе войны, было ужасно. Но если боги хотят, чтобы характер верных укреплялся в проживании рядом с нечистыми, то так тому и быть.
  
   Глава 17. Суэви читает детектив.
   - Волд, - сказал Суэви, заходя ко мне в комнату одним ранним утром, - объясни мне, пожалуйста, что это значит: "гомоморфный образ группы изоморфен фактор - группе по ядру гомоморфизма"?
   Я подавил желание кинуть в него подушкой. Желание было очень сильным, поскольку вчера они гудели до полуночи и не давали мне спать, и с тех времен прошло не более пяти часов. Я промотал файл в начало и посмотрел на название книги: "Математическая логика для программистов".
   - Это книга про специальную математику. Не читай, это для специалистов. Я в ней сам ничего не понимаю.
   - Но я люблю математику, - упорствовал Суэви.
   Я уронил голову на подушку и уснул.
   Через некоторое время Суэви опять появился в дверях моей комнаты с аналогичным вопросом:
   - Волд, объясни мне, пожалуйста, смысл этой книги. Мне тут один землянин дал очень странный детектив, я никак не могу понять смысл.
   Я посмотрел на часы. Прошло три часа. Я подумал, что восемь часов, даже если спишь с перерывами, можно считать неплохим ночным сном, и потянул книгу к себе. Последние дни Суэви читал какую-то странную книгу. Настоящая, бумажная книга, и где он только такую взял? Обычно он читает книги на экране коммуникатора, загружает их пачками по сети, прямо с сервера базы. Он перечитал огромное количество разной литературы, в основном детективов, но не брезгует он и исторической, и научно-популярной. В некоторых вопросах он уже образованнее меня.
   Очень забавно смотреть со стороны на то, как он читает. Как правило, он устраивается под своей лампой, почти под потолком, на специальном насесте, который ему сделали по моему эскизу, и разворачивает крылья. Потом он кладет на специальную подставку экран коммуникатора, достает пакет с мухами и начинает читать. Одна лапа - на кнопке коммуникатора, вторая - в пакете с мухами. Мухи часто падают, и к концу читки на полу образуется небольшая горка из мух. Если Фиу дома, то он берет их с пола и кидает Суэви в рот. Но чаще всего мне или Птитру приходится за ним подметать, так как его лапы для этого не годятся, а Фиу не занимается "работой слуг". Грумгор мусор на полу просто отказывается замечать и ходит прямо по мусору. Если его не убрать, то потом это зловонное пятно загнивает и начинает ПАХНУТЬ.
   Я посмотрел на обложку книги. "Новый завет господа нашего...". Я полистал книгу. Название мне ничего не сказало.
   - Там какой-то странный сюжет. Жил - был плотник, потом стал ходить по стране и говорить, что он гот, потом его убили, а потом он почему-то в последнем сюжете появляется снова. И ещё он постоянно цитирует там нечто похожее на "кодекс разумного существа", которому учат ваши космопсихологи. Не пойму, о чём эта книга? - пояснил свои сомнения Суэви.
   Я листал и листал книгу, вчитываясь в отдельные строчки, и только потом начал понимать.
   - Я, кажется, знаю, что это за книга, Суэви. Нам в школе рассказывали. Раньше на земле были разные учения, религии назывались, там ещё было положено на коленях стоять и жертвы приносить, то быков, то людей сжигать. Это книга одной из религий. Там основной смысл в тех заповедях, которые выдвигает главный герой. И он не гот, это переводится, как "бог". Сейчас религий на Земле нет, они запрещены. Сейчас у нас на всей планете единый кодекс чести, обеспечивающий гарантированный минимум счастья. Кто дал тебе эту книгу? Это запрещено. Я вынужден буду доложить руководству.
   - А что значит "бог"?
   - Считалось, что это тот, кто создал весь мир, ему полагалось всячески кланяться, славословить и приносить жертвы.
   - А тут написано, что требуется всех любить, прощать и избавляться от гнева.
   - Да? Наверно, это другая религия. Их было много, я их всех не знаю. Но мы в любом случае должны доложить руководству.
   Суэви описал одного сержанта из технической команды, и мы с ним отправились к дежурному офицеру. Дежурный офицер, горбоносый красавец с волосами, чёрными, как теплоизлучающая краска на панелях охлаждения, воспринял мой доклад неожиданно бурно. Никогда таких не любил, такие люди на моей памяти всегда были очень вспыльчивыми, обидчивыми и драчливыми. Они из Африки, кажется. Какие-то особенности воспитания. Он приказал нам с Суэви следовать за ним в технический блок для опознания, и мы разными путями (нам нельзя заходить в человеческие помещения) отправились в ангары.
   Наш путь был длиннее, и когда мы прибыли, дежурный с криками "аллаакба" уже тряс изо всех сил владельца книжки. Тот не оставался неподвижным и отвечал тем же, только кричал что-то про чизеса.
   - Ты что-нибудь понимаешь? - спросил я Суэви.
   - Не-а, - легкомысленно отвечал тот.
   - Слушай, выкинь-ка ты эту книгу и никому не говори о том, что конфликт из-за неё.
   Я вызвал по коммуникатору команду быстрого реагирования. Когда та прибыла через две минуты, дежурный офицер уже синел. Техник оказался крепче и плотно держал офицера за горло. Мы наблюдали эту сцену через стекло, разделяющую человеческую и рабочую части ангара, и не могли вмешаться.
   - А что мы будем говорить, когда нас спросят о причине драки?
   - А ничего не будем. Эти двое, похоже, нашли друг друга, а мы просто случайно зашли.
   Как я и предполагал, техник и дежурный на разборе ни словом не обмолвились о книге, и валили всё на взаимную неприязнь. Нас выгнали после первых фраз, а их оставили для обработки.
   - Какая-то волшебная книга, - сказал Суэви, - Наверно, все, кто её прочитают, начинают на других людей кидаться. Как думаешь, на меня это подействует?
   - А тебе как, хочется на меня кинуться?
   Суэви прислушался ко внутренним ощущениям.
   - Вроде нет, - сказал он.
   - Может, на не-землян не действует, - предположил я.
   - Возможно, - согласился Суэви.
   Вечером он задал странный вопрос:
   - Волд, - сказал он, - как думаешь, в том готе ... боге, что по вашей земле ходил и "кодекс разумного существа" проповедовал, сколько было от создателя вселенной, половина, нисколько или он целиком от него был?
   - Никогда бы не стал думать о таком вздоре, - ответил я, - какая разница? Проверить всё равно невозможно, это было задолго до падения на Землю метеорита. Главное, это что делать в соответствии с теми или иными заповедями. Вот как у нас, в кодексе ГМС: "Человек должен ревновать о благе всей Земной Федерации, о повышении качества жизни и производительности труда, и не желать того, что свыше назначенного ему ГМС". Всё просто и понятно. Кто соблюдает - тот честный человек. Кто не соблюдает - тот не честный.
   - Наверно. Я недавно почитал одно ваше исследование, у космопсихологов в папке лежит, там сказано, что треть ваших людей не доживает до двадцати, спивается или оканчивает самоубийством.
   - Может быть, и так. Да, где-то так и есть. Но это те, кто с детства были придурками, по детскому саду ещё помню, сидишь, строишь дом из кубиков, а они как подбегут, да как поддадут ногой. А потом они вырастают и вместо того, чтобы уроки делать, алкоголь пьют или траву курят. Кое-кто уже с восьми лет. Так что нет смысла о них печалиться. Они с детства были нежизнеспособны.
   Суэви ушел, задумавшись. Может, он тоже вскоре начнёт на всех кидаться?
  
   Глава 18. Пески Вентеры.
   Разумные существа бывают рукастые, ногастые, головастые, пресмыкающиеся, жидкие, скользкие, головоногие, жопоголовые и головожопые. Головастыми, рукастыми, жопоголовыми, скользкими или пресмыкающимися могут быть любые из перечисленных выше типов курсантов, причем в любых сочетаниях.
   Из высказываний курсанта У Пшишулаша Пишу Шу.
   02.06.3007.
   Мы шагали по поверхности Вентеры. Красные пески планеты, бархан за барханом, медленно ложились нам под ноги. Сегодня у нас занятие по ориентированию. При этом нам не надо пользоваться ни ориентирами, ни компасом. Нам выдали трёхмерные местоопределители - надо просто притопать в нужные координаты, забрать там задание со следующим адресом, найти следующий адрес и вернуться на базу. Детская задача. С тем же успехом мы могли бы остаться на базе и выполнить то же задание на компьютере, в 3-мерной игрушке. Большинство курсантов занимаются чем-то подобным каждый день для забавы, когда играют в игрушках. По этой причине поток воспринял задание с некоторым недоумением. Таскаться целый день по пескам в скафандре с хорошим риском получить взрывную декомпрессию при его повреждении - занятие не из приятных. Если вы не пробовали ходить в скафандре при низком давлении окружающей атмосферы, то попробуйте посгибать надутую автомобильную шину. Занятие не из приятных. Конечно, в скафандр встроены различные компенсаторы, но при ходьбе всё равно приходится преодолевать сопротивление внутренней атмосферы, которая никак не хочет сжиматься - разжиматься.
   Предыстория этой затеи такова. Нас разбили на экипажи и начали учить полетам в космосе. Я написал служебную записку, в которой пытался открыть начальству глаза на то, что большинство курсантов не имеет никакого опыта общения с техникой и к нахождению на борту корабля не готово. Я предлагал организовать любую операцию, в которой пришлось бы действовать слаженной командой, например, отправить курсантов в короткий поход на любом транспортном средстве, например, на яхте. Руководство второй раз на моей памяти не отмахнулось от идей снизу, и меня вызвали на обсуждение. После того, как я описал в красках уровень сознания нашей банды, все долго смеялись и признали идею здравой, но вот огорчение: на Вентере нет подходящих морей. Тогда я предложил построить сухопутную яхту, на что мне ответили, что все техники заняты на сборке учебных космических кораблей. Тогда я предложил сделать макет космического корабля и дать в нём полетать курсантам в виртуальном пространстве, на что получил тот же ответ. В конце концов кто-то сказал, что путешествовать на сухопутной яхте по Вентере не получится, плотность воздуха слишком мала, и придётся ездить на машине с двигателем, а чем ездить на автобусе, пусть лучше пешком ходят. На том и порешили. Идиоты! Главное - это сделать так, чтобы курсанты поняли, что выживание корабля зависит от слаженных совместных действий. Что для этого даст пешая прогулка? Ничего.
   Лопаясь от злости, я вышагивал впереди всех. На плече у меня сидел Суэви, которого пришлось взять на плечи после первых же шагов. В двадцати шагах за мной шли Грумгор с Фиу и наслаждались новообретённой способностью орать похабные песни.
   Фиу оказался настоящим кладезем похабных, строевых и чернушных солдатских песен. Большинство из них не переводится на всеобщий, но даже и тех, что переводятся, хватило бы на то, чтобы завяли даже самые сильные уши. Взять хотя бы песню про солдата, который ожил через три дня после смерти и взял в плен походный бордель, или историю дамы, которая пошла на войну за любимым и нашла там множество приключений. Каждая из этих песен имеет по несколько десятков похабных куплетов, в которых смакуются все детали происходящего, а припевы у них ещё хуже. Когда Фиу начинает петь, Суэви сразу уходит. Фиу как-то раз проговорился, что у себя они солдат за подобные песни сразу в карцер сажали.
   Мне полагается делать вид, что я их не слышу, но даже через разреженную атмосферу Вентеры и два скафандра долетают отдельные звуки и слова. А может, они через песок передаются? Надо будет уточнить у исследователей.
   Следом за весёлой парочкой едет на платформе стоунсенс. Он не единственный колесный участник экспедиции.
   Нам в компанию навязали ещё троих курсантов с других потоков, из тех, кто или не может сам передвигаться по пескам, или кому опасно, или кто сам слишком опасен для окружающих. Они катят следом на трёх совершенно одинаковых платформах с совершено одинаковыми камерами сверху и манипуляторами снизу. Как их отличать - попробуй пойми. Когда они представлялись, ужасно коверкая слова всеобщего, я им попенял, сказал, что надо было сверху хоть их скульптуры поставить. Они приняли это за чистую монету, и один из них, извиняясь, сказал, что у него аморфная форма, а второй - что он мыслящая жидкость. Тогда я сказал им: "Езжайте точно следом за мной и ни полколеса в сторону!". Одни из них тут же кинулся куда-то, еле догнали. Оказывается, он воспринял приказ как "езжайте за льдом и подровняйте колеса".
   Моя банда истряслась от смеха. Я тогда ещё сказал, что надо будет притвориться тупым и опасным для окружающих избыточным неудержимым сексом. Тогда я тоже буду сидеть дома и вертеть джойстиком, как эти, вместо того, чтобы шляться невесть где в скафандре. Фиу ответил, что, скорее всего, не выйдет, и мне просто трусы стальные выдадут.
   Все мерзавцы сразу бросились обсуждать конструкцию и способы эксплуатации стальных трусов в применении ко мне. Придумали и дверцу сзади, и бронеколпак спереди. Новенькие непонимающе вертели камерами, переводили их с меня на моих так называемых товарищей и обратно. Эти так называемые боевые товарищи слишком многое набрали у землян, и совсем не того, чего следовало бы.
   Следом за бронетехникой двигаются Птитр и Бий У, она теперь в нашем экипаже, записана стрелком кормовой боевой установки. Тех, у кого не очень с математикой, записывают стрелками, но как по мне, так навигатор из неё получился бы лучше, чем стрелок. В том смысле, что стрельнуть она никогда ни в кого не сможет. Жалостливая очень.
   Я взглянул на определитель координат. Ещё несколько сотен метров - и мы у цели.
   - Суэви, скажи: "Пиастры, пиастры", - прозвучал голос у меня в наушниках. Голос принадлежал У Пшишулаша Пишу Шу (в простонаречии - Пшиша), стратегу, балагуру, весельчаку, насмешнику и вообще умному мужику, обладателю высокого роста, громкого голоса и гипертрофированного чувства юмора. Его отряд неожиданно вынырнул из-за бархана. Они уже нашли первую базу и двигались ко второй. Несмотря на то, что я сам регистрировал его при поступлении в Космопол, близко мы познакомились совсем недавно. Произошло это при несколько необычных обстоятельствах.
   Я сидел в зале собраний и записывал очередные мысли о том, как сказать о добре и зле инопланетникам. Теперь я эти мысли записываю, хотя это мне не очень-то помогает. Пшиша, кроме всего прочего, ещё и обладатель длинной гибкой шеи, и вот благодаря ей он тогда и прочитал из-за моего плеча всё, что я записал. Как раз тогда, когда я в очередной раз дошел до отчаяния от своей тупости и неспособности сформулировать очевидные мысли, прямо над моим ухом прозвучал зычный "голос с небес": "Знаешь, что будет самым тяжелым в твоем труде? Это заставить кого-нибудь прочитать его! Пш-ш-ши!" Звук "пш-ш-ши" означает у этого народа громкое ржание. Я тогда подскочил чуть ли не на полметра, чем вызвал очередной приступ веселья у Пшиши и у всех присутствующих в зале. Но я не обижаюсь на Пшишу, да на него и невозможно обижаться. Мы с ним тогда неплохо поговорили о том, что такое хорошо и плохо, и он дал мне много советов, столь же смешных, сколь и бесполезных. Если когда-нибудь я допишу свою книгу, то вставлю их в начале каждой главы в качестве смешного эпиграфа. Все события жизни для Пшиши - это просто повод повеселиться.
   - Полудурок, - сказал Суэви.
   Пшиша и его отряд заржали так, будто услышали лучшую шутку в жизни. Отряд у него, надо сказать, под стать, все как один весельчаки и балбесы. Последнее время к ним ещё и Бабус липнет. С чего бы это?
   - Дорогие друзья! - загрохотал в наушниках его голос, - Как вам нравится эта прогулка? Как вам этот легкий ветерок, напоенный ароматом трав, цветов и нагретых песков? Правда, вы сможете его почувствовать только в том случае, если своевременно, как я, вставите в скафандр специальный нюхательный прибор.
   Особый юмор шутки заключался в том, что пахнет в скафандре, как правило, только потом и разными пуками. Чем дольше ходишь, тем сильнее пахнет. Никаких трав и цветов на Вентере, понятно, нет.
   - А где его можно вставить? - купился Фиу. Пшишова банда опять заржала.
   - Стряхни лапшу с ушей, - посоветовал я.
   - У меня нет лапши на ушах, - удивился Фиу.
   - Теперь есть, - заметил Суэви, - поведешься с Пшишей - ещё и не то на ушах обнаружишь.
   - А я-то думаю, отчего Волд всегда такой нудный и налево косит? Это от того, что у него на правом плече воплощенное занудство сидит, и все токи эмоций пережимает. Суэви, смотри, не наложи кучу ему на плечо! А то он в своей книге всех отрицательных героев твоим именем назовет. Так и останешься в веках отрицательным примером!
   Пшишова банда заржала ещё громче.
   - Смотри, хвост не отсиди, - попытался съязвить в ответ Суэви. История с отсиженным хвостом очень старая и много раз обсмеянная. Она связана с теми старыми добрыми временами, когда мы играли в игрушки нелегально. Тогда Пшиша как-то раз проиграл в стратегию, сидя на задних лапах, более суток подряд, и так увлёкся, что отсидел себе весь зад до омертвения конечностей. Да, я, кажется, забыл сказать, что Пшиша - кентавр о шести конечностях. Потом пришлось вызывать реаниматоров, которые делали ему массаж всей задней части, а Пшиша голосил от боли на всю базу.
   В ответ на эту реплику Суэви пшишова банда захохотала уже язвительно. То, что он вспомнил эту историю, говорило о том, что ему нечего ответить. Суэви пощелкал пультом управления коммуникатором на рукаве, очевидно, настраивая его только на пшишеву команду, и начал лекцию:
   - Мудрец Сим Золотое Крыло говорит, что нет смысла реагировать на слова и эпитеты, ибо сколько бы раз тебя не назвали дураком, глупее ты не станешь...
   Я слышал его слова потому, что его скафандр касался моего. Пшишева банда при первых словах про мудреца пришла в неистовый восторг. Тысячу раз я говорил Суэви, что их целью является довести его до бесполезных рассуждений, чтобы посмеяться над ним, и что единственный способ бороться с этим - это вежливо и просто посылать их куда подальше. Но это бесполезно. Он может рассуждать на тему мудрости часами, а эти балбесы только и делают, что выхватывают из его речи отдельные словечки для того, чтобы придумать очередную шутку. Суэви любит рассуждать о мудрости, но суть происходящего почему-то отказывается видеть. Он верит в разум, в любовь к мудрости, но не может понять того, что нельзя о всех думать по себе.
   Говорит Суэви монотонно, но ритмично, хоть рэп танцуй. Пшиша вместе с бандой начали пританцовывать под его речь. Так они и скрылись за барханами, танцуя. Суэви поучал их вслед ещё минут пять после исчезновения из виду, а потом остыл и замолчал. По радио слышался только смех Пшиши и его товарищей.
   На моем коммуникаторе замигал сигнал вызова. Я принял вызов.
   - Проклятие, - сказал я, - боевая тревога. Нас снимают с учебного задания. На базе два сержанта - техника решили покататься и пристроили к самодельной тележке неуправляемую ракету. НУРС-90 - неуправляемый реактивный снаряд калибра 90мм. Один из них испытал тележку, и его унесло далеко от базы...
   - Вот гады, - возмутился Грумгор, - а обещали без меня не начинать.
   Я подарил ему тяжелый взгляд, который, скорее всего, пропал втуне. За посеребрённым стеклом шлема почти ничего не видно.
   - У НУРСА-90 стартовая тяга три тонны. То, что осталось от техника, рассеяно по участку длинной пять километров. Перед тем, как что-нибудь сделать, посоветуйтесь сначала с кем-нибудь из офицеров. Со мной, для начала. Нам предстоит собирать его останки и выжигать грунт на протяжении километра. Четырьмя другими километрами занимаются другие группы.
   - А зачем выжигать грунт? - спросил один из "тележечных" курсантов, кажется, мыслящая жидкость.
   - Считается, что мы не должны допустить биологического заражения этой планеты. Это вроде как хороший тон. Координаты...
   И мы двинулись собирать остатки того, кто ещё недавно был одним из нас. Через час подошел грузовик, нам выгрузили баллоны с горючкой, и мы начали.
   Самое тяжелое дело - это собирать останки бывших друзей. Если хотите довести до кого-нибудь мысль о том, что жизнь - серьёзная штука, заставьте его заняться подобным делом. К вечеру мы были совершенно измотаны. Но хуже всего было то, что при прибытии на базу Грумгор заметил, что у Стоунсенса на колесе намотаны кусочки плоти и колесо измазано кровью. Пришлось выжигать колесо и возвращаться обратно по следу, выжигая колею на протяжении всех тех пяти километров, которые мы прошли от места поисков.
   Но на этом события этого дня не закончились. По прибытии на базу меня вызвал на приватную беседу начальник потока. Оказывается, Стоунсенс очень скучает в одиночестве и давно забросал начальство просьбами поселить его в одном из боксов.
   - Ты вроде как его крестный отец? Вот и бери его к себе в бокс. Заодно будешь за ним приглядывать. До сих пор неизвестно, откуда он прибыл.
   Я был настолько уставшим, что был готов согласиться на что угодно, лишь бы мне дали поспать.
   Стоунсенс оказался очень тяжелым. Протащить его в шлюз бокса вместе с платформой оказалось совершенно невозможно, даже при использовании силы Птитра. В итоге мы смастерили носилки и втащили его одного. Но даже так стоунсенс был счастлив и принялся рассылать благодарственные сообщения. Я так устал, что свалился спать, едва сняв скафандр.
   А стоунсенс оказался пробивной бестией. Он заказал техническому отделу уменьшенную самоходную платформу, и теперь катается по боксу на некотором подобии роликовой доски. Только этого мне и не хватало. Раньше я боялся только наступить на Фиу или Суэви, а теперь ещё можно и споткнуться об стоунсенса. С хорошим риском сломать ногу.
  
   Глава 19. Коричневый Суэви.
   Когда головастые разумные существа слышат слова мудрости, они пытаются их понять. Когда головожопые существа слышат слова мудрости, они смеются над ними. Если бы они не смеялись над ними, они не были бы словами мудрости.
   Волд, ты пытаешься написать для всех одинаковые слова. Не пытайся. Они должны быть разными для разных существ.
   Из поучений курсанта У Пшишулаша Пишу Шу.
   10.06.3007.
   Я вошел в бокс.
   - Ты должен был отойти и дать мне пройти, так было бы экономнее, - слышался голос Суэви с кухни.
   - Нет, я шел отсюда к холодильнику, и если бы ты отошел, то было бы быстрее взять мне и отойти, чем подходить тебе, а потом мне, - отвечал Грумгор.
   Я прошел на кухню. Грумгор и Суэви стояли в проходе и спорили.
   - Позвольте пройти, - сказал я боевым товарищам. Они разошлись, а затем сошлись снова. И почему они не используют таких простых сигнальных слов? Будут спорить добрых два часа. Я прошел к холодильнику, налил сока, подогрел и выпил. Они всё продолжали спорить.
   - В тебе нет внимательности к мелочам. Ты потому и учишься плохо, что в тебе не воспитана необходимость доводить до совершенства каждое движение, - говорил Суэви.
   - Доводить всё до полного совершенства - это лучший способ ничего не сделать, времени не хватит, - парировал Грумгор.
   Они с Суэви могут так часами. Первое время я как-то пытался вмешиваться и предлагать свои решения, но потом понял, что только мешаю.
   - Как говорит великий мудрец Суйуту Золотое Крыло..., - продолжал вещать Суэви.
   Я прошел в большую комнату, где Птитр на экране общего коммуникатора смотрел чемпионат по регби прошлого года.
   - Какой счёт? - спросил я.
   - Два к одному в пользу Грумгора, - ответил Птитр, - Грумгор дважды проехался по занудству и нерациональности, а Суэви по невниманию к мелочам... но это ты слышал.
   Мы с Птитром ставим на них ставки. Фиу это зрелище выносить не может и либо куда-нибудь уходит, либо зарывается под подушку, с наушниками.
   Мы посмотрели немного регби. Для Птитра регби является такой же недостижимой мечтой, как для меня балет. Он невероятно сильный, но двигается почему-то очень медленно. Быстрые движения он совершать почти не в состоянии. Он никак не комментирует этот факт, а мы не спрашиваем.
   На экране замерцал символ получения электронной почты. Птитр остановил трансляцию и открыл почту. Мне пришло сообщение.
   - Открывай, - легкомысленно махнул я Птитру.
   В сообщении техник телепорта сообщал, что мне пришел лазерный диск с записью, которую он перекачал на сервер, и давал адрес. Заинтригованный, я отобрал у Птитра пульт и открыл запись. Там оказался видеофайл с невнятным именем. Я запустил его.
   На экране возникла полуобнаженная Елена. Она посылала мне приветы, говорила, что у неё всё хорошо, и обещала показать свое выступление у шеста. Далее пошла запись выступления. Она выступала в неплохом заведении, и свет, и музыка, всё на уровне. Мы частенько посещали такие, когда удавалось смыться из училища.
   - А почему у тебя из глаз течёт влага? - спросил Птитр. Потом он начал щёлкать кнопками своего коммуникатора, скорее всего, искать описание моего вида. Потом хмыкнул, нашел, наверно, почему.
   - Твоя самка? - спросил Птитр, явно стараясь придать голосу участливость.
   - Нет, не моя. У нас нет своих или не своих. Я вам рассказывал... Просто симпатична мне. Бывает так, что одних самок терпеть не можешь, хотя они и красивые, и всё на месте, а другие с первого момента вызывают такое ощущение, будто знал их всю жизнь. Эта такая...
   - А у нас ещё бывает так, что при первой встрече самка вызывает полное отвращение, а потом оказывается, что жить без неё не можешь, - решил поддержать разговор Птитр.
   - Да, у нас тоже так бывает.
   Целых десять секунд я мечтал о том, как вернусь на Землю, украду Елену, получу из банка размножения свои клетки и клетки Елены (их у людей наших профессий забирают, чтобы не повредились), как потом она родит мне кучу детей, и мы будем жить на берегу моря в белом домике, от которого будет идти к морю длинный и крутой спуск. Потом я выкинул эти мечты из головы как совершенно нереальные.
   Я обернулся, чтобы пройти в ванную. За моей спиной торчали все насельники моего бокса, включая стоунсенса, и пялились на экран. Суэви и Грумгор перестали ради этого случая спорить, и даже Фиу возник откуда-то из-под земли и выглядывал из-за спинки кровати.
   - Чего уставились? - не очень любезно приветствовал их я, - Я вам женщину даже в разрезе рисовал.
   - Так то в разрезе, а тут она танцует, - ответил Фиу, не отрывая взгляда от экрана (запись пошла повторяться).
   Когда я вышел из ванной, Суэви и Грумгор уже вернулись к обсуждению своих действий часовой давности. Ох, утомили они меня.
   - Слушайте, а вам никогда не приходило в голову, что для того, чтобы достичь своего, иногда бывает нужно поддаться и уступить? - рявкнул я на них.
   Грумгора не проняло, он ответил в том духе, что раз начни поддаваться, так всю жизнь потом будешь служить другим. А вот на Суэви мои слова произвели какое-то странное впечатление. Он вдруг начал бегать кругами, возбужденно приговаривая: "Победа через поражение... уступить, чтобы добиться своего... отойти назад, чтобы быстрее пройти вперед... мягкость и нежность сильнее прямого насилия... сталь для брони должна быть мягкой, даже в ущерб прочности, иначе треснет при попадании метеорита... О!"
   Я спросил у Грумгора взглядом, что с Суэви. Тот пожал в ответ плечами - жест, подцепленный у меня, только мой бокс умеет пожимать плечами, - нет, мол, не знаю, сам удивляюсь. Обычно Суэви у нас смесь льда с холодным нравоучительством, всегда вежливый и немного отстраненный. Таким возбужденным мы его ещё никогда не видели. После издания звука "О!" Суэви кинулся в свою комнату. Я допил сок и пошел посмотреть на него. Он лежал на своей койке (обычно он на ней никогда не лежит, предпочитая парить под потолком), плотно свернувшись в мохнатый серый шарик и укрывшись крыльями так, что было непонятно, где кончаются крылья и начинается тело.
   - Суэви? - позвал я.
   В ответ не донеслось ни звука. Ну ладно, если парень хочет побыть наедине - это его право. Я, кстати, не знаю до сих пор парень он или девчонка. Он упорно отказывается говорить на тему размножения. Я махнул рукой на Суэви и пошел досматривать послание от Елены.
   К видеофайлу был прицеплен маленький текстовый файл. Елена снизошла к моим проблемам добра и зла и решила подать совет. Писала, что её больше всего раздражает в клиентах то, что они ведут себя, как запрограммированный автомат. Она разучивает песни, пытается показать им разную красоту, а они всё сводят, как правило, к простой физиологии. "Почему они к нам ходят, а не пользуются вибраторами, не понимаю", - писала она. Идея её сводилась к тому, что очень унизительно быть запрограммированным автоматом и делать только то, на что тебя кто-то запрограммировал. Она предлагала считать разумными только тех существ, которые делают не только то, что хочется, но и пытаются при этом создать некоторую красоту. Пару минут я пытался переварить эту идею, а потом понял, что я по этому определению к разумным существам не отношусь. Как-то мне никогда не хотелось ни занавески на окна вешать, ни картины рисовать. Поделился этой идеей с Птитром, тот сказал, что в идее что-то есть, но что - он не знает. Потом он ещё немного подумал и сказал:
   - Вот посмотри на Грумгора. Он хотел бы быть сильным и могучим, но животная страсть к любопытству и развлечениям приводит к тому, что он не может выучить толком ни одной науки.
   Я посмотрел на Грумгора и подумал, что терпением и усидчивостью он действительно не отличается. Ну и что? Я и людей многих таких знал.
   На следующий день Суэви не поднялся на занятия. Мы его звали несколько раз, но он не реагировал, и мы отстали. Ничего серьёзного в этот день не намечалась, и в однодневном прогуле ничего страшного не было. По плану намечались занятия по аварийно - спасательному оборудованию, они должны были идти несколько дней. Я сам знал эту тему неплохо и надеялся, что смогу потом объяснить всё сам. Но Суэви не поднялся и к вечеру. Я начал беспокоится и вызвал бригаду реаниматоров. Реаниматоры задали кучу вопросов о том, что он ел и не впал ли он в спячку. Я их заверил, что он не объедался. Потом реаниматоры притащили с собой переносной просвечивающий аппарат - то ли лазерный, то ли рентгеновский, то ли и то и другое вместе, я в них не очень разбираюсь. Суэви просветили насквозь прямо на койке. Доктор из реаниматоров сказал, что мозг активен и паразитов не наблюдается, а потому пусть спит, сколько хочет. Напротив спящего Суэви реаниматоры поставили телекамеру слежения. Сказали, что будут приглядывать за ним с дежурного пульта, и отбыли.
   Через день мне позвонили прямо во время очередного урока и сообщили, что наш летун проснулся. Я отправился в жилой бокс. Суэви сидел на койке, потягивался и разглядывал свои части тела.
   - Привет, как себя чувствуешь? - спросил я Суэви, показывая на камеру (чтобы дать понять, что нас слушают).
   - Прекрасно, - ответил Суэви и опять принялся рассматривать свои лапы, - с нами такое бывает, когда наступает очередное Большое Изменение, мы спим по несколько суток, а затем просыпаемся совсем другими.
   - У тебя лапы стали коричневатыми, - сказал я, чтобы хоть как-то поддержать беседу.
   - Да, - мечтательно отозвался Суэви, - я теперь коричневый. Три сотни лет я был серым. Три сотни лет! За это время три поколения стали сначала серебряными, а затем золотыми, а я всё оставался серым. Теперь я коричневый...
   - А при чём тут цвет? - недоуменно спросил я.
   - Когда человек растет и становится мудрее, он становится сначала коричневым, потом бронзовым, потом серебряным, а потом золотым. Каждое изменение приводит к росту размеров, ума, ловкости и мудрости. Серебряные и золотые летают высоко и быстро, они могут за короткий срок набрать много пищи, а остальное время посвятить раздумьям о мудрости. Серые летают у земли и вынуждены почти всё время тратить на добывание еды. Я очень долго не изменялся. Суйуту Золотое Крыло младше меня на двести лет. Все думали, что я безнадежный неудачник и бестолочь. А теперь я коричневый!
   Суэви более трехсот лет! Обалдеть. Я попытался представить себя в возрасте трехсот лет и не смог.
   - Поздравляю, - буркнул я.
   - Знаешь, что послужило толчком для моего изменения? - спросил Суэви.
   - ?
   - Земная техника.
   - Это как?
   - В земной технике очень много таких мест, где для лучшей крепости нужна мягкость и податливость, а не твёрдость и неизменность. Мягкая броня крепче твердой - твердая легко трескается. Без амортизаторов на двигателях корабль разрушился бы от вибраций. И даже корпус корабля, как я узнал, делается так, чтобы он был мягким, чтобы при нагружении он растягивался и сжимался как единое целое, иначе треснет.
   - Ну и что в этом такого? - удивился я, - Ну да, так он и рассчитывается, чтобы отдельные жесткие элементы не взяли на себя всю нагрузку и не треснули. Нас учили, что подобным образом корабли ремонтируют после пробоин. Ремонтная накладка должна быть не толще основного материала. А что тебя в этом удивило?
   - Понимаешь, это совсем иной способ мышления... Обычно думаешь так, как будто больше силы - больше возможностей, а здесь другой образ мышления. Быть мягким - и добиться своего быстрее, чем если бы ты был бы совсем крепким и совсем твердым.
   Я не понимал. Но для Суэви это было, по-видимому, очень важно.
   - Самое опасное для нас время - это когда мы прикованы к земле во время Большого Изменения. Когда происходит переход от серого к коричневому, сон длится несколько дней. Когда происходят следующие изменения, сон длится несколько недель, за это время отпадают старые крылья и вырастают новые. В это время мы очень уязвимы, нас могут съесть любые наземные крысы. Мне повезло, у меня Большое Изменение произошло на вашей базе.
   - Да, есть мы тебя не будем, - посмеялся я, а сам в это время представлял, как я прибью старые крылья Суэви над мойкой на кухне. Всё-таки больная у меня фантазия. - Слушай, а тебе нужны будут старые крылья после изменения?
   - Во время изменения они превращаются в жесткий кокон, и потом приходится его разламывать. Он распадается на мелкие кусочки.
   Ах, Елена, прости меня, милочка! Хотел я послать тебе сувенир, да и тут не судьба.
   - А когда у тебя ожидается следующее изменение?
   - Волд, ну я же говорил. Это зависит от накопленной мудрости, от состояния сознания. Может быть, через месяц. А может быть, никогда. Я потому так и страдал, что не мог так долго из серого превратиться в коричневого. У нас это признак глупости.
   - Тогда ещё раз поздравляю. На занятия пойдешь?
   Суэви немного подумал и решил пойти. Он подзакусил мухами, влез в скафандр, и мы двинулись. Для ускорения передвижения я взял его на плечо, что уже стало обычным.
   Когда мы вошли в ангар, учебная группа трудилась над прочисткой аварийного клапана АСК (аварийно - спасательного комбинезона). Есть у него такое поганое свойство, засоряться волосами и нитками с одежды. На этот раз преподаватели залепили их намеренно, и народ упорно осваивал операцию "отвинтить - прочистить - завинтить". У многих не получалось, другой размер рук и пальцев.
   - Слушайте историю, - радостно заголосил Пшиша, увидев нас, - заходит Суэви к реаниматорам и говорит: "Доктор, я заболел, у меня к хвосту что-то прилипло".
   Класс заржал. Что-то прилипшее - это, надо понимать, я. Я усмехнулся и посмотрел на Суэви. В былые времена он в подобных случаях разражался речью минут на пятнадцать, поминая множество мудрецов с золотыми крыльями.
   - Ты это зачем сказал? - вкрадчиво спросил Суэви.
   Пшиша подавился следующей шуткой.
   - Чтобы смешно было, - ответил он.
   - Смешно, - оценил Суэви. И больше ничего не сказал.
   Но Пшиша не может долго сидеть спокойно. Не успел я дойти до места, как он во всеуслышание спросил: "Хотите услышать историю про Волда и Грумгора?" Народ, естественно, хотел.
   - Так вот, сидят Волд и Грумгор. А Волд и говорит: "Слушай, Грумгор, я вот всё думаю о том, что хорошо, а что плохо".
   Класс весело заржал снова. Мое помешательство на этой теме общеизвестно.
   - А что я говорю? - заинтересованно спросил Грумгор, чем вызвал ещё большее веселье.
   - А ты говоришь: "Вот, например, у каждого живого есть голова с мозгами, и бить по ней нехорошо". А Волд тебе и отвечает: "Да, нехорошо".
   - А я что? - опять полюбопытствовал Грумгор.
   - А ты и говоришь: "А почему же нас тогда учат стрелять и бить прямо в голову? Неувязочка получается".
   Самое интересное в этом то, что такой разговор у нас с Грумгором действительно на днях имел место, но, зная Пшишу, смею предположить, что конец беседы будет совсем не таким, как в реальности. В реальности мы просто повздыхали и разошлись. Интересно, откуда Пшиша про него узнал? Вроде бы рядом никого не было.
   - А Волд и отвечает: "А ты бей прямо по неувязочке", - торжествующе закончил Пшиша.
   Я нахмурился. Печальная история, если вдуматься. Класс решил, что Пшише удалось меня достать, и развеселился ещё больше. У нас с Грумгором репутация злобных убийц, оттого они так и веселятся. Знали бы они, что Пшиша черпает свои истории из старых земных сборников анекдотов.
   И с чего бы такая репутация? Ну, подумаешь, Бабусу морду начистили, так он сам нарывался. Может, от истории с кентавром? Один кентавр тут как-то пытался меня задней ногой лягнуть, так я её перехватил в воздухе и так вывернул, что он брякнулся наземь со страшным грохотом, а потом я ему ещё болевое удержание устроил. Почему-то на инопланетный народ это произвело очень большое впечатление, возможно, потому, что этот кентавр тяжелее меня раза в три? Ну да, есть у меня некоторая ловкость, так что тут делать? Кто живет рядом с Фиу, тот поневоле научится. Достаточно посмотреть на то, как он по несколько часов в день тренируется с перехватами различных остро заточенных штуковин. А Грумгор - тот и вовсе сплошная наивность, только зубы страшные.
   Я кинул взгляд на Фиу. Тот, улыбаясь, отвернулся к окну. Ага, понятно, откуда утечка информации. Фиу относится к моим попыткам написать "руководство по пониманию добра и зла" с легкой насмешкой, как, впрочем, и большинство курсантов из промышленно развитых миров. Земляне надо мной смеются все, даже космопсихологи. Как-то раз я попросил их показать мне что-нибудь про налаживание контактов с иноземными видами, но выяснилось, что среди них принято писать научные работы только на тему "Как научить людей относиться к инопланетникам терпеливо". Проще и рейтинг выше, зовут читать лекции для тех, кто прибывает на базу. За время моей учебы здесь сменилось уже три поколения космопсихологов, и все писали диссертации только на эту тему. Резон простой - если будешь разрабатывать тему общения с инопланетными расами, то будешь читать лекции не землянам, а инопланетникам. И оплата другая, и рейтинг другой.
   Единственное, что смогли посоветовать мне космопсихологи, это цитировать почаще "Кодекс разумного существа" и не мучиться тем, что никому не интересно. Как будто в этом их "Кодексе" есть что-то полезное! "Не убей, не укради, жертвуй свои силы для уменьшения страданий во всём мире..." Это, конечно, мило, но этого совершенно недостаточно. Какая-то глупость сплошная.
   Только курсанты из примитивных миров смотрят на мои потуги с пониманием и предлагают свои рецепты. Как правило, они выросли в небольших коллективах и ещё верят в то, что люди могут подходить друг к другу с пониманием и доброжелательностью. Правда, их рецепты настолько поверхностны и наивны, что я с трудом удерживаюсь от смеха. Курсанты из промышленно развитых миров, как правило, ни во что подобное не верят, считая мир сплошным хаосом, в котором главное - это ухватить долю побольше. Как посмотришь на такое, так поневоле задумаешься, может, и правда, разумным существам лучше жить небольшими племенами, где все всех знают, и где-нибудь на природе?
   Мои размышления прервал громкоговоритель, который озвучил приказ Суэви, мне и всему моему боксу явиться на посадочную площадку. За ангарами оборудована площадка, на которой разгружают корабли косморазведки и челноки с орбитальной базы. Вот туда-то нас зачем-то и вызывали. Заинтригованные, мы отбили сообщения о получении приказа и отправились на место.
   На указанном месте обнаружился шаттл, из которого косморазведка выгружала разные грузы. Мы доложились о прибытии командовавшему разгрузкой майору, и тот, добродушно кивнув Суэви, сказал:
   - А мы тут привезли тебе земляка, крылатый. Наверно, ты будешь рад... Алехандро, можно выводить кентавра.
   Из корабля вышел косморазведчик, который помог спуститься по трапу небольшому кентавру. Вообще-то людей на базу обычно перекидывают телепортом, но тут, видимо, подвернулся очередной шаттл, и косомразведка решила сэкономить энергию орбитальной базе. Мы все, кроме Суэви, удивленно посмотрели на майора. Кентавр был совершенно не похож на Суэви.
   - Поставьте эту пакость там, где взяли, - завопил Суэви, - какому дураку пришла в голову мысль притащить сюда эту крысу?
   - Он с той же планеты, что и ты. Мы думали, вы будете рады узнать об этом, - сказал майор.
   В этот момент кентавр разглядел Суэви, воскликнул: "Еда!", подхватил с земли здоровенный металлический штырь, один из тех, который используется при такелажных работах, и метнул его в Суэви. Пока мы все планировали закрыть отвисшие рты, в воздух взметнулось маленькое тельце и перехватило летящее в Суэви копьё. Вес Фиу, конечно, не позволил ему остановить копьё, но в итоге оно упало, далеко не долетев до Суэви. Фиу покатился кубарем.
   - Я тебе должен жизнь, - сказал Суэви Фиу.
   - К вашим услугам. Не стоит благодарности, - спокойно ответил тот, отряхиваясь и осматривая скафандр.
   - Ах, ты ж травяной мешок, - заворчал Грумгор, поднимая прут с земли. Но косморазведка уже навалилась на кентавра, а мне майор махал - мол, уводи своих. Что я и сделал, хотя это было непросто. Ребята рассердились и хотели поквитаться.
  
   С этого дня Суэви начал меняться. Он перестал спорить с Грумгором по бытовым мелочам, иногда извиняясь даже тогда, когда был неправ Грумгор. Я видел, как тяжело ему это давалось, но он держался. Он перестал читать длинные нудные нотации и начал задавать вопросы. Если раньше он весь был где-то в себе и в книжках, то теперь он начал интересоваться другими людьми и их жизнью. У него появились приятели, что ранее казалось принципиально невозможным. Надо сказать, что после такого изменения выглядеть он стал намного умнее. А ещё он начал расти. Морда вытянулась и заострилась, тело стало вытянутым и мускулистым. Если раньше он был похож на вампира из фильмов ужасов, то теперь в его облике появилось нечто стремительное. Он стал немного похож на дракона, на маленького такого дракончика. Вот только таскать его на плече стало тяжело.
   Если так пойдет и дальше, то скоро у нас будет серебряный дракон. Или золотой.
   Суэви попытался поделиться освоенной мудростью с Фиу. Фиу только фыркнул и заявил, что убеждение в том, что мягкое и податливое сильнее твердого и жесткого, входит в основу их подготовки. У них это убеждение является основой философии рукопашного боя. Им с детства постоянно вбивают эту мысль, так, что во взрослом состоянии им от неё просто дурно.
   - У нас даже уважительное обращение одного благородного человека к другому звучит в буквальном переводе как "мягкочеловек", в смысле "ловкий, потому что мягкий и внимательный", - гордо произнес кот в сапогах.
   - А что же ты не рассказывал? - обиженно спросил Суэви.
   - А ты же не спрашивал, ты только поучал. Никто из вас не просился ко мне в ученики, а я против воли никого не учу.
   Я воспользовался случаем и попросил Фиу научить меня рукопашному бою. Фиу согласился.
  
   Как выяснилось позже, Грумгор завязал узелок на память и таки нашел вновь прибывшего "земляка" Суэви. В итоге упорного мордобоя они прониклись друг к другу большим почтением и подружились. Кентавр оказался совсем не похожим на Суэви. Он был разбитным и веселым малым, не дурак подраться и погорланить песни, и никаких заморочек по поводу мудрости. Про случай на грузовой площадке он отзывался со стыдом, говорил, что у их народа твари типа Суэви считаются неразумными и используются в качестве деликатеса. Он просто не сообразил, что деликатесы не ходят в скафандрах, и охотничьи привычки взяли верх. Грумгор даже пытался подружить Суэви с новым другом, но тот ответил, что ему не о чем говорить с копытными варварами. Этот кентавр будет учиться на следующем после нашего курсе, этот курс пока только формируется. Но учиться он, насколько я успел заметить, не любит, предпочитая активные действия. Теперь они с Грумгором на пару ходят и задирают других любителей подраться. Грумгор возвращается весь в синяках, довольный и умиротворенный.
  
   Глава 20. Курс молодого бойца.
   Тяжелее всего объяснить простые вещи. Чтобы проще было их объяснить, сделай их сначала сложными.
   Из высказываний курсанта У Пшишулаша Пишу Шу.
  
   09.09.3007.
   Наш выход на ориентирование не прошел даром. Несколько групп ухитрились потеряться, даже имея определители координат в руках. Этот факт помог пробить в сознании начальства дорогу для понимания того, что выпускать нас в космос означает потерять и корабли, и экипажи. После некоторых сомнений начальство решило протащить всех курсантов через подобие кратких офицерских курсов.
   Теперь мы изучаем устройство танков, БТР и ручного оружия, стратегию и тактику наземных действий. Для нас построили десять бронетранспортеров, точные копии земных десантных БТР. Только у земных БТР броня композитная, а у наших даже не стальная, а железная, из местных материалов. Предполагается, что никто по нам стрелять не будет. В ближайшее время начнутся "выходы на природу" - учебные бои на поверхности Вентеры. Для этого дела нам даже собрали специальных дистанционно управляемых роботов, которые будут изображать противника. Эти роботы сделаны очень просто: на слегка бронированную платформу типа той, на которой ездит стоунсенс, установили ростовую фигуру с датчиками попадания. В моём земном училище такого богатства не было, мы палили по пустому месту в "условного противника".
   На днях инопланетников вывели в тир, пострелять в одного такого робота. Одни палили с азартом, но кое-кто и свалился на пол с криками страха. Не попал никто. Ох, что-то будет при общих учениях
   У Грумгора новая любовь - электромагнитный танковый пулемет. Он уже умеет разбирать и собирать его с закрытыми глазами. Очень забавно смотреть со стороны, как Грумгор любовно разбирает пулемет, осматривает и оглаживает каждую детальку, аккуратно кладет их на ветошь, а затем начинает полировать при малейшем сомнении в ржавчине или просто в недостаточном сиянии. Если бы не инструктора в тире, он уже дополировал бы его до дыр. Фиу с его привычкой постоянно точить и полировать его холодное оружие даже близко не приближается к Грумгору по интенсивности любовных чувств. Мне кажется, Фиу чувствует себя из-за этого немного уязвленным. Он тоже интересуется скорострельным земным оружием, но свое холодное он всё-таки любит больше.
  
   19.10.3007.
   Девять БТР выстроились в ряд. Перед ними застыли курсанты в скафандрах. Сегодня у нас ротные учения. Мы должны атаковать засевшего в горах противника и выбить его оттуда. Противника изображают многострадальные роботы, уже неоднократно пробитые во многих местах.
   - Мы должны показать на этих учениях высокую слаженность, организованность и точность действий. Настоящие учения завершают цикл наземной подготовки и должны показать высокое воинское мастерство тех, кто завтра будет защищать закон и порядок в нашей Вселенной, - говорит Главный Идеолог базы. Начальник нашего потока стоит в стороне и сохраняет ледяное молчание. По всем писаным и неписаным законам, принятым в армии, это он должен был руководить сегодняшним действом. Но нас снимает телевидение, запись пойдет во все миры, из которых прибыли курсанты. Главный Идеолог решил покрасоваться и вызвался руководить сегодняшними учениями. Это вроде бы как проверка с инспекцией.
   Инопланетники тоже уже кое-что понимают и сохраняют такое же ледяное молчание.
   - ...и я уверен, что курсанты с честью оправдают затраченные на них ресурсы, - заканчивает идеолог.
   Строй стоит. Идеолог удивленно осматривается по сторонам.
   - По машинам, - тихо говорит Ли Чан. Микрофон установлен только на трибуне, которую занимает Главный Идеолог базы.
   - По машинам! - завывает идеолог.
   Народ погрузился в бронетранспортеры, и мы двинулись. В этом выходе я за рулем, соседними БТР также управляют ребята из числа тех, которые работали с техникой ещё на своих планетах. Начальство решило подстраховаться и посадило за руль тех, кто кажется более вменяемым. Главный Идеолог разместился на командирском сидении позади меня.
   Стоунсенс, мыслящая жидкость и ещё несколько ребят из тех, кто ездит на платформах, потянулись следом. Что они будут делать во время атаки - одним космопсихологам известно. Их хотели оставить на базе, но стоунсенс устроил форменную истерику и заявил, что не желает пропускать такое представление. Космопсихологи их поддержали, и в итоге им разрешили ехать сзади.
   Подошли к рубежу атаки. Космопехи подорвали между нашими БТРами несколько взрывпакетов, для декораций. Никто из десанта не забился в истерике. Удивительно. По сигналу высадки инопланетный народ храбро посыпался через десантные люки наружу, а затем побежал после этого в атаку, и даже в правильном направлении. Ещё неделю назад они прыгали из люка (а люк у БТРа сзади) и бежали в том же направлении, в котором и высадились. То есть назад.
   Между скалами начали ездить роботы и постреливать шариками с краской. Почти настоящий бой.
   - А ты, почему ты не поддерживаешь своих огнем? - рявкнул Главный Идеолог на Бий У, которая исполняла у нас функции башенного стрелка.
   - Так не видно же никого, - попыталась объясниться Бий У. Роботы и правда то выезжали из-за скал, то прятались. Стрелять по ним смысла не было.
   - Открыть огонь! - прервал её объяснения идеолог и высунулся из переднего верхнего люка, очевидно, для того, чтобы придать атаке большую силу с помощью интенсивных размахиваний руками. Очень глупо.
   Чтобы понять то, что произошло далее, надо знать устройство БТР. Башня у него находится почти посередине, чуть смещена вперед. Так, что срез ствола находится почти точно на уровне переднего верхнего люка. В тот момент, когда Главное Идеоложество высунулось из люка, Бий У решила исполнить его приказ и выпустила длиннющую очередь по беззащитным камням, лежащим перед скалами. Учебный режим у 20-мм электромагнитной пушки - это, конечно, не то, что боевой, когда она палит гиперзвуковыми снарядами, но тоже неплохо. Броня у БТРов от отдачи иногда трескается. Главного Идеолога спасло от катастрофических повреждений головы только то, что атмосфера на Вентере разреженная, а также то, что на нём был скафандр. Он рухнул обратно в кресло с глазами, вылезшими из орбит, и что-то невнятно заголосил.
   Я уткнулся в руль и изо всех сил старался не заржать. Всем новобранцам все сержанты на всех континентах Земли (а теперь и на Вентере) всегда говорят при первом знакомстве с БТРом: "Никогда не высовывайте свои глупые головы из передних люков БТР! Хотите полюбоваться на окрестности - лезьте в задние люки или в башню!" На обычно следующий за этим наивный вопрос: "А зачем же они сделаны?" следует свирепый ответ: "А чтобы были!" И это при том, что из пушки обычно больше двух - трех выстрелов за раз не делают. Высшим шиком считается отстрелять положенную сотню снарядов по одному. Так учат всех, в том числе и наших инопланетников. Но Главный Идеолог, очевидно, очень давно проходил эту науку, а может, и не проходил совсем. Он что-то прохрипел, а затем с силой стукнул Бий У по ноге:
   - Дурачина! Ты что делаешь?
   - Выполняю Ваш приказ, - искренне и недоуменно ответила Бий У, свешивая свою огромную добрую трехглазую морду из башни БТРа внутрь боевого отделения.
   Идеолог разразился неизвестными Бий У ругательствами. Та, видимо, решив, что не расслышала, сделала то, что подсказывала ей практическая сноровка: схватила его "за что поудобнее" и прислонила шлем его скафандра к своему. Мы часто так делали во время тренировок, это лучше, чем долго искать нужную частоту и орать по радио. Это считалось не очень вежливым, но между своими допускалось. Бедняга Бий У считает всех "своими", разумными, доброжелательными и способными понимать других людей. Беда была в том, что "чем поудобнее" оказалась шея Главного Идеолога, а хватка рук у Бий У достигает силы в несколько сотен килограмм.
   - Атака Главного Идеолога! Атака Главного Идеолога! - заголосил последний, трепыхаясь у неё в руках.
   - Зачем тебя атаковать? - удивилась Бий У.
   - Отпусти его, - скомандовал я.
   Главный Идеолог, получив свободу, рухнул на пол, а затем рванулся к ручке открывания десантного люка. Он выскочил вон из БТРа и помчал назад, в тыл, истошно завывая на ходу. Люк, кстати, не закрыл. Наступающие курсанты удивленно остановились, командиры взводов начали запрашивать у меня, действительно ли им приказано атаковать офицера (устройство связи у него было настроено так, что его слышали по радио все). Я взял командование на себя, приказал им продолжать атаку, а сам попросил базу подобрать нашего горе - вояку. На мониторах заднего обзора было видно, как вскоре его подобрал штабной БТР.
   Взяли ли мы назначенные позиции? Конечно, взяли. Стрелки из башенных орудий БТР ухитрились не попасть ни в кого из своих, водители сумели никого не задавить. Я отозвал Грумгора из цепи и посадил его за руль, а сам благополучно руководил атакой до самого конца. Хитрое ли дело? В училище этих учебных атак было очень, очень много. Да и руководить-то было особенно нечем. Как курсанты добежали до позиции роботов, так их и перестреляли, почти в упор. Правда, почти все атакующие получили от них по одной - две пульки с краской. В реальных условиях это означало бы смерть, но у нас же учения. Да и не стали бы мы в реальных условиях переть в лоб на окопавшегося на высоте противника.
   Результаты учений сочли успешными. Главный Идеолог накатал рапорт о том, что на него напал дикий инопланетник, требовал расстрелять Бий У в пример всем остальным курсантам. Мы написали ответные объяснительные, на нас долго орали и топали ногами, но в итоге всё закончилось хорошо. В том смысле, что никого не наказали. Мне даже объявили благодарность за руководство атакой. Устную, разумеется.
   Инопланетный народ при виде Идеолога теперь сразу начинает хихикать. Думаете, тот застеснялся и перевёлся в другое место? Ничуть не бывало. Носится по базе всё с тем же гордым и бодрым видом, учит народ правильно принимать свой ГМС.
  
   Глава 21. Мы учимся летать.
   Рожденный ползать будет ползать даже в небе.
   Из высказываний курсанта У Пшишулаша Пишу Шу.
  
   23.02.3008.
   Перед космическими полетами нас решили научить летать в атмосфере. Программа нашего обучения и так невероятно затягивается, почти на год, и начальство решило, что раз уж учить - так учить по полной программе. С Земли привезли специально созданный для нас проект, по которому из местных материалов техники слепили многоместный высотный планер. Органы управления у него внутри подобны тем, которые стоят на настоящих боевых космических кораблях. На этом планере нас будут затягивать ракетным челноком в высокие слои атмосферы, откуда мы должны будем спланировать и сесть на аэродроме около базы. Вроде бы как всё просто, но предчувствия у меня самые нехорошие.
   При предварительном распределении Суэви и Птитр попали в летчики, я - в навигаторы, а Грумгор в бортинженеры. Все остальные сидят на радарах и стрелками. Грумгор ужасно обиделся и дулся целый день (он хотел стать лётчиком), до тех пор, пока Суэви без каких-либо усилий не разнес его в игрушке - леталке четыре раза подряд. У Суэви мозг лучше приспособлен для ориентирования в трехмерном пространстве, да и с математикой у него получше. Его победы были вполне закономерны. После этого Грумгор проникся к Суэви глубоким почтением. Совершая ритуальные поклоны (так положено поступать в его мире по отношению к тем, кто сильнее), он просил Суэви стать летчиком.
   Предварительная подготовка заняла четыре месяца. Суэви и Птитр неплохо показали себя на тренажёрах и в вывозном полете, когда в планер набили сразу шесть летчиков и дали им порулить по очереди. Несмотря на это, первого совместного полета я ждал с некоторой тревогой.
   Перед полетом ко мне подошел выпускающий офицер и дружески порекомендовал держать руки на штурвале (на место навигатора выведены дополнительные органы управления). Как будто я без него этого не понимаю.
   Рассаживались в планере весело, для моей команды всё это было ново и удивительно. Грумгор, Фиу и все остальные, в своих скафандрах, на специально сделанных по их росту креслах, смотрелись очень интригующе и красиво. Внутренности планера, как я уже говорил, сделаны по образцу стандартного внутреннего оформления боевых кораблей, и было очень интересно видеть инопланетников на тех местах стрелков и штурманов, на которых я с училища привык видеть людей.
   Старт прошел без проблем. Суэви точно отработал команды с буксировщика, вовремя отсоединился, правильно развернулся и пошел на снижение точно на нитку аэродрома. Вот только снижался несколько крутовато. Через минуту я забеспокоился. "Суэви!" - позвал я его. Никакого эффекта.
   - Птитр, толкни его! - Птитр сидит на месте второго пилота, справа от Суэви. Птитр протянул руку и откинул стекло скафандра Суэви.
   - Он спит.
   - Как спит? Он же никогда не спит? - удивился я.
   - Глаза закрыты, дыхание ровное, - отозвался Птитр.
   Но разбираться с тем, спит он или умер, не было уже никакой возможности. Мы снижались слишком круто и вот-вот должны были врезаться в поверхность. Я потянул штурвал на себя и начал заходить на посадку. Заводить чужой самолет на посадку, да ещё и без возможности маневра тягой - занятие не из приятных. Конечно, я тренировался на тренажере, но никакой тренажер никогда не передаст полностью все особенности данной машины. Суэви и Птитр хотя бы имели вывозной полет, могли приспособиться. Будь это простой учебно - тренировочный земной самолет, я бы сейчас сделал лишний кружок над полосой, чтобы почувствовать машину, и только потом пошел на посадку. Тут же приходилось выкручиваться "по месту". Я сделал несколько кренов влево - вправо. Машина вроде слушалась. На пару с Птитром мы начали выходить на глиссаду.
   - Расчёт показывает, что контакт с землей произойдет до выхода на посадочную полосу и с недопустимыми параметрами, - подал совет текстовым сообщением стоунсенс. У него там внутри что, встроенный вычислитель?
   - Да, это потому, что мы ещё пикируем и на глиссаду не вышли, - ответил я голосом. Отбивать ему текст было некогда.
   Ближе к полосе Суэви решил проснуться и довольно неплохо притер планер к поверхности.
   - Ты что, угробить нас всех решил, - набросился я на него, отключая скафандр от систем жизнеобеспечения планера, - наш король трехмерного мира, "никогда не сплю, мои трети мозга спят по очереди!", взял да и заснул, когда мы носом чуть в песок не воткнулись! Все готовы к сбросу давления?
   Последовали утвердительные доклады:
   - Фиу готов...
   - Птитр готов...
   - Грумгор готов...
   - Бий У готова...
   - Стоунсенс всегда готов.
   Я открыл дверь. Скафандр стал упругим, по ушам стукнуло снижение давления.
   Суэви ещё имел наглость отбрехиваться:
   - Мудрец Суэвисоната говорит, что когда в голову приходит большая мысль, то надо обязательно отрешиться от окружающего и обдумать её до конца. Мы просто не можем сопротивляться. Это не сон. Это осмысление. В нашем мире в это время ветер просто несет нас, куда хочет, а мы держимся в воздухе на летучем пузыре.
   - Ещё пара секунд, и у тебя не было бы ни головы, ни мыслей! Ты извини, но если ваш вид склонен к периодическим потерям сознания, то я пишу рапорт о том, что ты не можешь быть летчиком. Что за такая великая мысль посетила твою голову?
   - Это не потеря сознания, наоборот, при этом работают все три мозга, это мобилизация всех усилий сознания на решение главной задачи. А мысль мне пришла о том, что задача о том, что считать правильным образом действий для любого разумного существа, достойна осмысления.
   Он пришел к выводу, что эта задача достойна осмысления! От переполнявших меня чувств я не смог ничего сказать, и просто зарычал.
   По итогам полета Суэви перевели из летчиков в стрелки, а летчиком стал Грумгор. Он был счастлив.
  
   Интермедия 2. Фиу учит нас рукопашному бою.
   ...Сегодня мы начинаем изучать с вами философию Искусства. Не знаю, как получится с приемами, у нас очень большая разница в росте и пропорциях, но основные принципы одинаковы для всех. Просто изучайте свое тело и его возможности, доводите каждое движение до совершенства. Будьте внимательны к каждой подробности своего движения и контролируйте все свои конечности.
   Давайте попробуем подпрыгнуть... что, выше головы не можете? И даже до пояса не можете? Жаль, одни из самых эффектных приемов используют именно эти прыжки. Ну хорошо, будем использовать то, что есть.
   Волд, не забывай, у тебя руки могут гнуться в локтях, а ноги в коленях. Ты двигаешься, как кукла без шарниров. Бий У, не надо сжиматься в комочек, когда я подхожу. А мне безразлично, что там у вас должна делать девушка при приближении мужчины. Я не мужчина, я инструктор. Считай, что я мама - наставница.
   Вы должны быть внимательны к каждой подробности своего движения и к тому, что я показываю. Волд, я больше не могу говорить намеками. Я держу шест правой рукой, а ты левой.
   Новички стараются отбить все удары, мастера просто отойдут в сторону, а потом нанесут свой удар. Будьте мастерами, дайте противнику ошибиться первым. Затем изучите его движение и используйте его силу в своих интересах.
   Волд, Бий У тяжелее тебя раза в три. Хоть раз в жизни прояви мягкость и не пытайся отбить её движение, а уклонись и потяни её за руку на себя. Ой, упала... Вот так гораздо лучше. Нет, Бий У, я не радуюсь тому, что ты на полу. Лучше то, что Волд чему-то научился.
   Волд, руки двигаются не только вперед, но и назад. После того, как ты ударил, бой ещё не закончился. Зачем ты оставляешь руки противнику? Сломают. Возвращай их обратно.
   У вашего тела есть пределы. Вы должны изучить их и в каждый момент времени точно представлять, что вы можете, а что вы не можете. Если вы попытаетесь ударить противника всеми конечностями сразу, то у вас, скорее всего, ничего не получится. Если вы попытаетесь отбить все удары, которые идут на вас со всех сторон, то у вас, скорее всего, тоже ничего не получится. Вы можете нанести и отразить только ограниченное число ударов. Сосредоточьтесь на том, что вы можете, и тогда вы будете действовать гораздо ловчее. Волд, ну почему ты пытаешься переступать сразу двумя ногами? Переступай ими по очереди, так будет быстрее.
   У вашего противника тоже ограниченное количество возможностей. Если он поднял правую ногу, то он стоит на левой и не сможет ею вас ударить. Можете сосредоточиться на защите только от правой ноги. Зачем вы машете руками и ногами так, как будто отгоняете комаров? Там нет ничего, от чего стоило бы защищаться. Пытаясь создать абсолютную защиту, вы только зря потратите внимание и пропустите по-настоящему опасный удар. Бий У, ну зачем ты машешь руками по кругу? Чтобы Волд не мог ударить? А где твои ноги? Я знаю, что внизу. Но они при этом совершенно открыты!
   Всё, на сегодня занятие закончено. Сегодня будете учиться ходить. Вот тут, вставайте и начинайте ходить по кругу. Вы ещё даже ходить не научились, и как вы только по улицам ходили? А когда научитесь ходить, подумаем, что делать с руками.
  
   Глава 22. Выход в космос.
   04.08.3009.
   - По местам стоять, со швартовых сниматься! - рявкнул динамик.
   - Есть по местам стоять, со швартовых сниматься! - отработал по уставу Грумгор. В этом вылете он у нас пилот, он и командует полётом, хотя формально командиром корабля считаюсь я. По старой лётной и морской традиции кораблём командует первый пилот, и я не собираюсь нарушать эту традицию.
   - Доложить о готовности.
   - Второй пилот готов.
   - Птитр готов.
   - Бий У готов. Стоунсен закреплен и проверен, - стоунсенса, а также его платформу должна закреплять Бий У.
   - Фиу Лаи готов.
   - Волд готов.
   - Закрыть переходный шлюз. Перейти на внутреннее жизнеобеспечение.
   - Шлюз закрыт.
   - Проверить герметичность.
   По ушам стукнула опрессовка. Грумгор посмотрел на приборы.
   - Герметичность. Утечка в пределах нормы.
   - Штанги питания отвод.
   - Есть штанги питания.
   - Штанги связи отвод.
   - Есть штанги связи.
   Легкий толчок - теперь мы связаны с базой только причальными кронштейнами.
   - Жизнеобеспечение 60 секунд параметры в норме.
   - Причал убрать. Маневровым двигателям малый импульс. Счастливого полета, - выдает нам диспетчер с орбитальной базы последнее указание.
   - Есть причал убран. Есть счастливого полета, - строго говоря, последняя фраза уставом не предусмотрена, но все её всегда говорят, и Грумгор её выучил не хуже уставной.
   Грумгор дает импульс. Маломощные маневровые двигатели в хвосте нашего корабля выплёвывают небольшое количество перекаленной плазмы, и наш корабль с бортовым номером TASPV-0000351 (что расшифровывается как "учебный, академия космической полиции на Вентере, номер 351 по счету косморазведки") начинает понемногу двигаться. Импульс настолько мал, что не чувствуется ни малейшего толчка, вот только стена орбитальной станции, к которой мы были пристыкованы, начинает медленно уплывать назад.
   Сколько раз я слышал эту музыку? Десятки, если не сотни раз. И всё равно команда "по местам стоять..." волнует так же, как и в первый раз. Сейчас, пока не включились основные двигатели, ещё чувствуется романтика полета, причалы базы ещё видны, и чувствуешь, что летишь. Когда заревут основные, вылет превратится в сплошную математику, где не будет ничего, кроме цифр астронавигации и запасов топлива.
   Сегодня у нас первый вылет с самостоятельным прыжком через телепорт. За спиной у нас уже пять самостоятельных вылетов. В первом мы должны были всего лишь отойти от базы, обойти сделанный специально для этих целей имитатор базы и вернуться обратно. Последующие вылеты были посложнее, на несколько самостоятельных витков вокруг планеты. Моя команда справилась... ну, почти справилась, с небольшой корректировкой с моей стороны. Мы ходим на учебном корабле, переделанном из стандартного транспортника косморазведки. От транспортника он отличается более мощным реактором, усиленными причальными устройствами (чтобы тупые курсанты не разнесли базу при грубой стыковке), наличием вооружения и наличием устройства телепорта. Скоро у нас будут вылеты с боевой стрельбой. Для этих целей корабль оборудован и ракетами, и пушками. В качестве мишени нам гонят с дальней орбиты небольшой астероид. Астероид будет тут месяцев через пять.
   Прыжок из космоса в телепорт - это новое изобретение косморазведки. Для этих целей около планеты построен огромный контейнер, внутри которого с большой скоростью перемещается поршень, делая из "грязного" космического вакуума почти чистый вакуум. Теперь косморазведка может прыгать через телепорт не поодиночке, человек за человеком, а целым кораблём. Это очень большой шаг вперёд для человечества. Теперь, где бы ты ни был, из любой точки космоса можно набрать координаты контейнера и оказаться на базе вместе со своим кораблём и всем его содержимым. Косморазведка уже вовсю пользуется этим изобретением. Серьёзных травм пока не было, только компьютеры приходится часто менять. За счет этого лома игроманы из академии обзавелись уже по компьютеру каждый.
   Скоро такие контейнеры будут стоять у каждой обитаемой планеты. Руководство Космопола логично рассудило, что если кого и надо тренировать на их использование, так это нас, поэтому мы и вылетаем сегодня для прыжка телепортом. Из курсантов мой экипаж это проделывает первым, хотя по номеру мы седьмые. Должно быть, надеются на то, что если на борту есть землянин, то проблем будет меньше. В общем-то логично, вот только мне по этой причине опять тащить свою задницу невесть куда, причем первому из курса.
   Я на борту исполняю обязанности навигатора. Это значит, что я сижу чуть сзади и сбоку от Грумгора и Суэви в полупрозрачном шаре, из которого торчит только то, что ниже пояса. Шар изнутри покрыт мониторами, отражающими наружную обстановку. Там я колдую над прокладкой курса. Со стороны человек в навигационном шаре выглядит очень смешно, как огромная голова с маленькими ножками. Вся моя банда замучила меня шуточками на тему причин, от которых у меня голова стала такой большой. Только не спрашивайте меня, какие гипотезы они выдвигали на этот счёт, всё равно не скажу. Ещё я, как командир экипажа, имею право выкинуть в космос тех, кто не подчинится приказу, а также документально зафиксировать чью-нибудь свадьбу или рождение ребенка. Когда мои ухари слишком расходятся, я грожу им тем, что не буду регистрировать их свадьбы и детей. Они делают вид, что ужасно пугаются, и на время замолкают.
   Прошло уже три года с момента нашей встречи. Мы многому научились и много узнали друг о друге. Иногда нам кажется, что мы знаем друг о друге всё. Мы различаем настроение друг у друга по мельчайшим ньюансам движений и определяем, чем болен другой, по запаху. Фиу клянётся, что у меня явно наблюдаются месячные циклы: с пятого числа по десятое я смеюсь и ничего не записываю в свою книгу о добре и зле, с десятого по двадцатое я хожу мрачный и всё время что-то записываю в дневник, а с двадцатого по пятое я в депрессии, на всех рявкаю, ничего не пишу и только и делаю, что играю в игрушки. Я за собой такого не замечал, врет, зараза.
   Суэви почти научился контролировать свои непроизвольные отвлечения внимания, поэтому он и сидит сейчас на пилотском месте. Грумгор почти освоил арифметику с математикой, так что теперь он даже может правильно вводить данные в навигационный компьютер. Фиу иногда удивляет меня цитатами из земной поэзии, и это при том, что я ни разу не видел его читающим.
   Я с помощью Фиу стал неплохим мастером рукопашного боя. Не знаю, что бы я делал, если бы не эта постоянная ежедневная шлифовка совершенства. Наверно, с ума сошел бы от скуки. Впрочем, я и так близок к этому. Ещё немного, и я буду вышивать картины из кусочков проводов, как Виллина, или постоянно точить меч, как Фиу. Стоунсенс добился, чтобы ему сделали руки - манипуляторы к тележке, и научился ими управлять так, что по ловкости иногда превосходит нас. Недавно ему выдали новую тележку с расширенным возможностями, правда, никто из нас пока так и не удосужился прочитать ему описание.
   Вся моя команда научилась ходить строем, водить БТР и стрелять из пулемета. Бий У теперь даже не закрывает при этом глаза. Все мы наизусть цитируем законы межпланетных отношений, хотя за то, что все мы их понимаем, я не поручусь. Я первый, кто не понимает и половины из них. Если хотите, попытайтесь найти смысл в словах "межпланетная законность определяет права и обязанности разумных существ в объёмах, соотносимых с качеством и обычаями одной стороны так, чтобы они не нарушали права и обязанности другой стороны, соотносимых с её качествами и обычаями". На мой взгляд, это абсолютная тарабарщина и бессмыслица. Если конфликт возник, то права уже нарушены, и надо решать ситуацию по месту, а если не возник, то и проблемы нет. А ведь я, по идее, должен буду арестовывать тех, кто нарушит этот закон.
   Иногда нам кажется, что мы знаем друг о друге всё, а потом обязательно случается что-то такое, в результате чего мы в очередной раз убеждаемся, что наши представления об очевидном расходятся самым печальным образом. При этом мы как-то ухитряемся уживаться и решать общие задачи.
   Ничего особенно заметного в Академии за это время не произошло. Несколько курсантов получили увечья во время молодецких потех (а попросту говоря, во время драк), были списаны и отвезены на родные планеты. Вместо них привезли новых, с тех же планет. Будут учиться на следующем курсе. От ядов и паразитов никто больше не умер, но несколько человек довольно сильно болели. Я, например. Где-то я подцепил жучков, живущих под кожей. Медики намазали меня какой-то гадостью, из-за которой все волосы выпали, а потом не росли ещё три месяца.
   Из заметных событий, достойных упоминания, следует вспомнить только судьбу "земляка" Суэви. Через год после прибытия на Вентеру он стал совсем не похож на себя того, который прибыл на базу. Перестал драться и задираться, начал уговаривать других курсантов соблюдать "Кодекс разумного существа" и проявлять вежливость. В один прекрасный день его нашли в дальнем коридоре базы. Он лежал, свернувшись в клубочек, и не подавал признаков жизни. Суэви, которого вызвали в качестве эксперта, с первого взгляда поставил диагноз. "Через неделю он превратится в серого летуна, подобного мне", - сказал он. Так и произошло. Косморазведка была в шоке, они мечтали иметь прирученными две разумные расы на планете, а получилась одна. Новый серый летун оказался совсем не похож на веселого задиру - кентавра, пугается собственной тени и шарахается от каждого звука. Суэви говорит, что это скоро пройдет. Он с ним не дружит, хотя и ведёт иногда довольно долгие беседы. Передаёт опыт мудрецов с золотыми крыльями, я полагаю.
  
   Программа нашего настоящего вылета проста. Двое суток мы будем отходить от базы, чтобы удалиться на минимальную дистанцию прыжка, а затем возвратимся на базу прыжком, через контейнер.
  
   06.08.3009.
   - Закрыть скафандры. Подготовиться к прыжку, - командует Грумгор.
   С мест приходят доклады о готовности.
   - Реактор на максимал, устройство телепорта включено, начинаю отсчет. Пять, четыре, три...
   Я последний раз проверяю все расчеты. Наш корабль висит носом на базу, хотя с такого расстояния её, конечно, не видно. И тут я вижу, как рука Грумгора, ещё до того, как я успеваю проверить правильность ввода координат и сказать "Готов", откидывает предохранительный щиток и ложится на клавишу пуска. Мы проваливаемся в никуда, в подпространство без адреса и цели.
   Я ждал смерти, я ждал боли. Вместо этого корабль погрузился в какую-то серую муть. Внутри корабля всё оставалось по-прежнему: горели лампочки, работали компьютеры, и мы все были живы. Правда, свет ламп стал каким-то синеватым, призрачным.
   Перемещение из одной звездной системы в другую занимает доли секунды. Мы находились в подпространстве уже несколько секунд. Как далеко мы усвистаем за эти секунды? На сколько парсеков и сотен лет от родного мира? Даже страшно подумать. Секунды тянулись одна за другой, складывались в историю, а смерть всё не приходила. Наконец, убедившись, что в ближайшие мгновения мы не умрем, я заорал на Грумгора:
   - Ты куда нас закинул, лопух длинномордый? Кто тебя просил нажимать "ввод" раньше времени?
   - Ой! Но я не нажимал "ввод"! - сказал Грумгор, недоуменно глядя на пульт управления, а затем протянул руку к отмене режима телепорта.
   - Не трогай! - завопил я ещё более страшным голосом, - Выкинешь нас в грязный вакуум, мы сразу в ядерный взрыв превратимся. И вообще, вылезай из пилотского кресла.
   Я нажал на рычаг опускания кресла, выбрался из своего шара и плюхнулся на пилотское место. Грумгор еле успел отскочить.
   - Ставлю задачу, - оповестил я свою банду по внутренней связи, - мы в подпространстве, выйти из него просто так мы не можем, так как попадем сразу в грязный вакуум и погибнем. Оставаться тут мы тоже не можем. До нас никто в такие условия не попадал. Какие будут идеи?
   - Мягкочеловеки, мы можем развернуться и вернуться в точку старта? - спросил Фиу.
   - Теоретически, мы можем забить координаты нашего страта, они у нас есть, и попробовать ещё раз запустить устройство телепорта. Но это нам ничего не даст даже в случае успеха. На том месте, где мы исчезли, уже полно мусора. Кроме того, там могли уже пройти сотни лет.
   - Сотни лет? - потрясенно переспросила Бий У.
   - У нас есть координаты контейнера, - напомнил Птитр.
   - Мы не можем быть уверены, что нас там ждут, а без подготовки он не отличается от остального космоса. Нам нужно выходить из подпространства как можно скорее, пока мы вообще не вышли из нашей галактики.
   Все помолчали.
   - Можно запустить ракету, а потом выйти всем кораблём в ту же точку. Она взорвётся и очистит космос, - предложил Грумгор.
   - Продукты взрыва окажутся ещё худшим мусором. У нас ракеты даже не ядерные, а учебные, химические. Вот если бы у нас была такая бомба, которая бы всё на этом месте превращала в энергию... но у нас такой нет. Для этого даже не водородная бомба нужна, а какой-нибудь плазмоид. Я про такие и не слышал. Но что-то в этой идее есть...
   Мы помолчали ещё немного, а корабль тем временем уносил нас всё глубже в пучины космоса.
   - Мягкочеловеки, а почему бы не запустить ракету так, чтобы она не взорвалась, а просто расчистила дорогу перед нами? - сказал Фиу.
   Я отвлекся от попыток вспомнить теорию подпространства и посмотрел на Фиу. Отчего происходят повреждения при телепорте? От того, что масса перемещаемого груза оказывается в том же месте, где уже были какие-то атомы. Происходит химическая или ядерная реакция. Считается, что перемещаемый объект во время телепорта превращается в волновую структуру, а затем, сталкиваясь с атомами в районе цели, переходит из волновой структуры в материальную. По это причине перемещенный объект всегда принимает скорость и направление тех атомов, на которых он перешел в материальное состояние. Только по этой причине и стал возможен дальний телепорт, иначе мы бы просто не смогли решить проблему слишком больших скоростей взаимного движения различных звездных систем. Только не спрашивайте меня, как мы сейчас, пребывая в волновой структуре, можем болтать и хотеть есть. Я, например, уже хочу. От волнения, наверно.
   Если мы запустим ракету, она после выхода окажется неподвижной относительно местного вещества. А вот если запрограммировать её на движение после материализации, она действительно немного почистит вакуум. Если мы выйдем немного позже точно в эту же точку, то у нас будет шанс. Но только ракета маленькая, а корабль большой. Надо прицепить к ней какой-нибудь воздушный шарик размером с корабль. Правда, остается ещё и проблема продуктов сгорания, тех, что останутся после работы реактивных двигателей ракеты... Думай, Волд, думай. А почему, собственно говоря, мы думаем о ракете? Нам нужно, чтобы некоторые объекты разлетались в разные стороны, оставляя центр чистым. Решение пришло само собой.
   - Мы сбросим аварийные скафандры.
   - Какие скафандры? - дружно удивилась моя компания.
   - У нас есть аварийные скафандры в форме шара, те, что используются для перемещения через вакуум тех, у кого нет скафандра, или разных грузов. Они металлизированные и не оставят за собой газов или мусора. Надо будет только залепить клапана предельного давления, чтобы не стравливали. Мы сбросим ракету с этими шариками. В вакууме они надуются и начнут разлетаться. Мы выйдем из подпространства в то же место, только чуть позже... если навигатор работает. Грубо, но хоть что-то.
   Я ещё не успел договорить, а Фиу и Птитр уже рванули с места.
   - Не понимаю, почему мы не можем просто рвануть ракету, она там всё взорвет, - удивился Грумгор. Я оставил его наедине с его недоумениями и помчался к люку ракетного отсека.
   Доработать шарики и напихать их в боевой отсек ракеты было делом считанных минут. На программирование ракеты и манёвра ушло ещё несколько минут.
   - По местам, всем пристегнуться.
   Грумгор неохотно полез на место навигатора. Я дождался рапортов о готовности и запустил манёвр. Надеюсь, мы не попадем в какую-нибудь звезду или планету.
   Корабль дрогнул - ракета сброшена. Не успел я попрощаться с жизнью, как автоматика выкинула нас в материальную реальность. Мы оказались в реальности... и прямо посреди ядерного взрыва. Взвыла и замолчала сирена радиоактивной опасности. Откуда тут ядерный взрыв? То ли мы попали на чью-то войну, шансы чего исчезающе малы, то ли наша ракета попала на какой-нибудь мелкий метеорит, и произошло слияние ядер со всеми вытекающими последствиями. Как бы там ни было, этот взрыв сделал то, что мы хотели бы сделать сами. Он очистил пространство от твердой материи, оставив только волны энергии. Причем низкой интенсивности, если верить нашему дозиметру, мы получили относительно небольшую дозу.
   - Осмотреться в отсеках. Доложить о повреждениях, - скомандовал я на полнейшем "автомате". Всё тело болело, как от уколов. Грязный вакуум всё-таки нас отметил. Но мы живы! И даже все системы работают. Команда доложилась. У всех были боли, но значительных повреждений не было. Впрочем, мы ещё не осматривали реакторные и двигательные отсеки.
   Я скомандовал открытие предохранительных створок фонаря кабины. В окна глянули совершенно чужие, неизвестные звезды. Астронавигационный автомат не сумел опознать ни одной из звёзд ближнего круга. Мы были безумно далеко от дома. Крупные эти звезды тут какие-то. Или это кажется?
   Я хотел было запустить проверку дальних звезд, но возникла неожиданная проблема. За спиной у меня послышался шум, а корабль начал мелко содрогаться. Я оглянулся. Грумгор с силой мотался от одной переборки до другой и приговаривал: "Что я здесь делаю? Что я здесь делаю?" Корабль, конечно, тяжелее Грумгора, но когда масса в добрый центнер мотается с таким ускорением, запускать дальний поиск бесполезно. Астронавигатор просто не поймает дальние звезды из-за дрожания.
   - Грумгор, успокойся.
   - Что я здесь делаю? Почему я не остался на песочных пляжах, рядом с ласковым морем? Зачем я здесь? Мы все здесь погибнем, в этом нигде, - хныкал крокодилообразный, краснея на глазах.
   Не сдержавшись, я рявкнул:
   - Закрой пасть и сядь на место! Иначе мы точно здесь погибнем, но только потому, что я не могу определиться!
   Грумгор, не переставая прыгать, запел другую песню:
   - Ты совсем не уважаешь мои чувства... Мне так плохо и так страшно, а ты делаешь мне ещё больнее. Зачем я здесь? Я не должен быть здесь.
   - У нас есть координаты точки отправки, сейчас определимся, развернёмся, пошлем сообщение на контейнер, и, если захотим, через пару часов будем дома! Нечего бояться!
   - Зачем я здесь? Я не должен быть здесь...
   Я посмотрел на Грумгора и понял, что он в панике и просто не слышит слов. Силой тут ничего не сделаешь, и остается либо застрелить несчастного, либо начать утешать. Я отстегнул ремни, развернулся к проходу и запел ласковым голосом:
   - Я уважаю твои чувства, не плачь, всё будет хорошо.
   - Правда? Мы вернемся? - по-детски доверчиво заскулил крокодилообразный. Он перестал прыгать и сжался в комочек.
   - Правда. Наша техника надёжнее, чем кажется.
   - Мне тоже страшно, - сказала Бий У, - а меня утешишь?
   Я с силой сжал зубы и вдохнул воздух. Получился свист, который ларингофоны скафандра уловили и разнесли по всему кораблю.
   - Ну, мне не так уж и страшно, можешь не утешать, я и сама утешусь, - поспешно отреагировала кормовой стрелок.
   - А меня будешь утешать? - донеслось из прохода в передний отсек (там у нас место носового стрелка, обязанности которого исполняет Фиу). Я сунул голову в проход (он находится между креслами пилотов) и свирепо посмотрел на Фиу. Сукин сын улыбался.
   - Нет, тебя не буду, у тебя вес маленький. Если начнешь прыгать, астронавигатору не помешаешь.
   По внутренней связи было слышно, как Птитр засмеялся. Грумгор заныл ещё громче, но я уже повернулся к пульту и запустил определитель. Чем бы занять крокодилообразного?
   - Птитр, Грумгор, проверить технические отсеки, - приказал я им. Грумгор, услышав, что его любимые железяки могли повредиться, подобрался и отправился на проверку, не переставая хныкать. Даже скафандр не закрыл, растяпа.
   - Скафандры закрыть, переборки задраить. Быть готовыми к разгерметизации, - кто его знает, что там, в кормовых отсеках.
   Наконец-то появилось время осмотреться, куда занесла нас нелегкая. То, что рядом нет угрожающих столкновением крупных тел, я увидел на радаре в первые секунды после телепорта, но теперь надо было изучить звездную систему, в которую мы попали.
   Вынесло нас, как и следовало ожидать, довольно далеко от ближайшей звезды, если верить приборам - голубого карлика. С нашего места он выглядел не крупнее остальных звезд.
   - Внимание по кораблю, - торжественно объявил я, - мы приступаем к изучению новой звездной системы. Властью командира корабля изменяю полётное задание с учебного на разведывательное. Теперь мы выполняем задачи косморазведки. Кто первым обнаружит планету - тому приз. Фиу - осматриваешь носовую полусферу. Бий У - кормовую. Я запускаю PSP - сигнал и оформляю документы.
   Настроение на корабле заметно переменилось. Не каждый день начинаешь исследовать новую звездную систему.
   - А что это за сигнал? - не отрываясь от работы, спросил Фиу.
   - Формальность. Помнишь, нам на лекциях по косморазведке рассказывали? Это очень мощный сигнал, на пределе мощности наших локаторов. Если в этой системе есть другой земной корабль, или автоматический бакен, он должен будет поделиться с нами всей информацией, которая положена нам по статусу.
   - И сколько нам ждать ответа?
   Я прикинул размеры этой звездной системы.
   - Больше двух часов ждать смысла нет. Но я хотел бы исследовать эту звездную систему. На путь к центру системы уйдёт пара недель.
   - Так нам что, тут две недели торчать?
   - Почему две? Надеюсь, больше. Надеюсь, мы найдём планеты и исследуем их хотя бы визуально. Запасов у нас на год.
   - Он рехнулся! - послышался вопль Грумгора, - Я домой хочу.
   Фиу тяжело удивить, но тут даже он выглядел удивлённым. Суэви тоже удивлённо уставился на меня.
   - Я думал, мы стараемся вернуться.
   - Человечество тратит огромные ресурсы на то, чтобы организовать экспедиции к другим звездам. Это стоит очень дорого, много человеческих трудожизней, даже при путешествиях к соседним звездам. Мы же сейчас, похоже, в другой галактике. Такой шанс нельзя упускать! Мы исследуем эту систему, и даже если мы не выживем при обратном телепорте, то на базу вернётся информация. Наше путешествие пройдёт не зря. Возможно, это спасёт потом чьи-то жизни. Кроме того, возможно, нам придётся делать новое устройство обеспечения чистого вакуума, взамен погибших шариков. На случай, если возникнут проблемы с контейнером на базе.
   - О, погибнуть с честью - это я понимаю, - отозвался Фиу.
   - Реакторный отсек - видимых повреждений нет, - доложил Грумгор. Птитр, умница, позволил ему докладывать.
   - Есть реакторный.
   Астронавигатор закончил исследовать видимые звезды и занялся осмотром пространства в поисках планет. Известных звезд он не нашел. Чего, собственно, и следовало ожидать. Я придержал это открытие при себе. У команды ещё будет время о нём узнать. Суэви, у которого на мониторе отражается та же информация, что и у меня, понимающе глянул на меня и промолчал.
   Прошло двадцать минут. Птитр и Грумгор вернулись с осмотра. Фиу и Бий У обнаружили девять планет, десятую вычислил компьютер. Девять из них были намного ближе к звезде, чем мы. А вот окружающие звезды меня удивили. Они были намного ближе друг к другу, чем в известной нам части космоса. Орбиты крайних планет почти касались. От одной звёздной системы до другой можно долететь за несколько лет! Ну и занесло же нас! Я про такие плотные системы и не слышал.
   Я созвал всю команду в рубку. Фиу вывел на монитор всё, что мы узнали о планетах, и я принялся повышать моральный дух, расписывая, какие поощрения мы получим за исследование удалённой звездной системы. Потом я предложил им придумать название новой системы. Народ попался на эту нехитрую уловку и проспорил добрых пятнадцать минут, даже стоунсенс подал несколько идей.
   Пока они спорили, я напряженно обдумывал план действий. Для маневрирования нам нужно будет где-нибудь пополнить запасы воды. Наши запасы почти не растрачены, но кто знает, что нас ждет, если мы будем возвращаться не через контейнер? Возможно, придётся несколько месяцев двигаться на реактивной тяге. Необходимо сделать устройство "чистого вакуума", какой-нибудь двойной раскладной зонтик из местных материалов. Причем сделать их придётся несколько. При такой дальности прыжка даже небольшие погрешности в координатах могут привести к тому, что мы окажемся в известной части космоса, но на расстоянии нескольких звёздных систем от ближайшего мира с телепортом. Придется прыгать ещё раз, возможно, даже несколько раз. Резать для этих целей конструкцию корабля я не хотел бы. Как бы это сделать? У нас полно энергии и много неплохих ремонтных инструментов, но вот портативного сталелитейного завода у нас с собою нет. Придется его делать на месте, найти и распотрошить какой-нибудь астероид.
   Но ни лететь к центру системы, ни строить довесок к телепорту, ни даже придумывать названия звезде нам не пришлось. Потому что через тридцать минут после отправки вернулся PSP - сигнал, да с такой информацией, от которой у меня глаза полезли на лоб.
   Крейсер косморазведки "Чёрный орел" SR-0005783, совсем недалеко от нас. Старая жуткая легенда косморазведки. На экран выскочила картинка с координатами, пополз текст описания. Построен семьдесят лет назад. Сплошная броня и пушки. Такие крейсера строят только для исследования особо опасных звёздных систем. Таких, где много астероидов и мусора, отсюда и броня, и пушки. Устройство телепорта на таких крейсерах не предполагается. Они строятся из местных материалов и только для исследований конкретной звёздной системы. Этот крейсер был построен для исследования звёздной системы, которая находится очень, очень, очень далеко отсюда.
   Согласно официальной истории косморазведки, этого крейсера не существует. Если верить историям, которые рассказывают об этом корабле только шёпотом (и, как правило, только девчонкам ГМС), управляют этим кораблём ходячие скелеты, а сам он - приведение, которое возникает только перед тем кораблём, который должен вскоре погибнуть. Никогда не верил в эти байки.
   Наш корабль как отправившийся из базы позднее имеет более высокий статус, и наш компьютер выгреб из памяти "Чёрного орла" всю информацию о перемещениях. Вслед за описанием корабля пошла информация из его бортового журнала. Если им управляют скелеты, то это очень резвые скелеты - живчики. Судя даже по первому взгляду, который я успел кинуть на список посещённых им мест, он посетил добрую сотню звездных систем. И это при том, что изначально он должен был всю жизнь оставаться только в одной. Сколько-нибудь долго изучать список его приключений я не мог, поскольку поверх всего этого изобилия информации горела и приковывала внимание мигающая красная надпись: "При встрече уничтожить любой ценой!"
   Космос перед нами заискрился и полыхнул. Взвыла и умолкла сирена радиационной тревоги. Прямо перед нами появилась громада крейсера. "Чёрный орел" собственной персоной! И как мне прикажете его уничтожать? Даже телепортироваться в то же место, что и он, мы не сможем. Расстояние слишком мало.
   - Может, ракетами атакуем? - предложил Фиу. Сам он стоял на пилотском кресле и даже не подумал тронуться к пульту управления оружием. Крейсер завораживал своими размерами.
   - Ракетами мы сможем только полностью и катастрофически поцарапать ему краску. В следующую секунду он от нас дыру в небе оставит. Нам остаётся только ждать... или прыгать через телепорт неизвестно куда.
   Прыгать через телепорт неизвестно куда никто не хотел.
   Замигал и запел сигнал вызова видеосвязи. Такой знакомый, родной сигнал. Так и казалось, что я вновь на своем родном 257-ом, и что при нажатии на клавишу я услышу деланно - строгий голос Сандры из центра управления: "Ту са твельв, чек пойнт, ансвер позитион". Но ничего знакомого тут не ожидалось. Мало того, я припомнил некоторые ужасники про гипноз через телевидение, и скомандовал Птитру: "Закрой уши и не смотри на экран". После чего нажал на клавишу приема вызова.
   На экране появился благообразный старец, и даже без скафандра. Честно говоря, появись там ходячие скелеты или инопланетные чудовища, я удивился бы меньше. Что может заставить человека держаться семьдесят лет вдали от дома? И как он их прожил?
   - О! - сказал я.
   - Ого! - сказал старик, немного полюбовался на наш зверинец (похоже, он был удивлён нашим видом гораздо больше, чем мы его), и продолжил:
   - Прошу вас не пытаться уничтожить меня любой ценой. Я знаю, что сейчас у вас на экране горит приказ уничтожить меня. Уверяю вас, я совершенно безвреден, мало того, н-да, скоро умру без какой-либо посторонней помощи. И, кстати, скажите мне на милость, у вас там что, Новый Год или карнавал? Неужели у нас сбились часы?
   - Нет, - с трудом прохрипел я, - это инопланетные существа, они не земляне.
   - О-о! Косморазведка теперь летает с инопланетными экипажами? - удивился старец ещё больше.
   - Нет, - мрачно ответствовал я, - мы не косморазведка, мы учебный корабль... и мы терпим бедствие.
   - Ах, да-да, простите мне мое стариковское любопытство, вы же здесь не по своей воле... простите, что мы не смогли появиться рядом с вами в первые минуты после вашего появления здесь. Нас так мало, а корабль старый, знаете ли, пока всё наладишь... Н-да... Надеюсь, мне неплохо удалось почистить космос перед вашим прибытием?
   - Почистить космос?
   - Когда мы обнаружили, что пространство вспучивается и трещит, мы сразу поняли, что у нас опять будут гости. Вы тут, знаете ли, не первые... Н-да. В общем, я запустил сюда очиститель. Надеюсь, вы без травм после телепорта?
   Так вот откуда радиация и чистый вакуум в точке нашего появления!
   - Благодарю вас, мы почти без повреждений. Вы сказали, что мы тут не первые? А кто был тут до нас?
   - Вот тут мы подходим к самой печальной точке нашего рассказа... Н-да. В этом месте периодически появляются корабли с экипажами, членам которых не повезло узнать одну тайну... Н-да. Уверяю вас, что теперь, появись вы в любой точке космоса, на экране любого земного корабля тут же загорится приказ уничтожить вас. Любой ценой. И по этой причине я прошу вас не пытаться уничтожить наш корабль. Мы теперь, знаете ли, в одинаковом положении. У вас никто, случаем, не сталкивался с земной службой защиты от метеоритов?
   Что за вздор несёт этот старикан?
   - Я служил в космофлоте. За успешный перехват кометы был направлен в Академию Космической Полиции. Откуда, собственно, и инопланетники на корабле.
   - О! Понятно. А во время перехвата не было ли чего-нибудь странного с кометой?
   Я задумался.
   - У неё не было хвоста. Она начала отклоняться при подходе к Земле от расчетной траектории, и развалилась на части от довольно слабого удара.
   - О! Комета без хвоста! Сынок, то, что ты ещё жив, это очень большое чудо. Скажи-ка мне, а с тобой за последнее время не происходило никаких случайных несчастных случаев?
   - Да нет. Правда, при телепорте в академию вакуум оказался грязный, да и с инопланетниками только меня одного поселили...
   - О! Н-да... Вы очень везучий молодой человек. А тут вы оказались потому, что телепорт вдруг самопроизвольно включился и послал вас на координаты четыре нуля по всем четырём координатам? Не так ли?
   - Я же говорил, что не нажимал клавиши ввода! - обрадовался Грумгор.
   - О! Прекрасно, инопланетный юноша. Скорее всего, так и было. Видите ли, тех, кто узнает одну не очень хорошую тайну из жизни космофлота, почему-то переводят в дальнюю косморазведку, и если они не умирают сами от разных приключений, то вскоре оказываются здесь. Не знаю, кто придумал такой сложный метод избавления от нежелательных лиц. Не знаю, почему они не используют более простые способы. Но факт остаётся фактом: в этом месте регулярно появляются экипажи, члены которых имели дело с космофлотом.
   Меня бросило в жар. Что он такое говорит? Кто-то хотел меня убить и использовал для этого такой сложный способ? Да это же полный вздор! Врёт он, этот старик.
   - Вы сказали, что до нас встречались с другими кораблями. Не могли бы вы их перечислить?
   - Да, встречались. И тут, и в других частях космоса. Мы пытались передать на Землю некоторую информацию, знаете ли. Итак, "Белая лань", NR0006875.
   Суэви начал набирать номер корабля для поиска в базе данных.
   - Не ищи, - сказал я ему, - у меня в школе был отряд имени Пауля Ровера, одного из членов экипажа этого корабля. Считается, что они заразились какой-то болезнью, были сожжены на орбите и сброшены на местную звезду.
   - Не было у них никакой болезни, они просто повстречались с нами. Следующий корабль, "Аупросмофар", NR0001083.
   Суэви набрал номер корабля и запустил поиск по базе данных.
   - Все члены экипажа погибли от внезапной разгерметизации. Совсем недавно, три года назад.
   - Значит, из пушек расстреляли... Про "Белую лань" я знал, а вот про "Аупросмофар" только от вас узнал. А как я их умолял не возвращаться, н-да, не поверили, а хорошие ребята были. Мы бы с ними столько делов натворили... Следующий корабль...
   Старик перечислил названия ещё десятка кораблей. В нашей базе данных значилось, что все они погибли, кто от биологического заражения, кто от разгерметизации, кто от потери курса. Ситуация удручала, но, если хорошо подумать, то он мог просто получить откуда-то базу данных по погибшим кораблям, а сейчас разыгрывать спектакль. Надо его разговорить. Возможно, он где-нибудь проговорится.
   - А не могли бы вы рассказать историю вашего корабля? Как вы оказались так далеко от места постройки крейсера?
   - Да-да, конечно, вы имеете полное право узнать эту историю.
   - Птитр, можешь открывать глаза и слух.
   Старик поудобнее устроился в кресле и начал свой рассказ.
  
   Глава 23. История "Чёрного Орла".
   Пшиша: Волд! Поддерживать порядок в обществе очень просто. Надо каждому поставить на плечо машинку - страшинку, чтобы она сразу била по уху, если человек принимает неправильное решение.
   Волд: А как же создать такую машинку, чтобы она сама определяла правильные решения?
   Пшиша: А очень просто. Пусть передает изображение прямо начальнику, а начальник решает, какое решение правильное, а какое - нет.
   Волд: А если подчиненные будут подкупать начальника?
   Пшиша: Конечно, будут! Чем больше платят начальникам - тем лучше!
   Волд: А если от этого будет страдать общее дело?
   Пшиша: Народ, у которого начальники не способны сдерживаться так, чтобы не страдало общее дело, не достоин иметь сложных общественных построений. Пусть сидят каждый у своего огорода и дерутся за них дубинами.
   Из диалогов с курсантом У Пшишулаша Пишу Шу о добре и порядке.
  
   06.08.3009г. (или 09.09.3009г.?)
   - Меня зовут Патрик Шмидт. Эта история началась пятьдесят лет назад. Мы находились на крейсере в системе Суитера около планеты Суитера-4. Эта звездная система соседствует с системой, из которой происходит наш любезный малорослый друг Фиу Лаи. (Тут Патрик поклонился в сторону Фиу, и тот ответил церемонным поклоном). Мы находились в резерве. Система на тот момент считалась исследованной, и на крейсере был только минимальный набор команды, необходимый для поддержания его в исправности. Я выполнял обязанности трюмного машиниста, и мне было тогда 22 года. Это был мой четвёртый год службы. Кроме меня на крейсере было ещё двадцать человек. Десять человек команды и десять человек из космической пехоты, для охраны ядерного оружия. Капитаном у нас был Ганс Мюллер. Ему было тогда 26 лет.
   Мы висели на орбите рядом с одним из крошечных спутников планеты и понемногу переводили его на воду и материалы. Двигаться нам для экономии топлива и воды было запрещено. Событий там не было никаких. Один раз только у косморазведчиков из соседней системы засбоила связь с материнским телепортом, и они стали перебрасывать грузы через наш. Вот, собственно, и всё события.
   - Но у вас же не было телепорта? - удивился я.
   - Как не было? На крейсере, конечно, не было. Но у нас в трюме стоял один корабль - прыгун с телепортером, а к спутнику был прикреплён второй, тот, что попал в эту систему первым и получил слишком большие повреждения. Ещё наши предшественники в одном из выходов его нашли и привели на буксире, на всякий случай, на запчасти.
   Чтобы не скучать, вся молодежь на крейсере, в том числе и я, училась и готовилась к экзаменам на офицерские звания. Старшие офицеры нам с радостью помогали. Это, кстати, объясняет, почему я в итоге оказался капитаном крейсера. Тихое, спокойное житьё... до тех пор, пока не появился там кое-кто.
   Это было удивительное существо, совмещавшее в себе одновременно и разумное живое существо, и космический корабль. Он сам себя ремонтировал и сам добавлял к своему устройству им же придуманные блоки. Он выскочил из подпространства недалеко от нас так легко, как будто затормозил на обочине. Он не скрывал того, что является беглецом и преступником, и что за ним двигается погоня. Удивительное существо... Он просканировал наш корабль так, как мы рассматриваем лягушку под микроскопом. Он как-то сразу разобрался в нашем устройстве, и вместо долговременного изучения языков прислал нам устройство, которое передавало картинки из его памяти прямо нам в голову. Он тогда сказал, что это было не трудно, поскольку многие живые существа устроены по тому же принципу, что и мы. Он попросил помощи. Его технологии в обмен на наши ресурсы. Наш капитан посомневался и согласился.
   Из предложенных нам технологий мы выбрали технологию чистого телепорта и то устройство, которое позволяло передавать информацию "картинками" от одного к другому. Получив ресурсы, новый знакомый подремонтировался и умчался. Его преследователей мы так и не увидели.
   Технология телепорта оказалась очень несложной. Удивительно, почему мы, земляне, не додумались до этого сами. Земные телепортеры просто разлагают материю на условную материю и посылают её через космос, и на это уходит море энергии. В его телепортере материя не просто разлагается, но и как бы забирается с собой так, что энергия её материализации в новом месте помогает дематериализации в старом. Остается только компенсировать разницу в кинетической энергии. Это тяжело объяснить, перемещаемое тело как бы перезаписывается из одного места в другое по частям, но это очень несложная доработка, которую можно провести даже в кустарных условиях на базе земного устройства для телепортирования. Что мы и сделали. Теперь наш крейсер может прыгать через телепорт достаточно далеко.
   Молодые дураки... Вместо того, чтобы послать на базу сообщение с докладом, честь по чести, со входящим - исходящим номером, мы решили, что будет очень здорово нарисоваться прямо посереди Солнечной системы, всем крейсером сразу. Вынырнуть, так сказать, под трубный глас. Вынырнули... Нам не повезло. Мы оказались в ненужном месте в ненужное время. Командир, чтобы не рисковать, решил выйти за орбитой Марса. В общем, мы попали в пояс астероидов и узрели, как команда из космофлота готовит астероид средних размеров для бомбардировки Земли. Один случай на много миллионов...
   - Для чего? Для бомбардировки Земли?
   - Мы это потом поняли, а поначалу мы им только слали приветы да ответить просили. Если бы они ответили, то мы бы до конца жизни думали, что они готовят астероид для того, чтобы сбить им другой астероид, если таковой возникнет. Эта команда вешала на астероид реактивные двигатели, бурила в нём какие-то скважины. Что мы ещё могли подумать? Но эти кошки, видимо, очень хорошо знали, чьё мясо съели. Скорее всего, эта операция не была санкционирована земным правительством и была личной идеей кого-то из космофлота. В конечном итоге, на воре загорелась шапка, они перепугались и решили нас уничтожить. Капитан слал, слал им вызовы, а потом, не получив ответа в течении трёх суток, использовал инопланетное устройство считывания информации. Так он узнал, что эти ребята, там, на астероиде, получили приказ нас уничтожить и решали, что лучше: атаковать нас ракетами или подослать транспорт с ядерными бомбами внутри. Мы не стали дожидаться атаки и удрали.
   Так мы и стали изгоями. Через несколько суток мы получили приказ, адресованный всем кораблям космофлота и косморазведки: уничтожить нас при встрече любой ценой. Возвращаться, как вы понимаете, смысла не было.
   - Постойте, так что же, получается, что космофлот сам насылает на Землю астероиды, чтобы потом их сбивать? Зачем? Это же полный вздор! - не сдержался я.
   - Мы тоже долго не могли понять, что произошло. Но логика в этом есть. Чем больше падает на Землю астероидов, тем больше правительство будет тратить на космические исследования. Больше людей у генералов, больше генералов, больше людей работает на науку, в конце концов. Возможно, это было сделано именно для прорывного развития науки, если в этом участвует земное правительство, конечно, и если это не является просто эгоизмом космофлота.
   - Но последние пятьдесят лет на Землю не попадали крупные космические тела.
   - Скорее всего, они испугались, что часть информации могла просочиться, и отложили акцию. Судя по тому, что ты рассказываешь про перехваченный тобой астероид, это был именно он. Думаю, что никакой опасности для Земли не было. Те шахты, которые мы видели, были, скорее всего, шахтами для разрывных зарядов. Вашим перехватчикам достаточно было приблизиться и обстрелять астероид хоть чем-нибудь, чтобы они взорвали заряды, и все бы думали, что это вы его разрушили. На Землю упали бы только небольшие куски.
   Я подумал, что в обман такого масштаба я никогда не смогу поверить. А я ещё чуть не погиб при перехвате этой кометы! То есть астероида.
   - В любом случае, вам лучше не возвращаться, - гнул свое старик, - по возвращении вы будете уничтожены если не за ваше знание, то за знакомство с нами.
   - А что вы делали после ухода из солнечной системы?
   - Немного постояли в системе Суитера. Потом принялись прыгать из систему в систему, стараясь не пересекаться с землянами. Во Вселенной так много удивительного, и мы обследовали множество миров. Один наш корабль исследовал, наверное, столько же миров, сколько вся ваша косморазведка. А потом мы встретили часчей. Это такие инопланетники, они держат в космосе несколько баз, на которых покупают и обменивают информацию. Надо сказать, эти ребята неплохо устроились. Сидят себе на своих базах, в полной безопасности, и всегда знают, что происходит вокруг. А где их планета, никто не знает. У них неплохо развиты гидропоника и генная инженерия, и только благодаря им мы до сих пор живы. Мы заключили договор - наша информация в обмен на их информацию и ресурсы. Мы исследовали множество миров, очень много. Правда, последнее время мы обленились, нас осталось совсем немного, да и корабль постарел, всё ломается. Но в былые времена мы каждый год вылетали в новый мир. Возможно, с вашей помощью мы продолжим.
   Вот боевой старикан! Одной ногой в могиле, а всё мечтает о новых путешествиях!
   - Мы не собираемся оставаться. Мы хотели бы вернуться.
   - Как угодно, как угодно. Но это очень, очень не умно. Продолжаю рассказ. Как-то раз, лет тридцать назад мы из-за ошибки оператора - пришлось разок удирать всё равно куда - попали сюда, на координаты "четыре нуля". И обнаружили тут земной корабль. Вы, наверно, знаете эти корабли - транспортники. Они похожи на корабли - прыгуны, но используются с обратной целью, для перекидывания через космос крупных грузов из исследованных миров обратно, на базу. Обычно на таких кораблях возят такие грузы, которые не боятся "грязного" вакуума. В этот раз на борту были люди, разумеется, все они были уже давно мертвы к моменту нашего появления. Наше внимание привлекло то, что в качестве координат цели были заданы четыре нуля. Поначалу мы думали, что это ошибка их оператора, как и у нас, но потом нашли маленькое такое устройство под кабелем клавиши ввода. Оно при приближении руки сбрасывает координаты на ноль и отправляет корабль в никуда. Случайно, надо сказать, нашли, пытались приспособить этот телепорт для собственных нужд. Н-да.
   Так вот, у одного из парней с этого корабля были награды за службу в космофлоте. Должно быть, он, как и мы, увидел нечто такое, чего не должен был увидеть, и не стал держать язык за зубами. Насколько я понимаю, из космофлота в косморазведку просто так не переводят?
   - Нет, - ответил я, - особенно в те времена. Тогда служба в косморазведке считалась очень почётной, туда брали лучших из лучших. Простых солдат из космофлота туда могли взять только в качестве очень большого поощрения.
   - А что, сейчас не так? - удивился Патрик.
   - Нет. Сейчас никто не хочет идти в косморазведку. Слишком опасно и выгод никаких. Меня, например, практически вынудили.
   - Как упали нравы на Земле! То ли дело, в наши времена... - старикан сокрушенно покачал головой. Ну, да надо дорассказать вам историю. Мы тогда долго недоумевали: зачем убивать людей настолько изощрённым способом? На мой взгляд, проще устроить негерметичность обшивки. Может, кстати, вы поясните?
   - Современные аварийно - спасательные скафандры при разгерметизации автоматически включают обжатие тела и закрывают стекло шлема. Могло и не сработать, - пояснил я.
   - Вот как! В общем, решили мы тут поставить бакен. Так, чтобы он при начале возмущений в пространстве тут же отзванивал нам. Мы прочесали окружающие звездные системы и нашли тут ещё одну базу часчей. Она находится недалеко отсюда, и мы решили остановиться там и посмотреть за этим куском пространства. Так вот, за следующие двадцать лет тут оказалось пять подобных кораблей, вы шестые. При начале возмущений мы мчимся сюда на всех парах и начинаем чистить вакуум. Удалось спасти почти всех. Все эти ребята рассказывали одну и ту же историю, как начинали программировать корабль после погрузки, а он возьми и прыгни. И никто из них не согласился остаться... Впрочем, про это вы уже знаете.
   - А как вам удаётся добраться сюда за несколько микросекунд? - задал я каверзный вопрос.
   - Микросекунд? Вы, например, выходили из подпространства почти сутки. Другие - несколько часов.
   Я задумался.
   - А какая сегодня дата и сколько времени на ваших часах?
   - Сегодня девятое августа три тысячи девятого года, восемнадцать часов пять минут.
   На наши часах было шестое августа, пятнадцать тридцать. Я записал поправку, но переводить часы не стал. Неизвестно, насколько они у них правильные.
   - Почему здесь звёзды расположены так близко?
   - Близко, молодые люди, очень близко, и это создает массу, м-да, дополнительных проблем. Но у нас будет много, очень много времени, чтобы поговорить об этом. Я сам умираю от любопытства и хочу послушать историю о том, как инопланетникам удаётся летать на земном космическом корабле. Я приглашаю вас на нашу базу... на базу часчей. У нас будет время поговорить.
   - И как мы туда попадем?
   - Очень просто. Подходите ко мне поближе, я возьму вас в трюм, а затем мы прыгнем к базе.
   Эта идея мне очень не понравилась. Кто знает, что там стоит у него за спиной, и какая зараза может летать по его кораблю.
   - Вы не будете возражать, если мы сначала нанесём вам визит и захватим с собой станцию бактериологического анализа?
   - Недоверчивость, осторожность... Очень, очень похвально. Мы ждём вас.
   Двумя часами позже мы подошли к крейсеру. Вот громадина! Мы рядом с ним, как лодочка рядом с лайнером. А мы тоже, прошу помнить, не маленькие, триста тонн конструкций и ещё восемьсот воды.
   - Фиу, Птитр, со мной. Приказ остальным: при возникновении проблем, или если мы не вернёмся через двенадцать часов, записываете доклад на "чёрный ящик" и прыгаете телепортом на Вентеру.
   Визит на крейсер меня не удивил. Старик и ещё три человека из экипажа, ещё более древние и дряхлые старцы, приветствовали нас радушно. Коварных инопланетян по темным углам крейсера не наблюдалось. Особо активных вирусов или микробов тоже вроде не было, хотя плесени всяких видов, как земной, так и неземной, было предостаточно. Впрочем, чтобы обшарить все тёмные углы этого крейсера, понадобился бы месяц, а то и два. Мы вернулись на свой TASPV-0000351 и устроили голосование. Команда высказалась за то, чтобы воспользоваться приглашением. Скрепя сердце, я дал согласие.
   "Чёрный орел" открыл люки трюма, и мы там поместились целиком, всем кораблём. Насколько большие всё-таки эти крейсера! Момент перехода телепортом мы почти не заметили. Нас перевезли, как груз, что было немного обидно. Мы всё-таки самостоятельный корабль.
  
   Убежище часчей, сделанное на базе то ли астероида, то ли какой-то луны, было огромным. Там даже была гравитация, правда, очень слабая. Самих часчей я толком не разглядел. Они общались с нами через стекло и выглядели, как мотки тряпок, только глаза сверкали из-под капюшонов. Нас представлял Патрик Шмидт, он же и переводил. Я у часчей никакого интереса не вызвал, про людей они много узнали от экипажа "Чёрного Орла". Зато остальные члены моего экипажа вызвали у них живейший интерес. Их интересовало всё: устройство, история, технологии, включая самые примитивные. Даже песни, в том числе похабные. Ребятам пришлось болтать целый месяц. В конце концов часчи насытились и сказали, что за такую информацию они готовы нас кормить целых три года. Патрик сказал, что это очень много, обычно они больше года не дают.
   За это время мы слегка подремонтировали наш корабль и установили устройство телепорта, которое нам презентовал Патрик. Я не большой знаток теории телепортирования, но это смог понять даже я. Там всего-то вводился один обратный контур, правда, требовалось достаточно точное приёмное устройство. Настроили его очень просто: "Чёрный Орел" отошел на тройку астрономических единиц и включил передатчик, а мы на него настроились. И никаких проблем от "грязного" вакуума: при телепорте это устройство как бы "раздвигает" пространство. Да, с таким устройством действительно можно отправляться куда угодно.
   Из-под пульта управления мы вытащили "жучка" - небольшое устройство, выполненное как проставка между стандартным кабелем и кнопкой запуска телепорта. Умно. Такое не обнаружишь никакими программами проверки компьютера. Сложное устройство, между прочим, такое можно сделать только в заводских условиях. Интересно, кто и когда его установил?
   На третьей неделе отсидки мой животик взбунтовался и отказался переваривать высокоэнергетичные галеты, которые составляли основу нашего рациона. Случился страшный запор. Энергии и белков в еде хватало, а вот грубой клетчатки, чтобы проталкивать пищу, не было. Это событие заставило меня очень плотно поинтересоваться проблемой еды у экипажа "Чёрного Орла".
   - Вот это мы и едим, - сказал Патрик, бухая на стол тарелку с зеленоватой массой.
   - Это что? - не мог не спросить я. По причине нахождения в скафандре я не мог почувствовать запах предлагаемой пищи, но зеленый цвет и склизкий вид говорили о многом. Мы ходили и по базе часчей, и по "Чёрному Орлу" в скафандрах, а в свой корабль заходили только через шлюз со всеми полагающимися обеззараживающими процедурами. Патрик только хихикал, глядя на наши предосторожности, и говорил, что скоро мы забудем об этих глупостях.
   - Водоросли. Из гидропоники. И клетчатка, и углеводы, и витамины. Выведены из плесени, которую часчи нашли у нас в коридорах. Обеспечивают потребности и в углеводах, и в витаминах полностью. Можешь считать, что это аналог земных бананов. Правда, приходится их съедать в день около трёх килограммов, если есть мясо. А если мясо не есть, то десять.
   - А мясо из чего?
   - Часчи взяли клетки у одного из нас и каким-то образом ухитряются их размножать. Так что мясо, можно считать, натуральное.
   Я подумал, что это мясо я есть точно не буду. Может быть, после того, как поголодаю дней пятьдесят...
   Взятые на пробу водоросли оказались на вкус ничуть не лучше, чем на вид. Я продезинфицировал их всеми возможными способами, а напоследок ещё и сварил. Вся команда собралась посмотреть, как я буду их есть. Выражение моего лица сказало им всё. Не то чтобы они были очень невкусные. Они были никакие, словно опилки жуёшь. Но запор прошел. Пришлось загрузиться у часчей хорошим запасом этой жвачки.
   Аналогичные проблемы возникли и у других членов команды. У Фиу начала пятнами выпадать шерсть, а Грумгор весь пошел крупными прыщами. К концу второго месяца мы дозрели до понимания того, что готовы на всё, чтобы только не оставаться здесь.
   Все эти два месяца пролетели, как один день. Ремонт корабля, установка оборудования, общение с часчами, ремонт крейсера (мы предложили свою помощь, и она была с благодарностью принята), всё это занимало много времени. Но интереснее всего были рассказы экипажа "Чёрного Орла". Десятилетия их собственных исследований плюс знания, выменянные у часчей. Большую часть времени мы только и делали, что сидели открыв рты и слушали дедушек. Да и попробуйте удержаться от любопытства, если на базе стояло несколько десятков разных инопланетных кораблей. При попытке что-нибудь разузнать о них у экипажа "Чёрного Орла" дедушки только махали руками и говорили, что это всё ерунда и что есть вещи поинтереснее. И они не обманывали. Каждый раз, когда мы усаживались слушать их рассказы, мы давали себе слово, что вот сегодня-то точно не засидимся допоздна, и каждый раз уползали далеко за полночь. Оказалось, что та часть космоса, в которую мы попали, была очень плотной, и все космические события, такие, как взрывы звезд, возникновение блуждающих планет или появление комет, катастрофически отражалось сразу на многих звёздных системах. Относительная близость миров позволяла даже не очень развитым цивилизациям выходить в космос и высаживаться в соседних системах, что создавало дополнительные проблемы. Это был древний мир с очень длинной историей. И эта история не была мирной.
   - И вот тут мы подходим к самой интересной и самой ужасной части нашего разговора, - печально произнес Патрик, которые вёл лекцию в этот раз.
   - Насколько мы поняли, в космосе существует несколько рас... или несколько союзов рас, которые вышли в космос достаточно давно и которые сговорились не выпускать в космос остальные расы. Они называют себя "Повелителями Космоса". Каким-то образом эти кланы делят зоны влияния, и в этих зонах они уничтожают любую цивилизацию, которая начинает приближаться к промышленному уровню. В ход идут и ядерные бомбардировки с орбиты, и биологическое оружие, и, если верить часчам, намеренная организация войн на подконтрольных планетах через агентов влияния. Бомбардировки с орбиты мы видели сами. Они ничуть не стесняются. Когда уничтожают целую планету, всю биосферу... это, знаете ли, впечатляет. Н-да. Часчи как-то проговорились, что они живут под землёй и что на их планете следов разумной деятельности не видно. Всю промышленность они держат глубоко под землей или в космосе.
   Нам приходилось быть очень, очень осторожными. Мы нанесли на крейсер все защитные покрытия, какие только могли придумать, так, что он у нас стал практически идеальным чёрным телом. Нам приходилось годами сидеть в засаде и наблюдать... Н-да. Теперь у нас есть данные об этих бандах, записи их действий с доказательствами. Мы боимся, что Земля может попасть в зону их интересов. С настоящим уровнем развития Земля долго против них не продержится. Мы тут собрали кое-какие технологии, которые могут помочь Земле, но вот проблема: мы не знаем, как их доставить на Землю. Стоит нам появиться в зоне досягаемости землян, как мы тут же получим ракету с ядерной боеголовкой в борт. Мы пытались посылать сообщения через телепорт, но нас не принимают. Мы пробовали посылать бакены с записанной информацией, но то ли мы не попадаем в цель, то ли их уничтожают сразу, как только обнаруживают. Мы ни разу не получили ответа в том виде, в котором мы просили.
   - А как вам идея появиться опять недалеко от Земли и сразу начать вопить на всех частотах, что у нас есть особо важная информация?
   - Скорее всего, мы сразу обнаружим около себя телепортированные ракеты, настроенные на уничтожение всего, что они могут обнаружить. Скорее всего, пару ракет сразу, для дублирования. А может быть, и четверку.
   - Но ведь крейсер сможет выдержать первые взрывы? А потом, может, их и отзовут?
   - Может быть... но пробовать не хочется. Так что вы тоже подумайте, как это можно было бы сделать.
   Я не смог пропустить случая и решил подгрузить Патрика своими проблемами:
   - Кстати, Патрик, а вот как вы думаете, если придется с кем-нибудь из инопланетников вступать в союзы, то как решить, кого из них считать "хорошим" и достойным доверия, а с кем лучше не иметь дела? У меня были большие проблемы в Академии, когда инопланетники спросили меня, что такое хорошо, а что такое плохо. У многих из них условия жизни отличаются от земных, и земные понятия о плохом и хорошем для них не подходят. Честно говоря, я не мог тогда ответить на этот вопрос, не могу и сейчас. А что вы думаете об этом?
   Раздался дружный стон. Вся моя команда, за исключением Суэви, вежливо откланялась и торопливо бежала прочь от философии. Патрик проводил их весёлым взглядом.
   - Ты попал по адресу, сынок. Мы очень плотно думали об этом, причем десятки лет. Когда наблюдаешь за жизнью многих разных рас и народов, поневоле задумаешься об этом. Ты, конечно, знаешь "Кодекс разумного существа?"
   - Да. Но мне казалось, что его разработали только для Академии Космопола. Откуда вы его можете знать?
   - Нет, что ты, "кодекс" появился намного раньше, с первых дней косморазведки. Надо же было что-то говорить инопланетянам.
   - Мне показалось, что того, что написано в "кодексе", совершенно не хватает для реальной жизни. Не убивать, не воровать, не наносить телесные повреждения, уважать законы своей и чужих рас... Этого маловато. Если даже соблюдать эти все правила, то это не гарантирует ни счастливой, ни даже сытой жизни.
   - Ты совершенно прав, дружище, - он нажал на кнопку коммуникатора, - дядьки, тут у нас затевается интересная беседа, подходите. Пока они будут идти, я расскажу тебе пару историй из наших наблюдений. Знаешь, этот вопрос, о том, что считать добром и как обеспечивать стабильность в обществе, он, пожалуй, является самой важной технологией.
   - Технологией?
   - Да, сынок, именно технологией. Те кланы, что сейчас "держат" разные куски космоса, выросли не на технических достижениях. Первым толчком были достижения в области того, как обеспечивать воспитание своих людей, как обеспечивать их веру в руководство и в важность их космической миссии. Ты должен простить нас, наши знания в этой области неполны. Сам понимаешь, действовать приходилось тайно, а часть информации вообще получена по обмену. Но в одном я могу тебя заверить абсолютно точно: каждая из этих банд имеет свою очень развитую технологию создания лояльного человека.
   В некоторых кланах используют кодирование и прямое программирование людей, в некоторых используют веру в бога - создателя. Некоторые кланы вставляют заранее запрограммированные микросхемы прямо в мозг своим людям. Есть и такие, которые говорят, что действуют ради общего счастья. Правда, повышать общее счастье они не очень-то торопятся, а, по большей части, воюют с другими кланами как с "империями зла". В целом, они не так уж и неправы, если они проиграют, то их планеты и планеты их союзников будут уничтожены. Или, как минимум, низведены до первобытного состояния.
   Мы видели много диких планет, на которых процветают полное варварство и абсолютное право сильного. Мы видели планеты, на которых у одной и той же расы могли быть абсолютно противоположные системы убеждений.
   Вспоминаю планету, Яароуа-4. Там жило два народа. Никаких технологий сложнее обработки камня. Очень богатая биосфера, там росло так много всего, что местным, чтобы получить еду, оставалось только рот открывать. Но это был мир ужасных страданий. Один народ там жил в городах, и главным делом жизни у этих людей было заставить другого работать вместо себя. Даже тот, кто весь день работал носильщиком, вечером не нёс сам покупки к себе домой. Нанимал для этого другого носильщика! Люди могли выйти за стены города и набрать себе еды столько, сколько угодно, но предпочитали сидеть в "управляющих", чтобы заставить это сделать других. Мы как-то проследили за одним таким "управляющим". Он весь день скакал на местном аналоге лошади через город из одного конца в другой. И знаешь, что он делал, доехав до конца города? Разворачивался и ехал обратно! Мы долго не могли понять, зачем ему это. А потом поняли. Для того, чтобы все видели, какой он важный и занятый. Нечего и говорить, что все они там были очень занятыми и переутомленными. Н-да. Это один народ.
   Второй народ был кочевым. У них смерть от старости считалась позором. Долгом чести у них считалось погибнуть в бою с городскими, которых они считали народом абсолютного зла. Для этого они с детства постоянно тренировались в боевых искусствах... в основном, друг на друге. Сам можешь себе представить, насколько счастливой там была жизнь.
   Мы видели планеты, на которых в море плавала универсальная еда, толстым слоем. Не знаю, кто и когда её создал, то ли их собственные генные инженеры, то ли это диверсия из космоса, но суть дела была в том, что всю поверхность моря толстым слоем покрывал съедобный планктон. Представь себе картину: вдоль всех берегов стоят люди, непрерывной стеной, и едят. Ещё они постоянно сражаются, племя на племя, за доступ к воде. Голые, без каких-либо умений, но умеющие говорить. Один из кланов "Повелителей Космоса" отлавливает там рабов для превращения их в солдат, кстати.
   Мы видели планеты, на которых люди разводят в качестве скота, в том числе на мясо, таких же, как они, людей. Просто не учат их думать и говорить. Разводят не ради самого мяса, а как деликатес. Мы видели планеты, на которых считается шиком охотится на специально выращенных людей той же расы. Мы видели много ужасного и отвратительного. Н-да. Единственное, чего мы не видели, так это мира со сколько-нибудь здоровым отношением к людям. Если Земля сейчас сможет предложить другим народам образ здоровых отношений между разумными существами, то мы станем ведущей силой во Вселенной. Правду я говорю, дядьки?
   Все трое седых "дядек", которые к этому моменту подтянулись в рубку, поддержали капитана.
   - У меня большие сомнения, - сказал я, - в Академии Космопола инопланетники меня с нашим ГМС просто обсмеяли.
   Патрик нахмурился. "Дядьки" согласно закивали головами.
   - Да, дружище, с ГМС Земля далеко не уедет. И это понимание - одно из важнейших сообщений, которое мы хотели бы передать на Землю. Мы, знаешь ли, подсобрали тут коллекцию из отрицательных примеров. Часть из них я тебе уже озвучил. Уже сейчас можно было бы организовывать инопланетников, используя эти примеры, а также для отпора этим бандам, которые потрошат планеты в этой части космоса. Кто их знает, может, они и правда до нас вскоре доберутся. Но, кроме этого, Земле необходимо развить новые технологии общественного устройства. Одного только ГМС не хватит.
   - А как вам видятся такие технологии?
   - Ну, тут главное, что принять за критерий оптимизации...
   - Критерий оптимизации? Чего?
   Я сказал: "Чего", хотя очень хотелось сказать: "Чего - чего?"
   - Критерий оптимизации - это такая штука, по которой судят, что лучше, а что хуже. Когда строят гоночный корабль или, например, космический истребитель - перехватчик комет, то для него главным будет достижение наибольшей скорости. В жертву скорости приносится всё: комфортность размещения экипажа, срок автономности, удобство обслуживания. А вот для пассажирского прогулочного лайнера главным будет комфортабельность кают и стоимость размещения. В этом случае говорят, что для истребителя критерием оптимизации будет скорость, а для пассажирского лайнера - комфортабельность и стоимость.
   - Я знаю, что значит понятие "критерий оптимизации". Но каким боком это относится к обществу и правилам поведения?
   Старики захихикали. Было видно, что между собой они обсуждали эту тему многократно и теперь объясняли мне очевидные для них вещи.
   - Самым прямым, сынок, самым прямым. Что считать критерием оптимизации для общества? Что считать главным при выборе того или иного решения? Число народонаселения? Или уровень потребления? Или количество свободного времени? При одной и той же производительности труда общество, оптимизированное по одному из этих критериев, будет очень сильно отличаться от общества, оптимизированного по другому.
   Я почувствовал, что крыша у меня начинает съезжать. Я всё-таки привык к более наглядным решениям.
   - У нас в академии Космопола был один курсант, так вот он однажды не смог удержаться от того, чтобы не съесть все свои запасы еды, а затем из-за этого впал в спячку на несколько месяцев прямо посреди учебного года. А ещё у нас был курсант, который очень любил кидаться какашками. Это у них там такое народное развлечение было. И это не говоря о любителях подраться, были там такие, специально задирали других, чтобы показать свою силу и преимущество. Вот и скажите мне, что говорить такому народу о критерии оптимизации? - поддел я дедушек.
   - Это всё от недостатка культуры, - отмахнулся Патрик, - а культура, сынок, прямо зависит от того, что принято в обществе в качестве критерия оптимизации.
   - И всё-таки давайте поближе к конкретным технологиям. Как именно вам видится устройство общества?
   Из того, что дальше сказали старики "Чёрного Орла", я понял, что каша у них в голове была ещё большая, чем у меня. Они были просто помешаны на выживании, эффективности и механистических системах. Нельзя сказать, что у них было единое мнение, общим у них было только помешательство на силовых способах. Патрик с упоением рассказывал мне про то, как с помощью выборов к власти будут приходить только самые достойные. Я смотрел на него и думал, что, насколько я могу судить по своему опыту, в этом случае к власти будут приходить только те, кто этого очень хочет, то есть разные пронырливые прохвосты.
   Второй член экипажа, его фамилия была, кажется, Синельникофф, (я так и не научился запоминать эти немецкие фамилии), упирал на развитие генетических технологий. Он, кстати, был единственным из экипажа, кто получил офицерское звание ещё на Земле. Он говорил, что надо раздать всем сыворотку альтруизма, и тогда все будут заботится об общих делах просто по своей сути. А я вспоминал про то, как у нас в школе был один парнишка, очень добрый, всем помогал. Его лупили просто так, для удовольствия, а он никогда не отвечал. И это при том, что он был выше и тяжелее всех в классе. Я его не бил. Но я не хотел бы, чтобы все были такими.
   Кифа Сенозатски, третий член экипажа, в прошлом сержант космической пехоты, агитировал за автоматические подсматривающие и наказывающие системы, такие, чтобы сами собирали информацию о человеке и выписывали наказания. Я смотрел на него и думал, что любую автоматику с тем же успехом можно применять и для коррупции. Существует же у нас всепланетная система учёта покупок, ну и что? Люди при власти просто делают покупки от чужого лица, а ты в конце месяца вдруг обнаруживаешь, что купил продуктов на сумму вдвое больше, чем тебе положено. У них есть свои люди в системе учёта, а у тебя нет. Вот и иди, доказывай наказывающим органам, что это не ты. Когда Кифа покинул Землю, эта система ещё не была такой строгой, как в моей жизни. Видел бы он, во что это вылилось.
   Алекс Мещерски утверждал, что надо создать образ идеального человека, а потом сделать так, чтобы человек с детства вынужден был проходить через ситуации, в которых прорабатывались бы все отклонения от идеала так, чтобы человек запоминал, что любое отклонение - это больно. Ещё ему очень нравились технологии программирования людей через словосочетания. А мне в его словах виделся мир, где люди превращены в компьютеры, жестко запрограммированые на команды.
   Вот в чём они были едины, так это в убеждении о том, что человечеству угрожает генетическое вырождение.
   - Ты знаешь, мы наблюдали это явление на нескольких планетах, - убеждал меня Патрик, - благодаря нашей судьбе, мы смогли проследить жизнь нескольких поколений. Генетический аппарат несовершенен, и со временем появляются нежизнеспособные мутации. Как правило, эти люди менее жизнеспособны, болезненно самолюбивы и не терпят боли. Им волей - неволей приходится пролазить во власть любой, подчеркиваю: любой ценой. Эти особи группируются и помогают друг другу закабалять здоровых людей, при этом они ненавидят здоровых людей и друг друга. Дорвавшись до власти, они пускаются во все тяжкие. Они не могут чувствовать радость жизни как обычные люди и потому вынужденно впадают во всякие извращенные удовольствия. Охота на себе подобных - это ещё одно из самых невинных из их занятий. Без генетического улучшения не жить!
   Другие старики согласно качали головами, а я смотрел на них и думал, что мы не можем даже внятно сформулировать в словах, кого считать разумным существом, а кого нет, за какое зло наказывать, а за какое нет, и что вообще считать злом, а уже рвёмся в генетику. Нам бы сообразить, как организовывать на общие дела хотя бы здоровых людей, а уж с больными как-нибудь разберемся.
   Из слов стариков вставал очень жестокий, замкнутый только на насилии и выживании мир. Таким только детей пугать. Поневоле вспомнилась "машинка - страшинка" от Пшиши.
   Мы проговорили добрых пять часов. Суэви всё это время молчал и только на обратном пути заметил, что эти старики, похоже, думают о человеке по аналогии с машиной.
   - Да, они, понимаешь, рафинированные люди, - согласился я с ним, - они росли в искусственной среде и судят о других по себе. Они с детства росли в школах космоскаутов, в обстановке, когда о них все заботились. Они росли с убеждением в том, что потом они пойдут к звездам и совершат множество подвигов на благо всей планеты и всех живых существ... Они просто не могут представить, что может быть иначе. Они думают, что достаточно создать условия, как все тут же ринутся на всеобщую борьбу за общее благо. Отсюда и механистичность мышления.
   - А ты?
   - Я другой. Я учился в обычном элеваторе. Нас в школе весной, летом и осенью вывозили не на ознакомление с достижениями древних культур, как космоскаутов, а на плантации. Главным там было научиться увиливать от работы и сваливать её на другого. Большинство моих ровесников живёт в условиях, когда у них в жизни нет ничего интересного. В детстве - скучная школа с задачами, цель которых совершенно не ясна, после школы - однообразная работа на заводе, причем конечный продукт они, как правило, никогда не видят. От такой жизни большинство из них не интересуется ничем, кроме дурманящих веществ. Они ничего не хотят и ни к чему не стремятся. Дай им волю - и они будут развлекаться издевательствами друг над другом. Кто с кем подрался, кто кого победил, кто с кем занялся сексом - вот и весь уровень интересов. Честно говоря, они были бы такими при любой жизни. Им просто ничего не интересно, кроме удовольствий тела. Без постоянного надзора полиции они просто опасны, в первую очередь, для самих себя. Я всего этого насмотрелся в детстве в огромных количествах, так что у меня полный иммунитет против любого рода наивных представлений. Так что есть у меня смутные сомнения, что всё устроено гораздо глубже и тоньше, чем это кажется старикам или нашим космопсихологам.
   Суэви попросил объяснить слово "сомнения". Я, как мог, объяснил.
   - О! Сомнения! Никогда раньше не задумывался, что они существуют, - воскликнул Суэви, когда мы наконец выбрались из крейсера. В этот раз он не ехал у меня на плече, как обычно, а решил прогуляться ножками, и потому мы двигались довольно медленно. - Сомнения! Волд, это же очень интересно! Получается, что я имею право иметь сомнения.
   Я не понимал.
   - Раньше я думал, что есть одна истина, а свои сомнения воспринимал как слабость и пытался их подавить. А теперь получается, что при решении любой задачи правильнее выстроить эти сомнения в ряд, сформулировать каждый из вариантов и перечислить достоинства и недостатки каждого.
   - Да, Суэви. Это называется "думать".
   Суэви замолчал и сделал ещё несколько шагов.
   - О! Знаешь, что я подумал, Волд, что для решения задачи правильнее всего будет не предпринимать никаких активных действий. Надо выстроить все сомнения в ряд и описать каждое из них. Если есть какие-то идеи по решению этой задачи, то они сами появятся. А если их пока нет, то и дергаться незачем, всё равно придется ждать новой информации. Знаешь, мне кажется, это очень хорошая идея. Раньше, если я что-то не мог понять, я начинал злиться и яриться, иногда заболевал даже. Теперь можно действовать спокойнее и осознаннее, - восторженно пропел Суэви.
   Я подумал, что раньше действовал так же. Помнится, в школе, когда задача не решалась, так мы иногда до драки доходили. Может, и правда, не стоит так сильно волноваться? Суэви иногда приходят в голову удивительные мысли.
   Мы вошли в шлюз, прошли дезинфекцию. Не успели мы закончить дезинфекцию, как Суэви воскликнул: "Каждое сомнение имеет право на осмысление!" Его начало трясти, а лапы начали подниматься к лицу.
   - О, нет, Суэви, хоть скафандр сними!
   Шлюз у нас устроен таким образом, что мы залезаем в скафандры прямо из корабля, как в шкаф, через дверцу в спине скафандра. Потом закрываешь дверь скафандра, закрываешь дверь корабля, и готово - можешь отправляться в космос. То есть наши скафандры висят в шлюзе, спиной к нам. Очень удобно при срочном покидании корабля. Но сейчас для того, чтобы добежать до Суэви, мне пришлось огибать шлюз. Едва я успел выскочить из своего скафандра, забежать в шлюз через общую дверь и сдернуть с нашего дракона скафандр, как Суэви свернулся в клубочек и впал в спячку. Я попытался взять его на руки, но скользкий шарик, в который превратился Суэви, выпал у меня из рук и шмякнулся об пол. Суэви даже не пискнул. Хорошо, хоть гравитация тут слабая. Пришлось вызывать Грумгора и тащить Суэви на носилках. Прикрепили его к койке липкой лентой, на всякий случай. Вдруг придётся срочно стартовать.
   Запасы липкой ленты скоро закончатся, как и многие другие запасы. Нам срочно пора на базу.
   Это событие состоялось примерно на шестой неделе нашего пребывания на базе. А на восьмой недели мы поняли, что оставаться тут мы больше не можем. Патрик сначала уговаривал, потом умолял нас не идти на верную гибель. Мы упорствовали. Тогда Патрик предложил взять "Чёрного Орла", - он считал, что так у нас будут выше шансы на выживание. Мы отказались. Тяжеленная махина этот крейсер. Если придётся удирать, то воды на него не напасешься. Тогда Патрик предложил взять хотя бы новые боевые системы, новые ракеты и программное обеспечение. Это мы взяли с удовольствием. Особенно мне понравилось программное обеспечение. Оно позволяло обнаружить даже те ракеты, которые совсем не отражали света и радиоволн. Эти программы обнаруживали летящие объекты по затенению видимых звезд и мельчайшему излучению тех атомов, которые попадались ракетам на пути.
   Но сразу стартовать мы всё равно не смогли. Даже беглое ознакомление с собранными экипажем "Чёрного Орла" технологиями потребовало целого месяца. Пока мы с Птитром корпели над знаниями, остальная команда ремонтировала крейсер и устанавливала на нашем корабле новые боевые системы. Суэви проспал три недели, вылез из кокона бронзовым драконом. Красивый, сияет, как начищенная медная медаль, вот только исхудал весь и сильно уменьшился в размерах. Ест теперь за троих, отъедается. Если он не ограничит аппетит, кормить его скоро будет нечем. Он стал ещё более тихим и задумчивым.
   После установки нового оружия потребовалось сделать несколько вылетов для пристрелки оружия и тренировки стрелков. Потратили несколько учебных ракет, зато научились наводить ракеты на цель. Стоунсенсу сделали выносной пульт управления кормовой стрелковой установкой. Теперь он тоже может быть стрелком. До этого он числился наблюдателем и разведчиком в радиоэфире.
   Последние дни перед отлетом тянулись медленно и тяжело. Постоянно находилась тысяча совершенно неотложных дел, но я осознавал, что это я просто тяну время. Наконец я разозлился и приказал приготовиться к отлету, невзирая ни на какие дела. На следующий день мы стартовали.
   Неожиданная проблема возникла только с программатором полета. Есть у него такое поганенькое свойство - пока не введёшь цель полета, он не дает включить корабль. Грумгор долго думал, что ввести в качестве цели, и ничего не смог придумать, запросил помощи. Я посоветовал ввести фразу "Поиск критерия оптимизации". Программатор, что удивительно, эту тарабарщину заглотил без протестов.
   Перед вылетом я подарил старикам по пачке сухого корма. Старики расплакались, долго вертели в руках стандартные армейские упаковки, внимательно читали инструкции, всё до последней буковки, от названия до кода производителя. Так, как будто видели их впервые в жизни. Не открыл ни один.
  
   Старики вышли нас проводить - не на корабле, а пешком. Пришли к нам в пещеру - ангар, в которой разместили нас часчи. Стояли молча, даже руками не махали. В скафандрах было ещё заметнее, насколько они старые. Стояли они, неестественно сгорбившись, тяжело опираясь на палки. Не от того, что тяжело было стоять - гравитация на базе часчей очень слабая. Тяжело преодолевать силы, возникающие от избыточного давления внутри скафандров. Мне, молодому, и то тяжело постоянно держать спинные мышцы в напряжении. Стояли старики до самого последнего момента, до тех пор, пока не пришло время запускать двигатели.
   Часчи изобразили честных парней и предложили нам компенсировать недополученные ресурсы знаниями. Мы хотели отказаться в пользу "Чёрного Орла", но часчи сказали, что те у них и так на пожизненном пансионе. Тогда мы, конечно, согласились. Полученные файлы заняли довольно много места. Разбираться в них времени не было, и мы просто забросили их в память компьютера. На всякий случай сделали резервные копии на кристаллах (их предоставил Патрик). Запись была низкой плотности, чтобы не повредилась при телепорте. По этой причине архивы оказались довольно тяжелыми и объёмными. За отсутствием другого места пришлось повесить их в туалете. Теперь в туалет надо заходить, наклоняя голову налево, иначе получишь по голове сокровищами древних цивилизаций.
   До самого конца я так ничего о часчах и не узнал. Я даже не знаю, как они выглядят. Они неплохо научились скрываться. Что, впрочем, можно понять, при той жути, которая творится в космосе.
  
   Глава 24. Изгои.
   15.11.3009г. (или 18.12.3009г.?)
   - По местам стоять, со швартовых сниматься! - рявкнул динамик, на этот раз голосом Грумгора.
   Никаких швартовых у нас, естественно, нет, мы висим недалеко от базы часчей, от которой мы только что отошли. Мы планируем поступить следующим образом: в начале мы перейдем туда, где нас нашел "Чёрный орел". Оттуда мы пошлем на базу сигнал о прибытии в контейнер на Вентере и уйдём с той точки, с которой посылали сигнал (на случай, если вместо бакена - ответа пришлют бомбу). Потом, получив ответ, мы возвратимся на базу, но "промахнёмся" и выйдем из телепорта немного в стороне.
   Базу охраняет линкор Космофлота, и это очень большой мальчик, с которым нам лучше не связываться. Лучше вывалимся подальше от базы и поразнюхаем обстановку издали. Очень простой план. Слабых мест почти не видно.
   Грумгор в этом вылете опять исполняет обязанности первого пилота. После того, как с ним случилась истерика, Грумгор долго ходил испуганным. Уступал всем дорогу, жался к стенам и смотрел на нас с самым заискивающим видом. Даже попытался отказаться от места пилота. Я с ним поговорил немного, оказалось, что в их мире тех, с кем от страха случается истерика, за людей после этого вообще не считают. Я его успокоил как мог, сказал, что у всех есть тот предел, за которым они не могут себя контролировать. Потом я приказал Грумгору взять себя в руки и не мучиться.
   - Закрыть скафандры. Подготовиться к прыжку, - командует Грумгор.
   - Второй пилот готов.
   - Птитр готов.
   - Бий У готов. Стоунсенс закреплён и проверен.
   - Фиу Лаи готов.
   - Волд готов.
   - Проверить герметичность.
   - Герметичность. Утечка в пределах нормы.
   - Реактор на максимал, устройство телепорта включено, начинаю отсчет. Пять, четыре, три...
   Я проверяю координаты. Собственно говоря, проверять нечего, мы поначалу переходим на координаты "четыре нуля". Оттуда и будем сигналить на базу.
   - Подтверждаю координаты.
   - ...два, один.
   Пространство закругляется вокруг нас и ласково принимает в свои объятия. Через какое-то мгновение мы вываливаемся в уже знакомой звёздной системе, которой мы так и не удосужились дать имя.
  
   Тот же день, пятью часами позже.
   Мы потратили уже три бакена вызова, но не дождались никакого ответа. Ещё месяц назад, во время учебного вылета мы запустили на базу первый бакен с просьбой прислать ответный на координаты "четыре нуля". Но бакена с ответом мы не нашли.
   Особенность связи на дальние расстояния - сообщения приходится посылать в виде чего-то физического. Человечество научилось пользоваться телепортом, но использовать те же поля для связи никто не умеет. Поэтому связь на межзвёздные расстояния выглядит как телепортация вещественных объектов. С базу на базу посылают донесения, записанные на лазерные диски или кристаллы малой плотности. Корабли типа нашего посылают сначала бакен. Когда координаты точно известны, а расстояния невелики, его посылают прямо в приёмный телепорт базы. Когда есть шанс сильно ошибиться, посылают бакен в космос рядом с объектом назначения. По прибытии он начинает верещать на специальных частотах о своём сверхважном деле. Получив сигнал, оператор их телепорта должен выслать обратно ответный бакен с уточнёнными координатами и, в данном случае, с точным указанием времени, когда контейнер для приёма кораблей будет готов. Система громоздкая, но работает неплохо.
   Патрик утверждал, что мы находимся не так уж и далеко от системы Вентеры, и что путь туда и обратно не должен занимать более двух десятков минут. По пути сюда мы провели в неизвестном подпространственном режиме несколько больше времени, но это потому, что у нас не стояли координаты выхода. Сказанное означает, что либо телепорт на Вентере не работает, либо они хотят прислать нам самонаводящуюся ракету, но сержант с ключами от оружейной загулял, и они его там никак не могут найти. Другого объяснения я не находил.
   Мы ждали уже пять часов. Три раза мы посылали бакен и прыгали на несколько тысяч километров в сторону (на случай появления оной ракеты), но ничего не происходило. Я уже подумывал, а не махнуть ли нам прямиком на Землю, но эта идея мне не нравилась по нескольким причинам. Во-первых, около Земли полно оружия. Мои же сослуживцы размажут нас до того, как мы успеем что-либо объяснить. С Космофлотом шутки плохи. Есть приказ уничтожить любой ценой - надо выполнять. Во-вторых, народ на Вентере больше землян привык ко всяким всякостям и скорее будет готов поверить в нашу историю. А от одного линкора мы как-нибудь увернёмся. Можно, конечно, навестить другие исследованные миры, но тем самым мы только подставим под удар тех ребят, которые сидят там на базах, и они просто повторят судьбу "Чёрного Орла".
   Наконец мне надоело пережевывать одни и те же мрачные мысли, и я скомандовал прямой переход на Вентеру. Народ бросил резаться в карты и полез по местам. Через несколько минут живого времени и двадцати одной минуты в подпространстве мы вышли в системе Вентеры.
   Вышли не очень хорошо, почти на окраине системы. Впрочем, на таком расстоянии даже такой результат можно считать невероятно точным. Запустили PSP - сигнал с кодом "ASS". Код "ASS" означает, что у нас есть нечто жизненно важное, из-за чего мы требуем преимущественного права на посадку. Преимущественное право на посадку нам, конечно, даром не нужно, но, может, хоть сразу стрелять не будут. Следом за PSP - сигналом запустили краткое сообщение о добытой нами информации.
   В ответ ни звука. Хоть бы ракету прислали, и то веселее было бы. Через несколько десятков минут откликнулся корабль - прыгун. Это был тот корабль - прыгун, который при освоении этой системы попал сюда первым, получил слишком сильные повреждения и не использовался для освоения системы. Этот корабль был попросту забыт на какой-то дальней орбите. Кроме PSP - ответчика на нём, скорее всего, ничего и не работало. Кроме него, никто не отозвался, как будто в системе не было никого из землян. Меня посетили нехорошие предчувствия. Я даже проверил по астронавигатору, в ту ли звёздную систему мы попали. Астронавигатор даже не стал смотреть дальние звезды, сразу выдал результат: Вентера.
   - Идем к Вентере-16, - приказал я, - всем полное внимание, быть готовым отразить нападение.
   Вентера-16 - код небольшого спутника планеты Вентера-4. С него хорошо видно базу. Если что, будем прятаться за ним.
   Через несколько секунд подготовки мы провалились в подпространство и вывалились у Вентеры-16. Всё то же молчание, никакого движения в радиоэфире.
   - Вижу базу, - доложил стоунсенс свои механическим голосом, - но она выглядит как-то необычно.
   - Картинку на мониторы внутренней сети. Грумгор, корабль носом на базу, - попросил я. Носовые локаторы и оптика у нас получше.
   На внутренних мониторах появилась картинка базы. Вообще-то у нас неплохая оптика, с низкой орбиты можно человека в лицо узнать, но с такого расстояния подробностей было не рассмотреть. Было видно только, что в середине базы наблюдается чёрный круг, диаметром примерно в пять километров, а челноки и корабли косморазведки почему-то лежат на соседних скалах. Не должны корабли лежать на скалах. Мои нехорошие подозрения превратились в уверенность.
   - Внимание по кораблю. Судя по первым наблюдениям, по базе Коспомола нанесен ядерный удар. Предлагается следующий порядок действий: подходим к базе телепортом на возможно более низкую орбиту, затем пытаемся найти линкор, затем находим орбитальную базу. Возражения есть?
   Возражения были.
   - Мы за последние сутки набрали слишком много радиации от частых прыжков, - возразил Фиу, - ваши учили, что при такой дозе необходимо сделать перерыв. Нам придётся идти к базе на ракетных двигателях.
   - Это займёт несколько суток. За это время тут может появиться кто-нибудь настолько вредный, что у нас будет столько радиации, что можно будет яйца жарить.
   - Я поддерживаю Фиу, - сказал Суэви.
   - Ставлю на голосование.
   Космопсихологи учили, что иногда полезно дать команде проявить волю и что дурное упрямство не доводит до добра. Да и прыгать через телепорт мне самому не хочется. Страшно всё-таки. Тело в кровоподтёках ещё после первого раза, как бы мы ни чистили космос, микротравмы всё-таки появляются.
   Команда проголосовала за движение на ракетных двигателях. Мы достали из трюма все полученные от стариков маскировочные экраны, поставили их и двинулись.
  
   18.11.3009г. (или 21.12.3009г.?)
   По базе был нанесён очень сильный удар. Радиация шла такая, что определялась приборами даже из космоса. Было нанесено три удара, один из них - с глубинным проникновением. Посереди базы красовалась огромная воронка. И это по сооружениям, которые и доброго слова не стоят, по сути дела, по палаткам. Там же ни глубинных бункеров, ни подземных коридоров не было! Я даже не мог представить мощность зарядов, которые дали бы такой эффект. Кому понадобилось такое варварство? Судя по всему, ничего живого там остаться не могло, и мы даже не стали тратить дистанционный разведчик для исследования руин.
   Тяжело поверить, что многие сотни и тысячи живых существ, которых мы знали последние месяцы и годы, превратились в пепел. И шутник Пшиша, и белка - летяга, и дура Виллина, и многие другие симпатичные и не очень симпатичные существа... все они остались там, на красных песках Вентеры-4. Смерть - часть моей работы. Но я никогда не смогу к этому привыкнуть.
   Было слышно, как Фиу и Грумгор бормотали какие-то ритуальные стихи. Остальные потрясённо молчали.
   - Это что, война? - испуганно спросила Бий У, когда картина разрушений предстала перед нашими глазами.
   - Не обязательно, - ответил я, - это могли сделать и свои для предотвращения какого-нибудь биологического заражения.
   - Ваши могут сделать такое?
   - Наши могут сделать и не такое. Помнишь "Чёрного Орла?" Но это, скорее всего, не наши.
   Мы проложили траекторию так, чтобы в перигее пройти над базой, а через несколько витков пройти около орбитальной станции. Орбитальная станция висела над наземной базой на геостационарной орбите, мы заметили её ещё на подходе к планете, но только благодаря программному обеспечению от "Чёрного Орла". Станция висела на положенном месте. Никакого обычного для таких объектов излучения - света, радио, тепла или СВЧ - от неё не наблюдалось.
   Мы промчались мимо неё с относительной скоростью в три сотни метров в секунду. Особенности космической навигации - для того, чтобы пройти медленнее, пришлось бы потратить много расходного вещества, которым у нас является вода, а в нашем положении её стоило экономить. Мы намеренно запрограммировали манёвр так, чтобы пройти через все необходимые точки и потратить минимум воды. Рассмотреть станцию удалось только при покадровом просмотре записи видеосъемки. Огромное колесо - тороид станции было рассечено на три неравные части, которые держались вместе только на остатках арматуры. Некоторые секции отсутствовали. Рядом со станцией плавали основательно продырявленные корабли типа нашего. Удивительно, но по станции ядерным оружием, судя по всему, не били. Судя по внешнему виду повреждений, станцию атаковали чем-то похожим на снаряды мелкокалиберных пушек и ракетами с химической взрывчаткой.
   - Там кто-то есть, - вдруг сказал стоунсенс.
   - Объясни?
   Стоунсенс прислал мне замедленную запись, но я на ней ничего не увидел. Пришлось идти к нему пешком. Он показал с увеличением - в одном из иллюминаторов станции вспыхивал и гас свет. Три длинных сигнала, три коротких. SOS! Как он ухитрился его заметить? Способности стоунсенса в различении информации явно превосходят мои. Проклятие. Придётся пошевелиться.
   - Внимание по кораблю, - загрохотал я в ларингофон, - объявляю спасательную операцию. Досмотровая группа - я, Птитр, Фиу. На досмотровом роботе - Бий У. Начинаем через три витка. Приказ остальным: если мы не вернёмся, идете к Земле и действуете по известному вам плану.
   Три витка нам потребуется, чтобы подойти к станции с правильной скоростью.
   На расстоянии нескольких сотен километров от орбитальной станции обнаружился и линкор. Линкор в двух местах был пробит насквозь. А ведь он должен выдерживать ядерный взрыв на расстоянии километра. Не представляю, каким оружием можно сделать такое. Если только каким-нибудь направленным ядерным взрывом?
  
   Через четыре часа мы подошли к станции. Свет в отсеке продолжал мигать. Судя по неровным интервалам, включали его вручную.
   Станция, как и было положено ожидать в условиях полного гадства, болталась самым причудливым образом. Оторванные секции нарушили баланс гигантского вращающегося тора, и теперь станция вращалась вокруг нового центра масс. Нормальная стыковка к причальным модулям на оси станции, от которых мы отходили три месяца назад, исключалась. Мы зависли в нескольких десятках метров от станции, около точки, которая казалась относительно неподвижной.
   - Бий У, старт досмотровщику.
   У нас на борту четыре дистанционно управляемых робота. Они могут использоваться с равным успехом как для наружного ремонта корабля, так и для досмотровых операций. У них только один недостаток: если они зайдут глубоко внутрь металлических помещений, то связь с ними может быть потеряна. В программу робота, правда, заложена установка в подобном случае двигаться назад, но ведь эти автоматы тупые до ужаса. Могут прищемить себя дверью и не открыть её потом. По этой причине нам придётся ограничиться внешним осмотром.
   Робот - досмотровщик отделился от нашего корабля и медленно поплыл к станции. Достигнув станции, он уже гораздо быстрее помчался по её конструкциям к отсеку, в котором мы обнаружили выживших.
   - Закрыть скафандры. Быть готовыми к немедленной телепортации. Это может быть засада.
   Но засады не было. Помещения, в которые заглядывал робот, были либо пустыми, либо разрушенными. В некоторых плавали бездвижные трупы. Судя по всему, они умерли не от голода. Вся станция была старательно издырявлена каким-то мелкокалиберным оружием.
   Наконец робот добрался до отсека, в котором мигал свет. Этот отсек и соседние с ним отсеки тоже поверглись обстрелу, но все пробоины были либо аккуратно заткнуты резиной из ремкомплекта, либо неумело заварены. В отсеке сидел на полу курсант по имени Бой Потилак Ту, довольно туповатый стрелок, и включал - выключал свет в отсеке. В соседнем отсеке обнаружились Виллина Сутцзутзу, мыслящая жидкость, курсант с труднопроизносимым именем Валли Ургпущу из одного развитого промышленного мира и ещё двое инопланетников. Насколько я помнил, они составляли учебный экипаж типа нашего. Бий У отстучала им морзянкой привет с наилучшими пожеланиями. Эти идиоты принялись прыгать и дружно кричать, так, что мы не могли разобрать ни одного слова. Пришлось им отбить, что мы не можем ничего понять.
   В ходе дальнейшего короткого диалога выяснилось, что они тут одни уже почти месяц и что они очень рады нас видеть. (Мы им светили морзянкой через фонарь робота, а они нам кричали в ответ. В робот были вмонтированы микрофоны, так что мы могли их слышать, пока он касался стенки). Никого, кроме нас, они больше не видели. Мы пообещали вскоре их вытащить.
   Пришлось лезть в скафандры и карабкаться на станцию. Операция заняла несколько часов. Много времени заняло мародерство. Мы решили, что нам очень пригодятся запасы воды, воздуха, продуктов и прочих полезных веществ, хранящиеся на станции. Телепорт станции был разгромлен. Отсек с телепортером был разрушен сильнее всего, было такое ощущение, что его громили осознанно и целенаправленно.
   В итоге на нашем корабле оказались ещё шесть курсантов, и только у троих из них белковая группа совпадала с земной. Для всех остальных пришлось тащить по тонне продовольствия с их корабля, который стоял у одного из причалов базы в самом плачевном виде. Когда мы подвели весовую сводку, оказалось, что наш корабль сильно перегружен. Придётся наложить ограничения на максимальные ускорения.
   Как только инопланетники оказались на борту, я сразу приступил к допросу. Из того, что они рассказали, вырисовывалась следующая картина. Их экипаж номер десять готовился к тренировочному вылету и находился на своём корабле. Про наше исчезновение, кстати, никто из курсантов ничего не знал.
   События начались с того, что в непосредственной близости от базы вдруг появился неизвестный корабль и на неплохом всеобщем затребовал поднять на борт курсантов Бабуса и У Пшишулаша Пишу Шу. Я удивился, но имена были повторены и названы четко: Бабус и Пшиша. После того, как их подняли телепортом с поверхности, чужой корабль пристыковался к базе и забрал их.
   - Постойте, - удивился я ещё раз, - у них что же, и причальные устройства совпадают с нашими?
   Валли Ургпущу ответил утвердительно. Они были отозваны с корабля после появления чужих и находились в причальном отсеке, так что могли наблюдать всё происходящее с близкого расстояния.
   - После того, как Пшиша и Бабус появились на базе и перешли на корабль чужих, тот отошел от базы и сбросил переходник. Видимо, переходник чужие поставили только для этой экспедиции. - объяснил Валли, - Сбросив переходник, их корабль отошел на небольшое расстояние и несколько минут висел неподвижно. А потом из ниоткуда появились другие корабли, и они все открыли огонь по базе. У них что, корабли могут выходить из подпространства в "грязный" вакуум без контейнера?
   - Могут. Мы тоже теперь можем. Но это длинная история, мы её вам потом расскажем. А что было дальше?
   - Дальше что-то сильно загорелось в направлении от планеты к звёздам.
   - Это, скорее всего, был линкор. А вы-то как уцелели?
   - Мы спрятались за массивной плитой противовесов в причальном отсеке, а потом, когда они перенесли огонь на причальный отсек, перебежали в другой отсек.
   - А как же вы выжили в вакууме?
   - Ты что, совсем глупый? - спросила мыслящая жидкость. Я посмотрел на неё и понял, что уж она-то всегда выживет в вакууме. В аквариуме у неё всегда постоянное давление. Ей приладили к аквариуму систему жизнеобеспечения и гусеничную тележку с манипуляторами, теперь она, можно сказать, такое же самостоятельное существо, как и все мы. Не знаю, как нашим техникам удалось вывести ей в аквариум органы управления, но, очевидно, как-то удалось.
   - А остальные?
   - Виллина устойчива к вакууму, только раздувается, как воздушный шарик. Остальные успели закрыть скафандры. Петруччо не успел. Он до сих пор в причальном отсеке, можете его там найти. Поэтому нас только шестеро.
   - Так вы что, бегали под обстрелом из отсека в отсек в вакууме?
   - Последний дурак сообразит, что там, куда уже стреляли и куда больше не стреляют, безопаснее, чем там, куда ещё не стреляли. А потом Пшиша, когда уходил, помахал нам рукой и показал на левую шахту. В неё они потом не стреляли. Мы им не интересны были. Они больше по командирскому мостику и по отсеку телепорта палили.
   - А почему вы выбрали тот отсек, в котором мы вас нашли?
   - А в нём в единственном туалет работал.
   Про бомбардировку планетной базы они ничего не знали, поскольку были заняты в это время спасением собственной шкуры. Известие об уничтожении базы их шокировало.
   - А почему вы не включили сигнал бедствия по радио?
   Они удивлённо переглянулись. Им просто не пришло это в голову. Они поискали работающую рацию в разбитых кораблях, но не нашли. Собрать работающую рацию из отдельных деталей они не додумались. Они думали, что с наземной базы придёт помощь, и что их найдут в любом случае. И это при том, что они несколько раз выходили из своего убежища на поиски запасов на станцию. Ну и умники. Я их спросил о том, не страшно ли было так долго сидеть одним на базе?
   - Страшно, - ответила Виллина, - а потом мы включили игрушку, и забыли про всё на свете. Мы, кстати, не доиграли.
   Новичкам мы отвели места в десантном трюме, который до этого был аварийным шлюзом. От обычного шлюза он отличается только двойной дверью. Если что случится, то у нас теперь нет аварийного выхода. Зато теперь мы не просто боевой корабль, а десантно - штурмовой корабль. Надо будет перекрасить наш корабль снаружи, нарисовать эмблему Космопола. А то мы до сих пор несем на борту только регистрационный номер, да и тот учебный.
  
   Так на нашем корабле появились новые члены экипажа. Валли Ургпущу я знал очень хорошо, он был одним из ведущих программистов, большинство игрушек было создано благодаря его стараниям. У него четыре конечности, но их трудно назвать руками или ногами. По устройству они ближе всего к щупальцам с присосками, хотя кости у них внутри тоже есть. Ещё Валли является обладателем отличного хобота и трехступенчатых ушей. Его слух значительно превосходит мой.
   Бой Потилак Ту если на кого-то и похож, то на земную свинью, только череп очень большой и расширяется к задней части, переходя в корону - гребень. Рот у него, наоборот, очень маленький. Бой Потилака Ту и двоих его дружков - Пшиссусасу Суассиу и Бу Пубпа я знал только в лицо. В игрушки они играли только в самые простые, интересных историй не рассказывали.
   Пшиссусасу Суассиу на первом курсе несколько раз устраивал драки из-за того, что его имя произносили неправильно. Правильно его произносить не умеет никто, там одни шипящие, поэтому его все зовут "эй, ты, с длинной шеей". На это имя он обижается ещё больше, но в драки уже не лезет. В первых драках ему здорово досталось (ловкостью он не отличается), и повторять он не стремится. Только Бой Потилак и Бу Пубп умеют произносить его имя правильно, за это он с ними и сошелся. Выглядит Пшиссусасу Суассиу как миниатюрный динозавр - диплодок: коротенькие ножки с копытами, толстая туша и голова на длиннющей шее. Удивительно, как ему удается быть разумным существом. Взять в руки он почти ничего не может. Пальцев у него всего три, да и те не пальцы, а, скорее, копыта, причём очень короткие.
   Бу Пубп больше всего похож на человекообразную обезьяну. Двое этих ребят, Пшиссусасу Суассиу и Бу Пубп, не проявили себя ничем, кроме того, что постоянно всё делают наоборот и случайно ломают то, что в принципе не должно ломаться. Не хочу сказать про них ничего плохого, они понимают юмор и даже немного решают математику, но они просто... никакие, что ли. Они происходят из очень простых миров и не любят ничего сложного.
  
   Спасённые курсанты уснули сразу же, как только коснулись кресел. Мы их потом еле добудились. Оказалось, что они из-за своей игрушки сильно недосыпали за последнее время. Вот это я понимаю, слаженная команда! Мои "боевые товарищи" предпочитают разные игры.
   Но наши, тоже хороши! Подпустить врага так близко и ничего не предпринять! В этом плане мне больше нравится политика, принятая в Космофлоте: сначала стреляй, потом говори. Это всё проклятые идеологи с космопсихологами: "А вдруг они подумают о нас плохо, если мы их обстреляем?" Если какая-нибудь наглая морда вылезет из подпространства и получит ракетой в фейс, то это только научит её тому, что надо сначала посылать для знакомства одиночный корабль с проблесковыми маячками на всех частотах и с малой скоростью. А кто вламывается в дом, вышибая ногой дверь, тот должен получать соответствующий прием. Только пойди, объясни это нашим идеологам...
   Когда грабеж базы был закончен, мы собрались на мостике и стали думать, что делать дальше. При таких поворотах судьбы правильнее всего было бы идти прямо к Земле и, забыв про собственные жизни, стараться донести до Земли информацию об инопланетной агрессии. Но забывать про собственные жизни как-то не хотелось.
   - А почему бы нам не использовать забытый корабль - прыгун? - посетила меня очередная идея.
   - А что мы с ним будем делать? - спросил Суэви.
   - Попытаемся его починить и запустить сообщение с него. Запустить бакен! Подготовится к телепорту! - бакен останется около станции и при случае оповестит нас о появлении гостей.
   Тренированный народ споро посыпался по местам, захлопывая на ходу шлемы скафандров. Любо - дорого глядеть.
  
   По коммуникаторам курсантов и по немногим сохранившимся часам на базе мы выяснили, что сегодня 23 декабря 3009 года. Целый месяц нашей жизни канул в никуда. Часы у стариков, кстати, тоже идут неправильно, причем на несколько суток.
  
   Глава 25. Большая заваруха в системе Вентеры.
   23.12.3009.
   Аварийный корабль - прыгун косморазведки тихо плыл по своей орбите, строго по уставу помигивая проблесковыми маячками. Вид у него был самый что ни на есть обычный, даже домашний. Номера на борту, эмблема косморазведки, проблесковые маячки - всё это было таким привычным, мирным, и никак не верилось в то, что совсем недалеко отсюда (по космическим меркам недалеко, конечно, всего лишь десяток астрономических единиц) недавно было уничтожено несколько тысяч человек.
   С этим кораблём нам пришлось повозиться. Во-первых, нам не удалось подобрать коды и открыть входной шлюз ни в автоматическом режиме, ни в ручном. Пришлось просто вырубать входную дверь по аварийным линиям, а затем заваривать её снова. Корабль был почти мертвый, электричество было только то, которое он получал от солнечных батарей. Его хватало как раз на проблесковые маячки и автоматический ответчик. Реактор оживить не удалось. Пришлось тянуть электричество от нашего реактора. А это, между прочим, толстенные кабели. А ещё нам пришлось придумывать устройство моментального разрыва кабелей для того, чтобы можно было удрать сразу после отправки сообщения. Хорошо ещё, что для этого удалось использовать кабели с корабля - прыгуна, а то пришлось бы жертвовать своими. Когда устройство телепорта включилось и ожило, никто уже не верил в то, что это возможно.
   Дальше пошло легче. В подобранный на орбитальной базе бакен мы затолкали копии дисков, полученных от стариков, и доклад о происшедшем на Вентере. Сам бакен мы запрограммировали на самые аварийные и сверхважные вопли. Если его не услышат на Земле, то только в том случае, если там никого нет.
   Небольшая проблема возникла с программированием адреса отправления. Обычно телепортеры программировали только специально подготовленные техники, которые знали коды всех станций на память. Политика безопасности. Кому охота, чтобы какую-нибудь дальнюю станцию захватили враги и принялись слать на все узловые станции бомбочки помощнее? Не встреть мы "Чёрный Орел", мы сейчас Солнечную систему вообще не нашли бы. Те карты, что мы получили при выходе в учебный полет, освещали только ближайший к Вентере космос да ещё некоторые дальние исследованные миры. Память обо всех остальных мирах таилась в тёмных, глубоких, шифрованных недрах астронавигатора. Однако, благодаря полученным от стариков данным, мы знали положение Солнца, а уж координаты "Тусы Счастливой" я не смогу забыть никогда. Сколько раз я, возвращаясь на станцию, по десять раз проверял расчеты, опасаясь пролететь мимо станции! Координаты станции иногда снятся мне во сне. Мы запрограммировали бакен так, чтобы он попал на орбиту "Тусы Счастливой". Даже если я и напутал с координатами, то его подберет другая станция. Их на этой орбите сто десять штук.
  
   Телепортер загудел и остановился. Бакен из передающей камеры исчез. Теперь надо ждать. Через час телепорт заработал снова. Пришло подтверждение - наш бакен обнаружен станцией TS-13. Я не так уж и сильно промахнулся. Теперь, пока они его не подобрали и не решили прислать нам сюрприз на несколько мегатонн, нужно оказаться как можно дальше от корабля - прыгуна.
   - Тревога по кораблю! Немедленно отходим! - я вскочил в шлюз последним, закрыл входной люк, и мы сразу стартовали, пока на ракетных двигателях и малым ходом. Когда я добрался до своего места и пристегнулся, Грумгор включил настоящее ускорение. Теперь надо сообразить, что делать дальше.
   Около корабля - прыгуна мы оставили ещё один бакен.
   Мы отходили от корабля косморазведки, щедро выбрасывая в пространство сотни килограмм награбленной на базе воды. На ходовом мостике, уже в который раз за последние дни, вся команда собрались для того, чтобы решить нашу дальнейшую судьбу.
   - Вариантов всего два, - сказал я, - либо мы ждём здесь спасательную экспедицию и смотрим, что будет дальше, либо мы все отправляемся по родным мирам и делаем вид, что никакой Академии Космопола никогда не было.
   - А потом они прилетят и разбомбят наши миры? - возмутился Валли Ургпущу, явно имея в виду инопланетян, а не землян.
   - Скорее всего, ваши миры никому не опасны и никто их бомбить не будет. Опасны такие миры, как наш, те, которые начали осваивать дальний космос.
   - А ты? - спросил Фиу.
   - У меня останется корабль и возможность идти на все шесть сторон. В конце концов, у четверых из вас еда совпадает с моей. Могу отправиться в гости на ваши планеты. Правда, есть ещё один вариант. Если через часок - другой на месте корабля - прыгуна бабахнет ядерный взрыв, то это значит, что командование космофлота решило похоронить свои тайны вместе с нами. И тогда нам точно придётся отправляться по норам.
   - К нам приближается... Объект, - как-то неуверенно сказал Суэви (он, в соответствии с Уставом, сидел на управлении кораблём).
   Я посмотрел на локатор, а затем на космос перед кораблём.
   - Нам навстречу скачет белый рыцарь, расходимся левыми бортами, - скомандовал я. Ну и что, что я увидел в космосе белого рыцаря с копьем, скачущего на снежно - белой лошади? Команда должна знать, какими бортами расходиться.
   Грумгор крутанулся на кресле и принялся программировать маневр.
   - Это не рыцарь, это дух мудреца золотого крыла, - возмутился Суэви.
   - А я вижу доблестного воина такой же расы, как я, - сказал Фиу.
   - Стоунсенс, а ты кого видишь?
   Стоунсенс сказал, что видит две картинки. На мониторе он видит корабль, а если смотреть просто так, то кого-то, похожего на добрую маму, только мужского пола. Я обругал себя дураком и включил оптику. На мониторе на месте рыцаря появился корабль, гладенький, красивый, совсем не похожий на нашу раскоряку (наш корабль увешан фермами с оружием, локаторами и причальными устройствами), но это, несомненно, был корабль. Ещё я автоматически отметил, что у стоунсенса была мама и не было папы. Тут и не знаешь, чему удивляться. Тому, что у разумных камней бывают мамы, или тому, что чужой корабль может внушать зрительные образы. Впрочем, если чему тут и стоит удивляться, так тому, что думающие камни вообще бывают на свете. Так что наш стоунсенс, пожалуй, удивительнее этого летающего чуда.
   - Значит, так. Скорее всего, мы видим собственное идеализированное представление о воине. Валли, Виллина, корабли нападающих были похожи на этот? Валли, Виллина, проснитесь!
   Наши новички ответили отрицательно: ничего общего.
   - Значит, сразу стрелять не будем.
   Стрелять и не хотелось. Рыцарь внушал ощущения добра, ясности и возвышенного спокойствия. Я, впрочем, осознавал, что всё это могло быть просто прикрытием, и приказал подготовить к пуску пару ракет. Фиу и Бий У полезли по свои местам, держать чужого на прицеле. Бий У, правда, честно предупредила, что стрелять в такую красоту не будет. И что вы прикажете с ними, с такими, делать?
   Тем временем рыцарь приблизился, облетел нас по кругу, развернулся, как машина на шоссе (что по законам космической навигации было вообще невозможно, точнее, возможно, но очень нерационально), догнал и пристроился рядом. Мы забыли про всё на свете и вылупились на него в иллюминаторы. С близкого расстояния он производил ещё более восхитительное впечатление. Лично я видел в космосе рядом с кораблём гигантского рыцаря в доспехах, с копьем и на белой лошади. От него шло очень теплое ощущение, ощущение полной ясности и праведности. Нечто такое, что вызывало в памяти воспоминания о раннем детстве, когда ещё верилось в полную правду и в идеальные образы.
   И тут рыцарь повернул голову и посмотрел на нас. Я почувствовал, что он смотрит на меня. Перед моими глазами промелькнули картины дымящейся базы на Вентере, картины погибших людей - и сожаление. Этот парень (или сколько их там на корабле?) умел передавать не только картинки, как прибор, полученный нами у стариков, но и чувства! Потом он перенес внимание на Суэви - и точно такая же картина погибшего земляка Суэви и сожаление. Суэви вздрогнул. Рыцарь за каких-то три секунды обсмотрел всех нас, кому-то выказывая сожаление, а кого-то подбадривая. Мы могли чувствовать информацию, которую он передавал другим, но как-то было понятно, что это не тебе. Вот это технология! Не то, что наши космопсихологи с их картинками и видеоклипами.
   Может быть, ребята на этом корабле и врут, но для того, чтобы создать такие ясные и возвышенные чувства, нужно уметь их почувствовать хоть раз в жизни. А тот, кто это сможет, вряд ли пожелает вернуться обратно, к подлости и мелочности. Этим ребятам с чужого корабля хотелось верить.
   - И что вам угодно от нас? - спросил я вслух.
   В ответ пришел вопрос. Оттуда спрашивали, кто у нас определяет решения. Не успел я открыть рот, как весь мой летающий цирк показал на меня и закричал: "Он!" Сдали командира со всеми потрохами. Ну что ж, по крайней мере, можно быть уверенным в том, что у меня есть хоть какой-то авторитет лидера.
   С чужого корабля пошла информация. Они следили за кланом, который затем напал на нашу базу, и видели, что те собирают значительные силы, но цель их атаки была неизвестна. Они давно знали этот клан космических захватчиков и рабовладельцев как очень недобрую организацию. На счету этого клана были такие делишки, как уничтожение целых цивилизаций, намеренное удержание многих миров на примитивном уровне, массовое создание и использование рабов - и всё это ради увеличения своего господства в космосе. Рыцарь и его команда были противниками этого клана и были полны решимости сорвать их очередную операцию. Они видели, как собранная армада куда-то отправилась, но не смогли определить место назначения. Пока они собирали силы, пока они определяли, куда двинулась армия, база на Вентере была уже разрушена.
   Дополнительно осложняло ситуацию то, что рыцарь и его команда опирались на восставшие миры, которые недавно принадлежали различным господствующим кланам и которые сильно отставали от них в развитии. Точнее сказать, вообще были не развиты. А ещё точнее сказать, господствующие кланы просто не знали, что эти миры восстали. Рыцарю помогали тайно. Он сам относился к другой, намного более развитой цивилизации, но порабощенные миры просто не имели промышленности, чтобы воплотить его технологии. Корабли его сторонников были намного слабее кораблей агрессоров, и их было меньше.
   - Мы прибыли сюда, когда всё уже было закончено, - передавал рыцарь, - и мы думали, что не осталось никого в живых. Мы уже отошли, когда наш следящий робот обнаружил телепортационную активность. Мы вернулись.
   Я сложил в уме два и два и пришел к разумному выводу.
   - Агрессоры тоже могли оставить бакен?
   - Так они обычно и делают. Но наша база ближе, наши экипажи были в сборе, и мы смогли прийти быстрее. Они будут здесь через несколько часов.
   - Почему я должен вам верить?
   - А ты не верь, - в интонациях рыцаря впервые проявилось ехидное веселье, - вскоре они тут появятся и набросятся на вас, а мы пока схоронимся за какой-нибудь луной. Когда станет жарко, позовите нас.
   В мою голову полезла информация о тактике захватчиков. Удары с помощью телепортации на малые расстояния. Телепортация, удар, отход. Удары ракетами - роботами с большого расстояния. Удары лучевым оружием и скорострельным оружием с близкого расстояния.
   Я было заготовил идейку устроить сюрприз агрессорам, неожиданно вынырнув из подпространства в непосредственной близости от их кораблей, но после полученной информации оставил её. Они готовы к таким ударам, мало того, в точку, где начинается возмущение пространства, у них сразу начинают стрелять автоматические орудия. Единственное, что остается землянам, это сидеть в засаде за неотражающими экранами, а затем начинать палить с близкого расстояния. Или просто выходить стенка на стенку. Плоховаты наши делишки.
   - И как мне вас звать?
   - Зови меня "Воин, воин".
   После этих слов Воин немного обогнал нас, космос полыхнул, и рыцарь исчез. Ошарашенный, я тупо смотрел ему вслед. Мне его как, вслух звать? Или на радиоволнах? Но тогда на какой частоте? Или это вообще шутка была?
   - Он восхитителен, не правда ли? - воскликнул Фиу.
   - Да, - сказала Виллина, - и такой добрый.
   Я посмотрел на них и зарычал.
   - Сейчас сюда явится целый флот, а вы болтаете неизвестно о чем!
   Народ посверкал на меня глазами и отправился по местам. Бий У вывела в космос робота и развернула защитные экраны (мы сложили их после прихода на орбитальную базу).
   - Грумгор, давай-ка переходим на более пологую орбиту так, чтобы через час мы могли выключить все устройства, кроме пассивных.
   Грумгор принялся ныть и доказывать, что сейчас это делать энергетически невыгодно, и что лучше корректировать орбиту через пару часов, но я прервал его нытье и потребовал начать манёвр немедленно. Мы сейчас, по сути дела, быстро падаем на местную звезду, и падать нам ещё несколько месяцев, но для подхода к орбитальной базе с нужной скоростью, действительно, оптимальнее корректировать орбиту попозже. Вот только нет у нас этого "попозже". Через час мы выключили реактор, поставили все экраны и включили всё внимание. Подобранный на орбитальной базе десятый экипаж счастливо заснул в своем десантном отделении.
   У меня был большой искус махнуть прямиком на Землю. Однако, с одной стороны, хотелось посмотреть, чем закончится дело, с другой стороны, если косморазведка направит сюда ещё один корабль - прыгун со спасательной экспедицией, то ребята попадут в самую заваруху. Возможно, мы успеем их снять.
   Выключились мы вовремя. Через совсем небольшое время недалеко от корабля - прыгуна из подпространства вынырнул неизвестный корабль и с ходу обстрелял его ракетами с ядерным зарядом. На том месте, где был корабль - прыгун, расцвела маленькая звезда, которую было видно даже с помощью оптики. Я порадовался нашей предусмотрительности, тому, что мы оставили бакен на значительном расстоянии от корабля косморазведки. Иначе мы бы уже ничего не видели.
   Не требовалось даже будить Виллину или Валли, чтобы опознать в чужаке корабль тех, кто разнес базу. Даже по очень приблизительным картинкам, которые они нам нарисовали, было видно, что это они.
   - Выключите всё, - прошептал я, - и даже ничего не думайте.
   - Но я не могу не думать! Позволь мне умереть, чтобы не выдать нас! - раздался через сорок секунд отчаянный приглушенный вопль Бий У.
   - Не расстраивайся, это шутка такая, никто не может перестать думать, - успокоил я её.
   - Неправда, я могу, - сказал Фиу, - настоящий воин должен уметь не думать. Секрет совершенства в том, чтобы отрешиться от всего постороннего, успокоить сознание и отсечь все лишние мысли. У нас этому учат всех, кто идет по Пути Воина.
   - Перестаньте болтать! Внутренняя связь тоже излучает волны! - зарычал я.
   Дальнейшее было похоже на фарс. Из подпространства вывалились четыре ракеты, две из них понеслись к кораблю чужих. Наши, землянские ракеты. Я их среди каких хочешь узнаю, у них характерный противозенитный маневр, они по неправильной спирали идут, когда к цели приближаются. У них для этого специальные боковые двигатели стоят, уходит море энергии, зато ни одна зенитная система не может предугадать их траекторию. Эти ракеты разработаны невесть когда именно для такого случая, и, насколько мне известно, они никогда в боевых условиях не применялись. Для астероидов и комет они маловаты, а тут вот пригодились. Корабль чужих не был готов к такому "подарку судьбы" и начал отстреливаться только в самый последний момент. Как минимум одна ракета достигла его, и в космосе расцвела ещё одна звезда. Через пять минут после этого из подпространства вывалился ещё один корабль - земной корабль - прыгун.
   - А ведь эти ракеты нам предназначались, - почему-то шёпотом оповестил я свою команду, - ставлю вас в известность, что ради сохранения тайны нас списали в утиль. Вряд ли косморазведчики смогут отличить корабль чужаков от нашего корабля по оплавленным обломкам. Скорее всего, они решат, что первая ракета уничтожила старый корабль - прыгун, а вторая - наш корабль. Так что к Земле идти нам нельзя, мы считаемся погибшими и... мы совершенно свободны.
   В этот момент из подпространства начали один за другим выходить корабли чужаков. Очевидно, первый корабль был только разведчиком. Если на корабль - прыгун уже проникли косморазведчики, то им будет, на что посмотреть. После того, как они засветили нам аж четыре ракеты, их почему-то было совсем не жалко. Впрочем, у них ещё есть шанс сбежать обратно через телепорт.
   Корабли чужаков разбились на две группы. Одна группа пошла по траектории в сторону от звезды, а вторая - по траектории к звезде. Нас ищут. Через несколько минут перестал работать бакен. Нашли, сволочи. Через несколько часов они пройдут мимо нас. И что же нам делать? Возвращаться к старикам, на зеленую плесень, мне совсем не хотелось. Впрочем, возможно и такое. На крейсере работы много, может, ещё кого-нибудь прибьет приливом. Развезу ребят по их планетам, и к старикам...
   В этот момент космос на значительном удалении от нас полыхнул и разродился PSP - сигналом. Земляне! Кого ещё сюда нелегкая принесла? Компьютер опознал корабль: "Чёрный Орел!"
   Ну что им дома не сиделось?
   Наш PSP - ответчик ответил. Чужие тут же запеленговали и нас, и "Чёрный орел". Их траектории изменились.
   Я включил видорежим. Терять нам уже нечего
   - TASPV-0000351 вызывает "Чёрный Орел". Какая нелёгкая вас сюда принесла?
   На экране через несколько секунд появилось лицо Патрика.
   - Мы пришли вам помочь! Если Космофлот решит вас уничтожить, то мы примем удар на себя! Еле вас нашли, вы очень прыгучие ребята! - радостно оповестил он нас.
   Я посмотрел на него и мрачно подумал, что ещё неизвестно, кто из нас кого превосходит по глупости: мы инопланетных курсантов или инопланетники нас?
   - В таком случае, вас и нас атакуют корабли противника, - обрадовал я его и послал диспозицию. От кораблей противника к нам уже тянулись траектории ракет.
   - Тревога по кораблю! Огонь по готовности! Обнаружите возмущение космоса - стреляйте туда без промедления!
   Птитр запустил зенитные ракеты, полученные нами от стариков. Они неплохо справились со своим делом, перехватили ракеты чужаков, девять из десяти. Десятую Фиу покрошил из носовой пушки. Мы, конечно, запустили в ответ свои ударные ракеты, головные части которых были начинены взрывчаткой, но надежд на них было мало. У чужаков корабли, скорее всего, даже близкие ядерные взрывы выдерживают, что им наши, учебные по сути, пороховухи. После этого мы остались практически без оружия.
   Мы искали и нашли на орбитальной базе ядерные заряды, но без соответствующих кодов они не более, чем мертвый металл. Коды нам не вскрыть, а переделывать заряд... с такой работой не всякий завод справится.
   Через двадцать минут выяснилось, что наши пороховухи оказались неожиданно эффективными. Чужаки не смогли их запеленговать (они по технологии невидимости делаются), и мы насчитали восемь взрывов. Из шести кораблей, шедших по нашим следам, пять перестали корректировать орбиту. Аналогичным образом обстояли дела и у "Чёрного Орла". На них навалилась та группа из восьми кораблей, что поначалу двигалась от звезды. Старики сумели отбиться от ударных ракет и поразить несколько кораблей противника. Я на всякий случай переслал им фотографии подбитого линкора. Пусть знают, что их может ждать. Они ответили, что им известно это оружие.
   Корабли чужаков изменили орбиты и начали отходить. Но это не было бегством или признанием поражения. Просто пришли большие мальчики, и разведывательная мелочь спряталась за спины старших. Поражённые, мы наблюдали, как из подпространства один за другим появляются новые корабли. Некоторые из них были просто огромными! Целая сотня проклятущих кораблей! Нам конец!
   - Не возражаете? - мимо нас промчался Воин, помахивая копьем. Вслед за ним прошествовал целый флот разнообразных жестянок. А флот у него слабенький. Корабли размером от пятнадцати до пятидесяти тонн, совсем маленькие, одноразовые. Мы со своими тремя сотнями сухого веса рядом с ними просто гиганты, а "Чёрный Орел" - так просто астероид.
   Я выругал Фиу и Бий У за то, что они проспали появление целого флота. От Воина донеслась усмешка в ответ. Он что, слушает все слова всех своих людей на всех кораблях?
   Фиу и Бий У признали вину, но утверждали, что космос при их появлении не полыхал.
   Звучало это следующим образом:
   Фиу: "Я признаю свою вину и прошу меня простить, но прошу принять во внимание и тот факт, что при появлении флота союзников не было вспышек и возмущения пространства".
   Бий У: "А я их что, видела, что ли? Выскочили, как кзугр из зарослей, а я что, всевидящая?"
   Забавная разница.
   Может, корабли Воина просто прятались за каким-нибудь экраном, прямо у нас за спиной?
   Флот противника развернулся к появившемуся флоту Воина и занялся им всерьез. Мы помогли, чем могли, и выпустили двадцать зенитных ракет по тем ракетам, которыми Чужие атаковали флот Воина. Выпустили довольно успешно, перехватили двенадцать ракет. Но исход сражения они, прямо скажем, не решили. После этого всё, что мы могли делать, это наблюдать. Мы отошли в задние ряды и приотстали. Тратить последние две ракеты я не хотел.
   Воин передал благодарность.
   В следующий момент выяснилось, что лобовая атака флота Воина была лишь отвлекающим маневром. Позади фронта кораблей противника из подпространства, на недосягаемом для них расстоянии, появились новые корабли нашего союзника и начали быстро приближаться. Их атака оказалась успешной. Видимо, число целей превысило число возможностей для сопровождения у противника, а может, у них просто закончились противоракеты, но несколько кораблей Воина сразу добилось успеха. Несколько самых больших кораблей противника получили по ракете в борт, и на их местах полыхнули маленькие солнца. Ударные ракеты, выпущенные с кораблей Воина, выскочили из подпространства и атаковали остающиеся корабли. Корабли захватчиков не стали дожидаться печального конца и исчезли.
   - Победа! Они удирают!- воскликнул я.
   - Что-что? - переспросила Виллина.
   Она и вся её команда благополучно проспали всё сражение. Сколько же они не спали, пока играли в свою игрушку? Старт ракет - это не то событие, которое можно проспать.
   От Воина пришло сообщение - десять часов всем для ремонта и перезарядки. Через пару часов появился и он сам, с усмешкой осмотрел наш корабль и предложил нам его слегка доработать, усилить вооружение и двигатели. Я упёрся и хотел отказаться, но он предложил установить нам такие двигатели, благодаря которым мы сможем двигаться в космосе без реактивной тяги. Тут я чуть не умер на месте от восторга - получить такую технологию, и задаром! Мне на Земле памятник поставят высотой в небоскреб!
   Про оружие пришлось поговорить подольше. Я высказался в том духе, что пока я не заметил превосходства его оружия перед нашим. Рыцарь согласился и печально подтвердил, что в этот раз им удалось победить очень тяжелой ценой, и только потому, что противника удалось застать врасплох. Чужие шли против слабо вооруженных землян и не ожидали отпора. Они даже не взяли с собой наиболее мощных видов оружия. Однако даже при таких условиях повреждены или уничтожены до половины кораблей его флота. Его корабли, созданные тайком в мирах с примитивными технологиями, не могли нести тяжелого вооружения.
   - В следующий раз мы будем сильно уступать им, - таково было его результирующее мнение. Именно поэтому он и хотел, чтобы на наш относительно крупный корабль было установлено наиболее мощное вооружение. Я подумал и согласился.
   - Почему они напали на базу Космопола, а не сразу на Землю? - задался я вопросом. Воин услышал его и счёл нужным ответить.
   - Земля им не опасна. В лучшем случае, Земля станет ещё одним из кланов, с которым они, возможно, будут воевать, а может быть, и вступят в союз. Ваша база с инопланетниками была для них опаснее. В мире очень мало существ, способных и желающих думать об общем благе. Но мысль даже тех, кто думает, как правило, не поднимается выше сексуальной чистоты или способов обеспечить победу своему племени в войне с соседним племенем. В вашем же случае, на базе Космопола, сразу очень много существ начали думать о том, что такое разумное существо и что для него хорошо и плохо в общем случае. Это могло привести к прорыву сразу во многих сторонах жизни и к возникновению новой цивилизации. У вас там была очень сильная напряженность мысли.
   - Какая напряженность? - не сдержался я, - Да я один там об этом думал, остальные надо мной ржали, как лошади.
   - Так это ты был возбудителем? Очень, очень интересно. Да, это несколько меняет дело. У вас там была очень сильная напряженность мысли. Я до сих пор чувствую остатки этой напряженности. Скорее всего, об этих проблемах думали все, с кем ты хоть раз их обсудил. Разумные существа, знаешь ли, очень сильные информационные сгустки материи. В зависимости от того, что они о себе думают и как они себя чувствуют, перестраивается и вся окружающая природа. Даже в свете местной звезды появились ярко-синие линии спектра, и это от ваших мыслей. До вашего появления здесь их не было. Мы вашу базу, кстати, так и нашли. Жаль, что мы не успели спасти вашу базу. Ещё немного и тут был бы настоящий прорыв, в целом ряде технологий. Мы потому и летаем по Вселенной и пытаемся бороться за тех, кто способен заботится об общем благе, что от них зависит жизнь всей Вселенной. В тех звёздных системах, в которых страдание становится доминирующим чувством, звёзды сначала краснеют, а затем либо угасают, либо взрываются. Кланы распространяют только страдания и гибель.
   Я хотел было сказать ему о том, что линии спектра в свете звезды зависят только от того, какие элементы вступают в ядерные реакции, но не стал. Дураку понятно, что всё равно не поверит.
   - Вам будет оказана помощь, - передал рыцарь и улетучился.
   Через двадцать минут к нашему борту подошел катер и оставил около нашего корабля камень размером около метра.
   - Это что? - удивился я.
   - Зовущий камень, - в один голос ответили Фиу и Виллина.
   - Что?
   - Зовущий камень, - объяснила Виллина, - тот, кому надоела простая жизнь, может подойти к такому камню и попросить богов забрать его. Появятся боги и унесут его в свой мир. У нас такие камни довольно часто встречаются, через несколько тысяч километров. Так старики говорят. Не помню, чтобы кто-нибудь на нашей памяти ими пользовался.
   - У нас рассказывают примерно то же, - подтвердил Фиу.
   - И вы не рассказывали нам об этом?
   - Ну вы же не спрашивали. А потом, мы считали, что это само собой разумеется и что эти камни есть во всех мирах.
   Я пораскинул мозгами и решил что это, скорее всего, устройство для связи. Но я ошибся. Это был обучающий аппарат. Едва мы затащили его в шлюз и подняли давление, как он включился и начал показывать кино с комментариями. Тащить его в корабль я побоялся, опасаясь заражения, и потому пришлось сидеть в шлюзе и записывать изображение на наши компьютеры.
   - Кто хочет первым изучить чужой язык? - спросил я, вываливаясь из скафандра в корабль. Странно, но добровольцев среди углеводородной жизни не нашлось. Зато стоунсенс выказал огромный восторг. Как же, новая информация!
   Стоунсенс вообще любит новую информацию. Фильмы он смотрит на ускоренном просмотре (так быстрее), книги глотает мегабайтами. Он знает языки почти всех курсантов базы, правда, иногда он вспоминает нужное слово по нескольку часов. Как он объяснил мне однажды, главное - это не запоминание информации. Один раз увиденная информация в его организме никогда не пропадает. Самое сложное - это правильным образом сформулировать запрос на перевод того или иного понятия. Иногда, как объяснял мне стоунсенс, приходится вспоминать всю ситуацию, в которой была получена информация, и только потом приходит понимание того, какое слово он ищет.
   Его и поставили перед обучающим камнем. Через пять минут он с восторгом передал сообщение о том, что нашел кнопку, которая может ускорять обучение.
   Ещё через пяток часов подошел "Чёрный орел". Я за это время успел немного вздремнуть. Старики получили от Воина аналогичное предложение, но они уже сыты приключениями, и потому отказались от дальнейших совместных действий. Они возвращались на базу часчей. Мы передали им записи, полученные с обучающего камня, и они отбыли, оставив нам наилучшие пожелания и приглашение присоединиться к ним в любой момент. Я помахал им вслед и опять уснул.
   Через три часа меня опять разбудило появление Воина. Он не передавал нам цифр, но мы как-то вдруг поняли, куда нам надо лететь. Руки сами набрали координаты на навигаторе, мы объявили тревогу по кораблю и провалились в подпространство, вслед за всем рыцарским флотом.
  
   Глава 26. Интермедия 3.
   Начальнику генерального штаба Космической Разведки Земной Федерации, адмиралу ...
   Копия Начальнику Генерального Штаба Воздушно - Космических Сил Земной Федерации, адмиралу ...
   От Начальника отдела дальней разведки и наблюдения Космической Разведки, генерал - лейтенанта ...
   Докладная.
   Докладываю Вам, что за последнее время получены новые данные о событиях в системе Вентера. В соответствии с поступившими данными, обращаю Ваше внимание на то, что земная цивилизация впервые встретилась с вооруженным сопротивлением в космосе. Особенно подчёркиваю тот факт, что, судя по полученным фактам, противная сторона обладает значительным преимуществом в технологиях.
   К записке прилагается:
   1) Доклад с базы скрытого наблюдения Вентера-28, находящейся в системе Вентера - на 3-х листах;
   2) Справка о базе скрытого наблюдения Вентера-28 - на 1-ом листе;
   3) Доклад о содержимом посылки от командира корабля TASPV-0000351 Волда Аскера, найденной перехватчиком со станции TS-13.
   Из "справки о базе скрытого наблюдения":
   ...База находится планете Вентера-4, на той же планете, на которой находится Академия Космической Полиции и база космической разведки "Вентера-4". База находится на склоне горного массива, обращенного к Академии. Помещения базы "Вентера-28" находятся в глубине гор. На поверхности находятся только досмотровые камеры и устройства наблюдения. База оборудована устройствами прослушивания во всех диапазонах звуковых и электромагнитных волн, а также пассивными локаторами, позволяющими наблюдать за космическими объектами по отраженному излучению ближайшей звезды. База способна выдержать прямой удар ядерным оружием мощностью до 50Мт, для чего оборудована устройствами автономной жизнедеятельности и самооткапывания.
   База скрытого наблюдения создана с целью сбора и сохранения информации на тот случай, если возникнет необходимость в уничтожении Академии Космической Полиции по причинам возникновения угрозы биологического заражения или по другим причинам...
  
   Из "доклада о событиях в системе Вентера в декабре 3009г.":
   ... Настоящим докладываю вам, что 28 ноября 3009 г. около орбитальной базы появился корабль неизвестного происхождения. Он затребовал курсантов Академии Космической Полиции (список прилагается). После того, как указанные курсанты перешли на корабль, по орбитальной базе, линкору охраны и зданиям на поверхности был нанесен удар со стороны множества вышедших из подпространства неизвестных кораблей (схема действий кораблей прилагается). В результате удара указанные объекты уничтожены. Характеристики оружия...
   18 декабря из подпространства вышел ранее считавшийся утерянным учебный корабль TASPV-0000351. Корабль запустил PSP - сигнал с кодом ASS, копия сообщения прилагается. Затем корабль исчез и не поддавался обнаружению до 22.12.09, когда он был обнаружен около орбитальной станции. Суть проводимых им работ неизвестна. Затем корабль исчез снова и был обнаружен шесть часов спустя у аварийного корабля - прыгуна. Обращаю ваше внимание, что корабль не мог дойти за такое короткое время до корабля - прыгуна на ракетной тяге. TASPV-0000351 использовал телепортацию, что на настоящий момент земным кораблям недоступно.
   23.12.09 в 18.00 по местному времени были отмечены вспышки от разрывов боеприпасов, похожих на ядерные. В 19.15 были отмечены PSP - сигналы крейсера "Чёрный Орел" и ответный сигнал корабля TASPV-0000351. Затем в течении трёх часов отмечались многократные (не менее пятидесяти) вспышки боеприпасов с зарядами, похожими на ядерные. Отмечалась активная работа локаторов с фазированными решетками, тип сигнала соответствует локаторам кораблей "Чёрный Орел" и TASPV-0000351. После этого в космосе никаких событий не наблюдалось.
   ...
   По планете бродят ходячие камни. Пожалуйста, заберите нас отсюда!
  
   Из "Доклада о содержимом посылки от командира корабля TASPV-0000351 Волда Аскера, найденной перехватчиком со станции TS-13":
   Особо секретно. Только для адресатов.
   ... данные и технологии, полученные нами из этой посылки, значительно расширяют возможности флота и наши знания об окружающем мире. Техническая экспертиза подтверждает правдивость изложенных в посылке сведений. Необходимо форсированное создание новых кораблей, созданных на базе полученных технологий. В настоящее время наша планета практически беззащитна перед теми силами, которые описаны в послании. Рекомендуется срочно свернуть все операции в дальнем космосе и сосредоточиться на увеличении оборонного потенциала...
  
   Начальник отдела дальней разведки и наблюдения Космической Разведки
   Генерал - лейтенант...
   Подпись, Дата.
  
   Глава 27. Аис.
   25.12.3009 - 26.12.3009.
   Три полупрозрачные фигуры, сотканные из дыма, нависали над нами. Мы стояли на поверхности маленького планетоида, почти астероида. Целые сутки мы подходили к этому астероиду, тормозили и приземлялись. Мы потратили чуть ли не половину запасов воды, чтобы мягко приземлиться, но Рыцарь утверждал, что дело того стоит. На вопрос о том, к кому он нас ведет, он ответил, что на этом планетоиде находятся трое бешеных конструкторов. Их так и зовут: Бешеные Конструктора. Это у них вроде как ссылка. В свое время они здорово напакостили в мире, и за это им прописано находиться на этой маленькой планете неограниченно долго. Эти ребята не относятся ни к друзьям рыцаря, ни тем более к его союзникам. Но он им что-то пообещал, и они согласились помочь.
   Я не смог унять любопытства и спросил, что же они такого натворили.
   - Они творили ужасные вещи с живыми существами, - ответил Воин. Не образами ответил, а словами (слова прозвучали в головах каждого из нас, перевёл стоунсенс). Что же они такое сделали, что он боится показать даже картинки того, что получилось в итоге?
   На "сладкое" Воин передал также информацию о том, что этим бешеным конструкторам запрещено что-либо создавать и как-либо менять живые существа. Ответственность за то, что они сделают с нашим кораблём, Воин берет на себя.
   И вот теперь полупрозрачные фигуры нависали над нами. Они стояли между нами и нашим кораблём, из которого нам приказали выйти три минуты назад. Общались они таким же образом, как и Воин, передавая картинки прямо нам в голову. Я уже устал удивляться и не удивлялся ничему: ни тому, что сотканная из дыма фигура может быть живой, ни тому, что дым может не рассеиваться в вакууме (на этом астероиде не было атмосферы), ни тому, что они могут передавать картинки.
   - А давай мы изменим тебя так, чтобы ты мог существовать в вакууме без этого дурацкого скафандра? - предложили Бешеные Конструктора, - встроим тебе в спину преобразователи света, и сможешь жить на любой планете?
   - Как существовать в вакууме? - удивился я: - Нет, не хочу.
   - Да брось ты, они совсем небольшие, всего два метра на три, зато сможешь жить на любой планете без атмосферы.
   Бешеные Конструктора придвинулись поближе.
   - Надёжность твоего скафандра очень низка. Маленькая дырочка от износа, который наступит, по нашим оценкам, через три года, и конец тебе. А так - гуляй, сколько хочешь.
   - Воин! Воин! - завопил я, увидев, что полупрозрачные фигуры придвигаются всё ближе.
   - Ну давай хотя бы таймер самоуничтожения выключим, - настаивали Бешеные Конструктора, - ещё двадцать лет, и в твою кровь пойдут гормоны, которые включат дряхлость и выключат познавательный интерес.
   С орбиты пришел настойчивый сигнал, который почувствовал даже я, что-то такое в духе: "А ну, не безобразничать!". Воин, который лег на орбиту вокруг астероида, как раз очень вовремя пролетал над нами и призвал конструкторов к порядку.
   - Ну, как хочешь, - с разочарованием отозвались Бешеные Конструктора и повернулись к кораблю. Внешне не было заметно, чтобы они что-то делали, но из грунта вдруг попёрла неизвестная белая масса и накрыла наш корабль. Поначалу это была только тонкая пленка, потом на ней появились бугры, потом - толстые, как древесные стволы, утолщения, которые покрыли весь корабль, как решеткой. В следующую секунду эта белая масса поднапряглась и порвала наш корабль на отдельные части.
   Мы остались на чужой планете, в вакууме, без корабля и без запасов!
   - А-а! - закричал я.
   С орбиты пришел сигнал, адресованный на этот раз мне и моей команде: "Не волнуйтесь".
   Бешеные Конструктора смотрели на остатки нашего корабля и излучали чувства, которые правильнее всего можно было бы передать словами: "Любопытно, любопытно".
   Потом белая масса снова пришла в движение, и части нашего корабля начали двигаться в разные стороны. Они остановились, и вокруг них начала нарастать другая, серая масса.
   - Кто из вас определяет решения? - спросили Бешеные Конструктора.
   Моя команда опять дружно показала на меня.
   Полупрозрачные фигуры быстро задвигались, отошли немного в сторону, одна из них немного уплотнилась, сделала резкое движение, - Хвать! - и вытащила на поверхность какое-то мелкое существо.
   - Мы поймали для вас крысу. Её мозг станет центральным компьютером вашего корабля. Мы ей сейчас доставим блоки памяти, кое-какие блоки анализа, программное обеспечение получше... Будь с ней ласков.
   - А? Что? Какую крысу? У нас был отличный компьютер. Оставьте нам его! - еле смог выговорить я.
   Бешеные Конструктора повернулись ко мне. В излучаемых ими чувствах чувствовалась обида.
   - Ты что, нас совсем не уважаешь? Или ты думаешь, мы сами себя совсем не уважаем? Ваш компьютер сильно проигрывает мозгу крысы и в производительности, и в объёме памяти. И он не может себя лечить! А вдруг кто-нибудь увидит ваш корабль и поймет, что его делали мы? Что он подумает? Что мы способны сделать такую ненадёжную вещь? Нет, замена компьютера не обсуждается.
   - Делайте, что хотите, - махнул я в отчаянии рукой и уселся на ближайший камень.
   Бешеные Конструктора осторожно подошли к белой массе и погрузили маленькое тельце в белую массу.
   - Сейчас он заговорит с тобой.
   - Он... что?
   - Привет, - появился в моем мозгу голос, а точнее, поток образов, - меня зовут Аис.
   Существо, которое теперь будет мозгом нашего корабля, было испугано, оно нуждалось в ласке и защите. Было такое ощущение, как будто испуганный и дрожащий котенок льнул к груди, прося ласки и защиты. Я не удержался и мысленно погладил его. Аис немного успокоился.
   - Через пару лет он будет иногда хотеть секса. Его чувства будут передаваться тебе. Ты просто понимай, что это не твои чувства, и всё будет хорошо. А то они могут быть весьма сильными, - сказал один из бешеных конструкторов.
   - Вот этого мне и не хватало!
   - Зато вся информация об оперативной обстановке, все базы данных будут тебе доступны напрямую, прямо из его мозга, как твои собственные воспоминания, - ответил другой бешеный конструктор.
   - Если капитан начнёт на вас кидаться, заприте его в каком-нибудь ящике, это быстро проходит, - добавил третий бешеный конструктор, обращаясь к моей команде, - у этого вида крыс период размножения длится всего неделю и случается только два раза в год.
   Команда поглядела на меня с ехидством и жалостью.
   Я мысленно погладил Аиса. Аис откликнулся на мое касание всплеском радости. Он уже успокоился и с интересом осваивал новое тело. Судя по картинке, камеры обзора, через которые я смотрел его глазами, находились где-то на верху нашего будущего корабля.
   - Для того чтобы мозг Аиса продолжал развиваться, мы сделали ему любопытника, - продолжали Бешеные Конструктора, - это вот такое маленькое устройство, через которое он сможет смотреть на вас и двигаться по кораблю, - И они показали маленькую, с локоть, дистанционно управляемую машинку с пропеллерами и лапками.
   - Эти крысы очень любопытны, не мешайте ему ходить по кораблю, разговаривайте с ним. Слов он не поймёт, но интонацию и команды понимает. Если захотите его погладить, то датчики приятных ощущений находятся вот здесь, датчики очень приятных ощущений вот тут... Если захотите наказать, датчик неприятных ощущений тут.
   Грумгор принял машинку на руки и погладил в указанном месте. Машинка вильнула хвостом, соскочила с рук Грумгора и пулей понеслась ко мне. Добежав до меня, она взобралась ко мне на плечи и уютно там устроилась. Мне показалось, что Грумгор обиделся.
   - Суэви, твое место теперь занято, - прореагировал Фиу.
   - Какая досада! - завыл в притворном горе Суэви, - А мне так нравилось ездить на Волде по кораблю.
   По кораблю и в помещениях Суэви, разумеется, перемещается самостоятельно.
   - Тело вашего корабля будет живым, самозаростающим, - объясняли тем временем Бешеные Конструктора, - вся информация о повреждениях будет по нервам стекаться в мозг Аиса. Наружное покрытие - кремень и оксид алюминия, температура до 3000 градусов, можете с космическими скоростями входить в атмосферу, только особенно не увлекайтесь. Двигатели у вас будут стоять такие, которые будут обеспечивать вам движение в любую сторону, ускорение до пяти сил тяжести его, - (они показали на меня), - планеты. Для того, чтобы проходить сквозь пространство, мы поставим вам новое устройство. Старое у вас очень остроумное, но это просто варварство, причем опасное. Новые двигатели работают на воде, поэтому более не нужные вам плутоний и уран мы заберём. Очень ценные и редкие материалы, и где вы только их взяли в таких количествах? Мы готовы считать постройку корабля обменом на эти материалы. Согласны?
   Я мысленно воззвал к Воину, но он не ответил. Возможно, был на другой стороне планетоида. Появился он только через полчасика, когда мы уже осматривали готовый корабль, и одобрил сделку.
   Белая масса опала, и мы увидели наш новый корабль. Он был гораздо больше учебного транспортника косморазведки, на основе которого был сделан, но содержал множество его деталей. Даже надпись на борту "VENTERA TASPV-0000351" осталась старой. Не верилось, что такой огромный корабль был выращен из клеток за каких-то два часа.
   Мы вошли в корабль через шлюз. Шлюз был старый, от транспортника.
   - Чтобы не терять воздух, мы установили вам систему обжатия. Она будет выжимать воздух перед открытием люка, - прокомментировали конструктора. Нам в головы хлынула информация о том, как управлять новыми устройствами.
   Новый корабль был такой и не такой, как старый. Навигационную рубку и все пульты управления конструктора оставили старые, только посоветовали мне ими не пользоваться, передавать приказы Аису напрямую.
   - А как же я? - обиженно сказал Грумгор, - Я был пилотом, а теперь стану пассажиром?
   - А что же ты сразу не сказал? - огорчились Бешеные Конструктора, - Мы бы и тебе вывод в мозг сделали. Впрочем, при необходимости можете управлять кораблём так же, как и раньше, с пультов управления.
   Места на корабле стало гораздо больше. Десантное подразделение получило целых два кубрика с мониторами обзора обстановки, а ещё появились каюты на каждого из членов экипажа, кладовые, запасные шлюзы, обзорные камеры, и ещё целый ряд помещений непонятного назначения. Оружие осталось старое, но таков был и уговор: Бешеные Конструктора не делают никакого оружия. Забавный момент заключался в том, что теперь сигналы от оружия к компьютерам будут идти через живые нервы корабля.
   Я пожаловался на то, что аварийный выхлоп системы жизнеобеспечения сделан только в одну сторону. Из-за работы этой системы корабль в невесомости будет всё время стремиться начать вращение, и придется корректировать её импульсы маневровыми двигателями. Бешеные Конструктора в ответ на это посоветовали мне её вообще не включать. Я удивился: откуда тогда кислород и очистка воздуха? Бешеные Конструктора ответили, что корабль будет есть то, что мы выдыхаем, и выдыхать кислород в помещения. Кормить его, кстати, тоже надо по науке, камнями и водой, и так, чтобы ему хватало всех химических элементов.
   - Просто скормите ему все астероиды, какие сможете поймать, - объяснили создатели чудо - машины.
   А вот туалет остался старый. Я вошел в него, ожидая нового простора, и получил по голове сокровищами древних цивилизаций. Как быстро привыкаешь к хорошему! Не откладывая дело "на потом", я перенес сокровища в новую кладовую.
   Бешеные Конструктора клялись, что корабль бактериологически чист, но я всё равно настоял на том, чтобы после поднятия давления мы обработали все отсеки ионизирующей установкой. С этой обработкой мы провозились ещё три часа.
   После двадцати часов пребывания на этом астероиде - планетоиде мы взлетели. Было дико и непривычно видеть, как корабль поднимается прямо вверх, игнорируя все законы гравитации и баллистики. Но он поднимался, и в это приходилось верить. Аис тем временем переполнился впечатлениями и уснул, осталась бодрствовать только какая-то маленькая часть мозга, ответственная за контроль организма... и всего корабля.
   Следующим пунктом нашего назначения значилась база Воина. Там мы должны были изготовить и установить новое оружие. Но этим планам не суждено было сбыться. Стоило нам выйти из подпространства около небольшой планеты, на которой располагалась база, как отовсюду начали возникать корабли Чужих, как те, что бежали из системы Вентеры, так и новые. Они были отремонтированы, загружены оружием и полны злости. Похоже на то, что они шли по нашим следам, но не обнаруживали себя до тех пор, пока мы не придем на базу Воина.
   Небольшой спутник планеты, судя по виду пригнанный откуда-то астероид, разразился потоком смертоносных сюрпризов и немного проредил строй вражеских кораблей. Но в следующую секунду из подпространства выскочила громадина, сравнимая только с земным линкором космофлота, и запустила в астероид гигантскую ракету. Пока боевые системы астероида выбивали пыль из верхних слоев этого корабля, он сумел подавить все системы, препятствующие продвижению его ракеты, и та достигла астероида. Полыхнул взрыв, да такой, что астероид просто развалился пополам. Ядерный взрыв с глубинным проникновением или что-то в этом духе. Скорее всего, именно этим оружием уничтожили наш линкор и базу на Вентере.
   Несмотря на то что мы были довольно далеко, автоматика взвыла и закрыла предохранительные шторки.
   Флот Воина отбивался, но перевес был не на его стороне. Мы потратили последние зенитные ракеты. Ещё три направленные на нас ракеты мы сбили из пушек. Снаряды заканчивались не только у нас: корабли Воина потратили свои боеприпасы ещё на Вентере. Кольцо врагов вокруг Воина сжималось, но он не забыл о нас в этой свистопляске. Мы получили приказ уходить и координаты. Его корабли, наоборот, стали отходить к планетоиду. Дошло, насколько можно было видеть, только два. Наконец на том месте, где мы видели Воина, полыхнул ядерный взрыв и картинка рыцаря на коне пропала. Это был полный разгром, хотя планетоид ещё пытался как-то отплевываться. Не нужно было быть большим стратегом, чтобы понять, что без кораблей он долго не протянет. Его просто закидают бомбами с орбиты. Мы завели указанные координаты и ушли.
   Прощай, Воин. Мы тебя почти полюбили.
  
   Глава 28. Охота на арунейских кроликов.
   Декабрь 3009 г. - май 3010 г.
   Мы служим Богине. Она, конечно, не совсем Богиня в полном смысле этого слова, но абсолютное большинство её народа уверено в том, что она очень могущественное и восхитительное существо. Богиня действительно может многое такое, что раньше я принял бы только за сказку. Она способна читать мысли, правда, только ясно сформулированные, и, что более удивительно, способна передавать свои мысли и чувства нам, простой солдатне. Она способна менять форму, и, в зависимости от настроения, предстает перед нами то в одной, то в другой форме. Правда, её точной формы не знает никто, поскольку её окружает плотное, толстое защитное облако, сквозь которое ничего не видно. Впрочем, я несколько забегаю вперед. Перед тем как нас представили Богине, произошло очень много событий.
   После того как мы героически сбежали с поля боя и перенеслись по указанному Воином адресу, мы попали прямиком в скопление астероидов, в котором у Богини была оборудована приёмная база. Что-то среднее между крепостью, учебной базой и карантином. Воин каким-то образом сумел нас пометить, и только по этой причине персонал крепости не испепелил нас в первые же мгновения. С Воином Богиня была в дружбе. Нам пришлось довольно долго изучать местный язык и объяснять, что мы тут ищем. Последнее было тем более затруднительно, что мы сами это не очень хорошо понимали. В конечном итоге местные вершители судеб пришли к выводу, что мы являемся беженцами, и предложили нам службу. Мы согласились. А что нам было делать? Нам однозначно дали понять, что после того как мы узнали координаты базы, в космос нас одних не выпустят, правда, предложили развезти нас по родным планетам при условии, что мы оставим тут всё наше оборудование. Я подумал и отказался, вслед за мной осталась и вся моя команда. Я их не понимаю. На их планетах земляне их никогда не найдут, гибель грозит только мне. Но они остались, свой отказ отправиться домой они объяснили очень туманно, что-то такое в духе "тут что-то происходит, а дома ничего не происходит".
   Богиня и её люди называют себя "охранителями жизни". Они не являются одним из кланов "Повелителей Космоса", как напыщенно называют себя те кланы, которые "держат" определенные участки космоса и давят в них всех конкурентов. Богиня принимает на службу только тех людей, которые добровольно приходят к ней на службу, и получает ресурсы только с тех планет, которые сами хотят их посылать. Основная специализация организации Богини - защита Жизни от разных опасных явлений: эпидемии, паразитическая жизнь, подготовка безжизненных планет для переселения людей с тех планет, которые по разным причинам стали непригодными для жизни, и тому подобные операции. Кланы обычно брезгуют такой деятельностью. Как правило, кланы не враждуют с Богиней. Если Богине так хочется создать новые обитаемые планеты в их зоне влияния и тем самым предоставить кланам новых рабов, то зачем ей мешать? Хотя есть и несколько таких кланов, с которыми мы воюем. Некоторые кланы помогают Богине ресурсами или даже кораблями, когда надо перевезти что-нибудь очень объёмное. Враги тех, с кем мы воюем, числят себя нашими друзьями. Некоторые солдаты из войск Богини раньше служили кланам. В этой пёстрой компании мы не более чужаки, чем любой из них.
   Нам выделили огромную пещеру в недрах одного из астероидов. В ней поместился весь наш корабль. В этой пещере даже есть воздух. Удивительно, но на этом астероиде есть сила тяжести. Как они её получают - не представляю.
   С биологическим заражением тут решают проблемы очень просто. Всем нам выдали специальные приборчики, которые вешаются на кожу. При включении этого приборчика вокруг всего тела возникает легкое свечение, и это поле убивает любые биологические объекты, попавшие в него. Для того чтобы мы могли действовать руками, на них одеваются специальные перчатки. Поначалу нам выдали ослабленный вариант этого поля для тренировки и заставили бегать вокруг корабля и собирать камни. Через полчаса у нас у всех были красные рубцы на коже: то почесаться захочется, то рукавом пот со лба утереть. Сержант, проводивший занятие, глядя на нас, животик надорвал. Настоящие защитные поля нам выдали после десяти дней тренировок. Только после этого нас впустили на базу.
   Наши земные скафандры за серьёзную вещь тут не считаются. Для работы в вакууме используется очень интересная технология: сначала надеваешь на лицо и тело систему трубок с дыхательным прибором, а затем на тебя напыляют из распылителя три слоя специальных пен. Через минуту они полимеризуются и превращаются в гибкую, но прочную оболочку. Они легко гнутся и совсем не мешают движениям, а при необходимости в них можно жить много суток. У них только один недостаток: они подчеркивают все анатомические подробности, а нижнее бельё под них одеть невозможно.
   Аналогичное защитное поле стоит и на входе в нашу пещеру. Тот, у кого включено защитное поле, может проходить через него без проблем. Тому, кто захочет пройти в пещеру без защитного поля, смерть гарантирована.
   С проблемой еды получилось ещё проще. Ещё в первый день у нас взяли анализы неизвестно на что, а когда мы заикнулись о том, что хорошо бы нас кормить, то нас заверили, что местные генетики вскоре расшифруют наше устройство и создадут для нас такую пищу, которая подходит нам больше всего. И не обманули - нам действительно ежедневно поставляют какую-то серую массу с полным отсутствием вкуса, каждому свою. Говорят, из водорослей делают. Если у часчей зеленая плесень была неприятно невкусная, то эта серая масса приятно невкусная. Что-то похожее можно получить, если размочить сухарь белого хлеба в воде. Живот от неё работает, и мышцы тоже. Жить можно.
   Местный язык межрасового общения очень похож на тот, которому учил нас Воин через обучающий камень. Мы называем его "интерлингвой", его местное название практически непроизносимо. Так вот, первые два месяца мы учили интерлингву. У подручных Богини есть и устройства, позволяющие передавать и считывать картинки, и автоматические переводчики, но они считают, что в их войсках все должны хорошо болтать на интерлингве. Методики у них, конечно, намного совершеннее, чем у наших космопсихологов, но суть та же: вот вам свирепый сержант, вот вам учебник, и понеслись: делай упражнение раз, делай упражнение два.
   Всеми делами, связанными с обучением, исследованиями и идеологией, у Богини заправляют не военные, а ребята в сером. Их готовят где-то ещё по отдельным от пехоты программам, и они сильно отличаются от нас, вояк, и по поведению, и по манере общения. К ним положено относиться с уважением. За толчок парня в сером полагается карцер на трое суток. Чтобы всем издалека было видно, что идет особь, достойная уважения, все ребята в сером носят на голове (или на самой высокой точке тела) проблесковый маяк - мигалку. Все военные ласково называют их "серая плесень".
   Я попал из обучающих в обучаемые, и теперь мне приходится на собственной шкуре испытывать, что чувствовали курсанты - инопланетники в нашей академии. Ребятам в сером надо отдать должное: они очень, очень терпеливые. Там, где я бы уже три раза взорвался, они просто говорят: "Переходим к изучению следующего вопроса", а потом возвращаются к проблеме, как муха, раз за разом, пока не убедятся, что всем всё стало ясно.
   Никогда не забуду нашего первого занятия, когда инструктор от серых пытался научить нас простой логике. К тому моменту мы уже прошли первое обучение языку, и местное начальство решило, что пора бы уже научить нас чему-нибудь полезному. Никто из них не понял, что мы уже и сами с усами (в том смысле, что сами управляемся с собственным кораблём), и нам решили "скормить" обычную программу для новобранцев из первобытных миров. Эта программа длится, кстати сказать, два года.
   Высокий дядька с хоботом, скорее всего, из бывших военных (одна рука у него не действовала из-за ранения), пытался втолковать нам, как перевезти через реку волка, козу и капусту в такой лодке, в которой только два места. Мои сволочи восприняли это как личное оскорбление и разошлись не на шутку. Они припомнили все полученные в нашей академии умения по доведению преподавателей до красного каления. За годы, проведенные в Академии, они стали специалистами экстра - класса в умениях водить за нос, вешать лапшу на уши, прикидываться шлангом, делать морду утюгом и осуществлять прыжки в стороны. Впрочем, их тоже можно понять: пять лет учить одно и то же в разных вариантах - тут кто угодно взвоет.
   Поначалу они потребовали объяснить понятие "река", а когда дядька сказал, что это такая широкая вода, которая постоянно течёт, то они заявили, что такого не может быть, иначе вся вода давно бы вытекла. Потом они долго предлагали посадить в лодку два груза, а самому плыть сбоку. Дядька не врубался до тех пор, пока Фиу с Суэви не вскочили на стол и не стали поливать друг друга изощренными издевками, попеременно отстаивая противоположные точки зрения.
   - Мы должны взять сеть, - кричал Фиу, - крохотная голова, чем мы будем ловить в реке рыбу?
   - Нет, мы должны взять козу, - отвечал ему Суэви, - мы сможем сплести из её шерсти леску для удочки, ты, который думает только задним мозгом.
   - Я, может и думаю задним мозгом, но зато перед тем, как делать, - возмущенно кричал Фиу, подпрыгивая на добрый метр и яростно жестикулируя, - а вот ты думаешь только задним умом, и только после того, как всё уже случилось, о, великий мастер слов "надо было сделать по-другому"!
   Мои могут так часами. Они учились у лучших мастеров тупизма и скандальства. В свое время они понабрались самых разных издёвок и подначек, и то, что они разыгрывали, было чистейшим представлением, причем пародийным.
   Инструктор хотел было спросить, при чём тут рыба, но сумел сложить в голове два и два и осознать, что если мои знакомы с понятием "рыба", то и вопрос про реку имел понятный характер.
   - Они что, где-то этому учились? - спросил он, обращаясь ко мне (я в нашей группе считаюсь старшим, хотя никакого звания по местным табелям о рангах мне не присваивали).
   Фиу и Суэви замолкли и полезли за свои парты.
   - Да, - ответил я, - три года.
   - О! Это меняет дело! - воскликнул дядька, - Попробуем математику. Смотрите, перед вами волшебные доски и волшебные перья. Если одни концом волшебного пера вести по волшебной доске, то появляются буквы, а если другим - то они пропадают.
   Никто из моих не притронулся к портативным компьютерам, лежавшим перед нами. Дядька не сказал, как их включать. Инструктор заметно удивился. Похоже, он ожидал, что мы их схватим и начнём вертеть в руках, как мартышки.
   - Чтобы волшебная доска ожила, надо нажать на вот эту кнопку, а чтобы сохранить написанное - вот на эту.
   - А какие у неё быстродействие и оперативная память? - спросил Грумгор.
   Инструктор пережил удивление и назвал цифры, которые на порядок превосходили параметры наших коммуникаторов (мои последнее время играют на стандартных коммуникаторах, они всегда под рукой). В классе повисло многозначительное молчание. Мои переглянулись.
   - А встроенный язык, который позволяет учить волшебную доску делать то, что нам надо, у неё есть? - спросил Валли. Он, кстати, очень хороший программист, только слишком любит тыкать хоботом в клавиатуру, сопли потом не ототрёшь. Но это, надо признаться, лучше, чем то, как работает на клавиатуре Виллина. У Виллины пальцы на ногах устроены так же, как и на руках. Она маленького роста, и ничто не мешает ей поднять кресло как можно выше, на уровень стола, устроиться поудобней, полулежа, и работать на клавиатуре ногами.
   - Даже не думайте, - взорвался я, - только попробуйте переписать "Коридоры смерти" для местных коммуникаторов!
   "Коридоры смерти" - это игрушка, в которую они дулись на разрушенной орбитальной базе. Она действительно настолько увлекательна своей простотой и тупостью, что с ней можно забыть о любой мировой катастрофе. Особую прелесть ей придаёт то, что в ней можно строить разные ловушки и засады из предметов, которые лежат вокруг, а также разрушать почти всё, что можно разрушить в реальности.
   - Ты что, Волд, раньше производительности не хватало для того, чтобы промоделировать распад стены или прорыв ткани, а теперь это будет легко! - с придыханием произнёс Грумгор.
   Глаза у членов моей команды стали масляными, как у котов от сметаны.
   - А нельзя ли получить несколько волшебных досок в постоянное пользование, для учебных целей? - спросил Грумгор.
   - Да, конечно, каждому из вас будет предоставлена такая учебная доска на всё время обучения, - ответил инструктор, который ничего не понял из предыдущего диалога, - а что бы вы хотели написать?
   Мои тут же извлекли земные коммуникаторы и начали показывать дядьке, как играть в "коридоры смерти". Дядька, как и положено старому военному, оказался очень азартным и тут же стал придумывать всякие тактические уловки.
   Я вздохнул и, не желая смотреть на то, как ещё одну живую душу затягивают в смертельные коридоры, стал смотреть в окно на штормовой прибой. Учебная база Богини расположена внутри астероида, но во всех помещениях, кроме нашей пещеры, стоят окна, через которые открывается вид на природу той или иной планеты. Разумеется, всё это сделано с помощью видеозаписей и крупных экранов, но зато всегда есть, на что положить глаза. Гораздо проще жить внутри астероида, когда кажется, что можно посмотреть на природу.
  
   С математикой у нас оказалось всё нормально, и курс обучения нам значительно сократили. По сути дела, нас научили только местному алфавиту, счету и стрельбе из излучателей. Пилотов подучили ещё способам записи координат.
   Местное оружие, излучатели, достойны отдельного описания. Они стреляют не патронами, а каким-то образом устраивают взрыв прямо на цели. У них есть три установки мощности. На малой мощности они вызывают ожог, на средней способны убить человека. На полной мощности они способны пробить толстую каменную стену или не очень толстую стальную броню. Правда, на полной мощности можно сделать не более двадцати выстрелов, потом приходится менять магазин. Мощность этого оружия испугала даже Грумгора. Излучатели не стали его любимым оружием. Мало того, что они грязно - серого цвета, они ещё и не разбираются. Только магазин - аккумулятор вынимается для замены.
   Через три месяца подобного обучения нас представили Богине. Для этого нас перебросили через телепорт невесть куда. Скорее всего, это была небольшая планета, так как там была постоянная сила тяжести. Поверхности планеты мы не видели, после перемещения нас сразу повели в штаб. Через три минуты ходьбы мои товарищи вдруг начали валиться на пол. К ним по очереди подошли парни в чёрных набедренных повязках (это была вся их одежда, не считая многочисленных браслетов и подвесок на теле), и что-то впрыснули им под кожу. На меня тоже навалилась легкая дурнота, но она быстро прошла. Из-за дурноты я даже не успел возмутиться таким своеволием. Оставалось только спрашивать, что это было, но командир сопровождавшего нас конвоя сказал только одно слово: "Потом".
   По мере приближения к штабу ребята в чёрном стали встречаться всё чаще. Перед шлюзом в штаб стояла четверка таких, все с оружием. Похоже, это личная гвардия Богини. После недолгого ожидания нас провели в зал приемов.
   Зал приемов, небольшая пещера неправильной формы, поражал своим великолепием. Обилие золота, самоцветов, движущихся картинок, переливающихся картинок, подсвеченных витражей и прочих оформительских штучек должно было повергать в шок любого человека из первобытного мира.
   Но больше всего удивляла сама Богиня. Поначалу я не смог различить какой-либо конкретной формы, единственное, что было видно, - это толстое розовое защитное поле высотой под два метра. Высший уровень защиты, насколько я помню свойства защитных полей. Потом из поля показалась прекрасная тонкая рука и показала мне подойти поближе. В сиянии поля начали проступать контуры тонкой фигуры. Когда она посмотрела на меня, я почувствовал, что она видит меня насквозь, хотя и не видел её глаз. Просто почувствовал на себе её внимание. От неё исходило ощущение древней мудрости, понимания, нежности, и ещё что-то такое, что я чувствовал только в детстве, находясь рядом с мамой. Любовь и забота ко всем живым существам, ясная и осознанная, без какой-либо примеси ожесточения и торопливости. Рядом с ней казалось невозможным, что можно крикнуть ребенку: "Эй ты, бестолочь", или на кого-нибудь разгневаться до потери самоконтроля.
   Казалось, что теперь, увидев Богиню, всегда-всегда будешь добрым и ласковым со всеми, кого ни встретишь. Я попытался напомнить себе, что Воин тоже корчил из себя очень мудрого, а закончил в атомном взрыве, но это не помогло. Безмятежная любовь, исходившая от Богини, вымывала все злопамятные ожесточения и обиды, оставляя только желание всех прощать и благотворить всем и каждому. У этой Богини было что-то от самой сути жизни.
   Проклятие, у меня выступили слезы. Мне пришлось вытереть их рукой. Теперь понятно, почему охрана и весь личный состав войск носом землю роет, чтобы угодить Богине. Такому милому великолепию просто хочется угодить. Впрочем, не следует забывать, что это может быть просто какой-то неизвестной нам технологией. Но я не представляю, кем надо быть, чтобы придумать такие чувства, а затем не следовать им.
   - Я говорила Воину, что надо действовать терпеливее, что этим и всё и закончится, но он так хотел героической деятельности, - прозвучал голос у меня в голове. Похоже, она прочитала мои мысли о Воине.
   Я удивился. Богиня излучила веселье и пояснила:
   - Да, я могу воспринимать то, что ты хотел бы высказать.
   Я с ходу начал вспоминать список тем, которые я не должен вспоминать, - координаты Земли, местоположение нашей столицы, - потом понял, что тем самым их выдаю, и попытался заставить себя не думать. Мои потуги вызвали у Богини только новый приступ веселья.
   - Кто ты, о забавное недоверчивое существо, способное противостоять смертельному бактериологическому оружию без противоядия?
   Когда я придумывал почтительную речь, с которой собирался обратиться к Богине, я ожидал чего угодно, но только не таких вопросов.
   - Бактериологическое оружие?
   - Твои друзья умерли бы, не введи мы им противоядие, а твои внутренние системы подавили вторжение за несколько минут. Кто тебя создавал, о сверхпростое и сверхсложное создание?
   - Сверхпростое?
   - У тебя даже думающее устройство в голове зависит от химического состава пищи и воздуха. Как будто сложно было создать изолированный агрегат! В некоторых мирах такие существа считаются паразитами. У тебя нет даже половины систем, которые есть у твоих компаньонов. И при этом твоя приспособляемость и жизнеспособность просто удивительны.
   - Не знаю я, кто меня создавал, леди. И никто в нашем мире, насколько я знаю, об этом не знает.
   - У тебя очень, очень интересный мир. Что привело вас ко мне?
   Я передохнул, вспомнил свою заготовленную речь и кратко обрисовал причины нашего появления здесь. Про свои злоключения лишь кратко сказал, что мне лучше не возвращаться в мой мир, так как я случайно узнал секрет очень высокого уровня.
   - Академия? Из инопланетных курсантов разных миров? Это очень интересно. Ты расскажешь об этом моим Постигателям Истины, - приказала Богиня, а затем продолжила, - мы проводим операции по поддержанию и развитию жизни на разных планетах. Обычно мы не принимаем таких, как вы. Те, кто служат мне, приходят сюда либо из любви ко мне, либо для того, чтобы заботится о жизни. Однако, я думаю, мы сможем вас принять в качестве временных наемников. Вы будете участвовать в жизнеоберегающих экспедициях, но не будете участвовать в боях с моими врагами, если только не пожелаете этого сами.
   "Постигатели Истины" - таково официальное название тех, кого все остальные зовут "серой плесенью".
   В конечном итоге, мы сговорились с начальницей штаба Богини на том, что мы будем подчиняться ей напрямую, выполнять заданные нам миссии, а они за это будут снабжать нас едой, оружием и другими расходными материалами. Они положили нам какую-то оплату в их денежных единицах, но мы не знали их стоимости, а потом, они дали понять, что этот вопрос не обсуждается. "Они" - это Богиня и её начальник штаба, некая аморфная личность женского пола неизвестного мне вида.
   Остальные члены моей команды не вызвали у Богини особого интереса, хотя она на них произвела сокрушительное впечатление. Птитр просто не смог на неё смотреть, Фиу смог поднять голову, но при этом ему пришлось встать на колено, чтобы не упасть, остальные тоже были не лучше.
   - Служить мне - честь для тебя, но ты бы предпочел оказаться дома? - подшутила Богиня над Фиу.
   - Ничто не укроется от вашего мудрого ока, - галантно помахивая шляпой, отвечал Фиу, - что поделать, родной мир манит нас из любых далей.
   Виллина, когда её коснулась божественное внимание, сразу бухнулась перед Богиней на пол и стала говорить, что всегда мечтала служить такой великолепной и доброй даме. Дура несчастная, даже не подозревает, что это может быть внушение, да ещё и записанное на пленку.
   Богиня опять прочитала мои мысли и прислала мне ответ, исполненный мудрой грусти: "Не осуждай Виллину, она чиста сердцем и верит в то, что видит".
   С остальными членами команды она просто поговорила, скорее всего, не без обработки своим обаянием, но очень коротко. Кто, откуда, чего ищешь тут. Перед мыслящей жидкостью она остановилась и сказала, что слышала о таких существах, но видеть пока не доводилось. Мыслящая жидкость не осталась в долгу и ответила, что таких великолепных существ, как Богиня, ей тоже никогда не приходилось видеть. Да, мои сильно выросли в Академии. Научились врать и не булькать.
   Ненадолго Богиня задержала взгляд и на стоунсенсе. Мы, кстати, всем говорим, что это у нас такое хранилище информации и центр связи. Для маскировки Птитр всюду возит его за собой на верёвочке. Должен же у нас быть хоть один козырь в рукаве. Не знаю, признала Богиня его живым существом или нет, но разговаривать она с ним не стала.
   Результатом разговора с Богиней стало зачисление в штат и постановка на довольствие.
   После разговора с Богиней начштаба отправила нас к нашему непосредственному начальнику, который должен будет решать все вопросы нашего существования. Когда мы, ещё не совсем отдышавшись после встречи с Богиней, явились по указанному адресу, то обнаружили длинный коридор с большим количеством закрытых дверей, а в конце коридора - полуоткрытую пещеру. В пещере за огромным столом восседало нечто огромное, сплошь покрытое складками жира. Над головой этого нечто возвышался кружочек, на котором был нарисован синий круг в голубом кольце, с тремя звездочками. По нашему что-то между полковником и генералом. Знаки различия в войсках Богини рисуют не на погонах, а на специальном круге на палочке, которая крепится за спиной, на лямках. Очень удобно - и видно издалека, и можно прикрепить практически к любой твари. Это нечто при нашем виде радостно заквакало:
   - Хо-хо, пополнение пришло, как это мило. Проходите, проходите, располагайтесь, давайте знакомиться. Меня зовут Арунгаха Бак Чиу У. Должность - старший падхаша.
   "Падхаша" в буквальном переводе с интерлингвы означает "помощник генерала", генерал называется "хаша".
   - А теперь расскажите о себе. Начнем с самого маленького, говори, малыш, - и он показал на Фиу.
   Фиу негромко зарычал. "Малыша" он никак не ожидал, но ему всё-таки удалось подавить гнев, и он куртуазно замахал своей фирменной шляпой:
   - Фиу Лаи, честь имею. Я разумное существо, белковая группа...
   - Разумное существо? - в восторге подскочил на месте жировой мешок, - И вы тоже все разумные существа?
   Фиу изумлённо и обиженно замолчал, а я, стараясь подавить улыбку, отвернулся к стене. Дураку понятно, что мужик сейчас из нас клоунов делать будет. Птитр среагировал правильно:
   - Так точно, господин старший падхаша, все как один разумные существа. Очень разумные существа, - гаркнул он. Вот что значит настоящая армейская закалка!
   - Треснуть можно! - восклинул Арунгаха Бак Чиу У и ткнул в адрес на коммуникаторе.
   - Дежурный по девятой роте рядовой... - послышалось из добротного местного коммуникатора.
   - Капитана давай! - рявкнул господин старший падхаша, - слушай, Аса, тут у нас раз, два... двенадцать новичков, и все, как один, разумные. Представляешь? Что ты говоришь? Что такого не бывает? Что из дюжины, как правило, только один разумный? Должно быть, нам с тобой не везло, всё как-то неразумные попадались, а тут тебе сразу двенадцать разумных плюс один на веревочке. Что ты с ним делать будешь? Катать! На веревочке! А я почём знаю, что ты с ним делать будешь? С горки спускай! Их божественное величество прислало! Что захочешь, то с ними и делай! - Рассерженный старший падхаша сердито бросил коммуникатор на стол.
   Я, не в силах сдержаться, хихикал, отвернувшись в сторону. Похоже, Богиню тут не особо почитают.
   - Что там у вас? Недержание жидкостей? Или приступ трясучки? - заворчал Арунгаха Бак Чиу У, глядя на наши неудачные попытки удержаться от смеха, - А этот чего посинел, умирает, что ли? - показал он на Грумгора, - Говорили, что разумные, а сами трясутся, как от ветра, по каждому поводу. Дуйте в бокс АР-209, найдете там капитана Аса Пу, вы теперь в его роте. Напра-ву! Шагом марш! И этого, на веревочке, не забудьте. У него хоть тормоза есть? Как вы его под горку везти будете?
   Фиу наконец-то въехал в суть происходящего и ответил (правда, очень тихо):
   - Нет, мы все без тормозов.
   Мы заржали ещё сильнее.
   - Блаженные, - резюмировал нам в спину Большой Начальник.
   Кое-как, на полусогнутых, мы выбрались из пещеры старшего падхаши и отправились искать бокс АР-209.
   Капитан Аса Пу ("зовите меня не Пу, а П'ю!") оказался серьёзным и даже где-то мрачным типом. Он принял наши документы, внимательно оглядел наше хихикающее воинство и отправил нас восвояси, пообещав связаться с нами, когда он прочитает наши истории. Под его конвоем мы прошли к местному телепортеру и были переправлены обратно на учебную базу.
   Местный телепорт меня удивил. Мало того, что он был постоянно действующим, в нем ещё и не было никаких вакуумных камер! Просто вертикально установленный круг метра четыре в диаметре, в котором мерцает нечто, похожее на воду. С одной стороны входишь на базе у Богини, а с другой выходишь на учебной базе. И никаких неприятных ощущений.
   Через неделю господин капитан Аса Пу призвал нас к себе. Всю эту неделю мы занимались тем, что устанавливали на корабль оружие, полученное из мастерских Богини, и учились им пользоваться. Ещё мы пытались добиться от местных оружейников, чтобы они изготовили снаряды для наших электромагнитных пушек. Было много административной возни и технических проблем, но в итоге нам удалось доказать, что это не такое уж и плохое оружие, и получить новые снаряды. Наши орудийные погреба здорово полегчали во время двух предыдущих драк, когда мы сражались под крылышком у Воина.
   Господин капитан поставил нам боевую задачу.
   - Ваши успехи произвели впечатление. Вы идете уничтожать арунейских кроликов. Это такие зверьки, которые обитают на островах в системе Аруна. Отсюда и название. Их нашествие угрожает выживанию местного населения, которое находится под покровительством Богини. Выходите завтра. Получить двойной комплект зарядов к излучателям. С вами пойдет наблюдатель из числа серой... хм... из числа Постигателей Истины. Его имя Вургх Хаге. При этих словах стоявший в тени небольшой парнишка человекообразного вида вышел и поклонился. Он был очень похож на человека, только глазки были очень маленькие. С воздуха вас будет прикрывать звено под командованием Сладкой Конфетки.
   - Кто-кто? - моему изумлению не было предела. Мало того, что нас завтра гонят воевать с неизвестными чудовищами, без подготовки, так ещё и с воздуха нас будет прикрывать неизвестно кто. Я же с ними даже ни разу не виделся! А как же условные знаки, система сигналов? При такой организации они разбомбят в первую очередь нас, свои всегда ближе.
   - Сладкая Конфетка. Это, кстати, не имя, а название подвида их разумного вида. Но тут все её зовут именно так. Она - командир звена штурмовиков.
   - А переговорить, уточнить планы с ней нельзя?
   - Нет. Она сейчас на одной атмосферной планете, отрабатывает слётанность звена. В курс дела вас введет сержант Баргунгах Бак Чиу У. Вы найдете его в следующем боксе. Вся операция должна быть проведена четко, организованно и с высокой эффективностью.
   Так они ещё и новички! Кошмар! Вот попали! Вот и попробуй, проведи операцию "с четкой организованностью и высокой эффективностью" при таких исходных.
   Сержант Баргунгах Бак Чиу У принадлежал к тому же виду, что и господин старший падхаша. Он действительно сидел в указанном боксе и неторопливо принимал какую-то жидкость с тремя дружками - сержантами. Я доложился по всей форме и попросил вводные об арунейских кроликах. При словах "арунейские кролики" сержанты как-то странно задергались, а один отвернулся и изменил цвет.
   - Арунейские кролики - страшные звери, - торжественно произнес Баргунгах Бак Чиу У.
   - Редкая группа возвращается с охоты за ними без потерь, - в тон ему подпел другой сержант. Остальные согласно покивали кто чем мог.
   Таким образом они поиздевались надо мною ещё пару минут, а затем смилостивились и переслали по коммуникатору описание. Я прочитал описание. Вроде ничего особого, травоядное животное. Ну подумаешь, вырастает до двух метров и трехсот килограмм, так это разве много? Излучатели танки пробивают.
   - И что в них такого опасного? - переспросил я.
   - Редкая группа возвращается с охоты за ними без потерь, - повторил слова своего друга сержант Баргунгах, - послезавтра сам увидишь.
  
   Транспортный корабль огромных размеров принял нашего Аиса в трюм и перенес нас в систему Аруны. Отпускать нас в одиночное плавание никто не торопился. Телепорт нам включать запретили, за чем надзирал самолично господин Вургх Хаге из "серой плесени". Пока мы переносились в трюме корабля, Аис нервничал, не любит он, когда его волокут куда-то без его ведома. Когда трюм открылся, он тут же определился по звездам и успокоился.
   Сладкая Конфетка и её штурмовики идут на другом корабле. Поговорить с ней мне так и не дали. Если они не задеваются куда-нибудь по дороге и не опоздают часов на шесть, я сильно удивлюсь.
   - Значит так, высаживаемся с корабля на тросах, - проинструктировал я своих перед вылетом, - это для того, чтобы ни одна из зверюг не могла запрыгнуть в корабль. Я смотрю на полдень по ходу движения корабля, Птитр на три часа, Грумгор на девять. Бий У на пять, Фиу на семь. Остальные выходят второй волной и дублируют нас. Стоунсенс, Суэви и жидкость код 556781 остаются на корабле.
   Планета медленно приближалась. Мы отсоединились от носителя и пошли на снижение. Вот и острова арунейских кроликов. Высадились мы красиво, в указанной точке, дружно соскользнули на тросах. Сразу начались проблемы. Никто не сказал нам, что трава на этих островах высокая. Очень высокая. Даже я еле видел Птитра и остальных.
   - Я ничего не вижу, - доложился Фиу.
   - Стой на месте. Пусть Бий У возьмёт тебя на плечи.
   - Нашла, - доложила Бий У.
   Высокая зеленая трава с красными прожилками расстилалась во все стороны, сколько мог видеть глаз. Кое-где стояли невысокие деревья. Прохладный ветерок овевал наши тела (одеты мы были в старые мундиры космопола, поверх которых мерцало защитное поле). Защитное поле действительно было убивающим: там, где трава попадала в сияние, она чернела и рассыпалась.
   С корабля посыпался второй экипаж.
   - Двигаемся к дереву с развилкой к северо-западу от нас, - решил я, - все его видят?
   Народ подтвердил, и мы двинулись, внимательно оглядывая окрестности. Трава стала чуть пониже.
   - Нашел, - вдруг воскликнул Фиу и сиганул с плеча Бий У в траву. Дурачина! Мы же его не видим! Как мы сможем его поддержать, если что?
   Все начали вертеть головами, стараясь отыскать Фиу в траве.
   - Держать направления! - рявкнул я на них, - Хотите внезапной атаки, пока мы все будем смотреть в одну сторону?
   Народ послушно отвернулся, а я побежал туда, куда скакнул Фиу. Беспокоился я напрасно. Фиу стоял на земле и держал за хвост маленькое существо, которое даже при его росте (а он сильно не достает мне до пояса) не могло дотянуться до почвы. Судя по картинкам, это и был наш страшный враг.
   - Отставить держать направления. Идите все сюда.
   Мы столпились кружочком вокруг Фиу с кроликом и начали разглядывать бедолагу. Кролик безропотно висел в руке Фиу и даже пытался дожевать траву.
   - И что в нём такого? - озвучил общую мысль Бой Потилак Ту.
   Фиу покрутил зверька вправо - влево, даже залез ему перчаткой в рот и посмотрел зубы. Зубы травоядного животного. Реальность говорила о том же, о чем было написано и в описании. Арунейские кролики - самые мирные животные из всех мирных животных всей Вселенной. И чего нас сержанты пугали?
   - Бросай его, а я его подстрелю, - предложил Бой Потилак Ту.
   Фиу бросил, и раньше, чем я успел заорать "нет!", этот идиот нажал на курок излучателя, установленного на МАКСИМАЛЬНУЮ мощность. Раздался взрыв, неведомая сила мягко подняла меня в воздух, а затем очень жестко приложила о землю. Судя по всему, я ненадолго потерял сознание.
   - Наземная группа, ответьте, Волд, ответь, - гудело в наушниках.
   Какое здесь голубое небо! Почти чёрное! И чего это Суэви там нудит?
   В реальность меня выбросило почти толчком. Бий У раскачивалась, сидя на месте, Бой Потилак Ту бегал по кругу и что-то кричал, все остальные лежали без сознания. Фиу свисал с ветки ближайшего дерева. Там, где был кролик, красовалась огромная воронка, метра в три в диаметре. Но хуже всего было то, что я увидел в небе. На нас пикировала шестерка штурмовиков. Я видел в записи, как они работают. Под их огнем лучше не оказываться.
   - Держитесь! - раздался в наушниках незнакомый голос, - Мы уже идем!
   - Бий У, тащи всех в воронку, - закричал я, стаскивая с ветки Фиу, - отбой атаке!
   Но было уже поздно. Ребята в штурмовиках уже нажали на гашетки, и едва мы успели запрыгнуть в воронку, как началось настоящее светопреставление. Упругие ударные волны от взрывов огромной мощности кидали нас из стороны в сторону, в небо взлетело такое количество пыли и камней, что день превратился в ночь. Впрочем, на небо никто и не смотрел, мы лежали, уткнувшись в землю, и боялись пошевелиться. Через несколько секунд, показавшихся вечностью, огонь закончился, штурмовики ушли на круг. Пыль оседала ещё две минуты.
   - Это что, атака кроликов? - спросил пришедший в себя Фиу.
   - Нет, это наши постарались. Пересчитывайте кости...
   Я выглянул из-за края воронки. На несколько сотен метров перед нами простиралась безжизненная пустыня. На краю воронки сидел кролик (похоже, тот же самый) и изумленно смотрел на последствия человеческого варварства.
   Мы подвели итоги.
   - У нас пятеро контуженных, двое в шоке, остальные в норме, - доложил я на транспортный корабль, который играл в этой операции роль штаба. С него пришел приказ прекратить операцию и возвращаться на базу.
  
   - Где вы нашли эту пакость? - подозрительно спросила нас начальник службы карантинного контроля, показывая на тело арунейского кролика.
   - Я хочу из него чучело сделать, - ответил Грумгор, - можно?
   - А ты в курсе, какие в нем могут быть блохи? - грозно спросила начальница карантина, - сдать на уничтожение и в карантин на три дня вместе с кораблём.
  
   - А говорили, что разумные существа, - печально произнес капитан Аса Пу, оглядывая наш строй три дня спустя, - ни четкости, ни эффективности. Задача не выполнена, жители не защищены. Я удивлен тем, что вы вернулись без потерь. При такой ловкости это почти невозможно.
   Наш бравый строй из девятнадцати персон, считая стоунсенса, безмолвствовал. Вместе с нами на разборе присутствовали и шестеро пилотов из звена Сладкой Конфетки (ужасные уроды, кстати, похожи больше всего на насекомых, даже глаза фасеточные). Я с интересом ждал продолжения. Дураку понятно, что всё это с самого начала было полной подставой. И дождался.
   - Теперь мы начинаем с вами учиться по-настоящему. Учить буду я и сержанты. Каждое наше слово для вас - закон. Выполнение - честь. Никакой математики, законов и прочих глупостей от "серой плесени". Только ваш разум и умение им пользоваться. Если вы будете стараться, через годик, может быть, вы действительно превратитесь в разумных существ, которым можно доверить оружие. Пока же вы опасны только для самих себя. Я не хочу, чтобы в боевой ситуации вы случайно выстрелили в спину товарищу зарядом максимальной мощности. Поэтому вы будете учиться и очень стараться, а кто не будет стараться, тот будет охотится на арунейских кроликов до старости, причем вместе с новичками. Всё ясно?
   - Да, сэр!
   Да, система подготовки у Богини отличается от земной. В земных войсках все задачи наращивают постепенно. За каждым тупицей офицеры и сержанты ходят и следят, чтобы маленький не повредился. Сначала стрелковая подготовка в тире, потом на полигоне, гранаты кидают только из окопа... У Богини не так. Вот вам арунейские кролики, вот вам самое мощное оружие - и стреляйте. Если по ходу дела бойцы подстрелят друг друга, тем лучше. Выжившие будут аккуратнее...
  
   Хуже всего в результате этого вылета стало Бой Потилаку Ту. Народ в ряде приватных беседах высказал ему свое крайнее недовольство ситуацией, когда на курок оружия нажимают, не подумав. Вургх Хаге из "серой плесени" вынужден был даже прочитать пару лекций о благе прощения и смирения, впрочем, без какого-либо эффекта.
   Моих от этого серого просто трясёт. Более неуклюжего и бестактного человека просто невозможно вообразить. Он ухитрился наступить на больную мозоль всем членам экипажа, и это за каких-то два дня. Фиу он посоветовал почаще мыться. Фиу и так задерган нами из-за запахов. Шерсть у него начинает очень заметно пахнуть уже через день, и мы его частенько дразнили из-за этого. Надо знать Фиу, чтобы понять, насколько ему тяжело это слышать. Фиу воспитан в духе чистоты и полного совершенства, каждая ниточка вышивки на его курточке всегда аккуратно подшита, оружие надраено и начищено до блеска, а усы закручены до нужного уровня. Он тратит на это много сил, но что поделать, если его народ не очень чувствителен к запахам и не любит воду?
   Грумгору, который перебирал и начищал пулемёт (это его любимое занятие), серый посоветовал не допускать ни одного пятнышка, иначе ржавчина разойдётся по всему механизму. Если я за что и боюсь, так только за то, что Грумгор с его бесконечными полировками протрет пулемёт до дыр. Мы ржали целый час, а Грумгора трясло потом целые сутки. Суэви, когда тот делал внушение Потилаку Ту, Вургх Хаге посоветовал проникнуться благодатностью смирения, а мне - почаще выслушивать мнение экипажа об их нуждах, поскольку "это укрепляет авторитет руководителя и препятствует возникновению излишних скандалов". Пришлось прижать его в углу и намекнуть, что он тоже смертен и что не всё из того, что он говорит, стоит произносить. По-моему, до него не дошло. Он всё равно всюду лезет со своими непрошенными советами. Похоже, это свойство всех идеологов.
  
   Глава 29. Бог смерти и другие товарищи.
   Июнь 3010 г.
   - Это вы тут шестой взвод девятой роты? - послышался голос из динамика коммуникатора. Судя по маркеру, звук шел из микрофона, расположенного у входа в нашу пещеру.
   В войсках Богини в роте обычно пять взводов: четыре боевых, один обеспечивающий. Проблемы обеспечения едой и дыхательными смесями настолько сложны, что для их решения приходится выделять специальных людей. Наша девятая рота уникальна в этом смысле.
   Начальство долго не знало к кому нас приткнуть. Поскольку ни у кого больше нет собственного корабля с десантным подразделением, возникла проблема кем нас считать. Во флот мы не годились из-за малых размеров, пехотой мы тоже не являлись. Пехота у Богини летает на транспортах. После долгих раздумий нас всех скопом вместе с кораблём приписали шестым взводом к последней роте постоянного состава. Хотя на взвод мы по численности совсем не тянем.
   Я вышел из корабля и пошел посмотреть, кого принесла нелёгкая. Фиу, который обычно отрабатывает приемы на полу пещеры, увязался следом. За защитным полем, в коридоре, обнаружился кар, нагруженный какими-то ящиками. За рулем восседал молодец с кружочком технического работника.
   - Я Волд Аскер, - представился я, - в чем дело?
   - Тренажеры заказывали? Получите.
   - Тренажеры? Это хорошо, - сказал я, обходя машину. При первом знакомстве, когда нас представляли Богине, я сказал господину старшему пахаше, что при пониженной силе тяжести, при которой мы вынуждены жить, нам необходимо чаще заниматься физическими упражнениями, и попросил предоставить нам тренажеры. Я уже думал, что про мою просьбу забыли, но, оказывается, это не так.
   - Описание, как их собирать, есть?
   - А вы не знаете, что такое бои сумба?
   - Понятия не имеем. Может, ты расскажешь?
   - О! Парни, да это же мировая забава! Мы тут только благодаря ей и живём! У меня ещё есть полчасика, можно я зайду к вам в пещеру и покажу? Меня зовут Барба.
   - Заходи! - сказал я, а затем вызвал всю свою банду посмотреть на "мировую забаву".
   В ящиках оказались дистанционно управляемые роботы, все одинакового размера, а также пульты управления к ним. Пульты управления были больше и сложнее, чем роботы. Смысл забавы заключался в том, что тебя подвешивали в устройстве управления, вешали перед глазами мониторы, на которые выводилось изображение из глаз робота, и оно тебя крутило - вертело в зависимости от положения робота. Управлялся робот движениями твоих рук - ног, правда, движения эти можно было совершать только в очень ограниченных пределах. Роботов можно было использовать в очень широких целях, но в основном их использовали для забавы. С их помощью дрались.
   - Можно отрывать руки и ноги, а также головы. Потом, после боя, они легко присоединяются обратно, - разливался соловьём Барба, собирая на ходу пульт управления под мои размеры, - можно также ломать руки и ноги, видите, у них посередине специальный разъем? У нас существует и групповое, и личное первенство, не могу понять, как вы могли об этом не слышать. Преимущество в том, что все роботы одинакового размера, и вы можете сражаться на равных, всё зависит только от вашей ловкости. Разница только в количестве конечностей, поэтому каждый собирает и настраивает пульт управления для себя сам. Роботы тоже сделаны так, чтобы можно было подсоединить разное количество конечностей, у кого сколько есть. Вообще-то у нас для боев есть специальный зал, но вы богатые, у вас пещера большая. Вы можете поставить установки даже тут.
   У моего "народа" (вышли все, кроме Суэви) загорелись глаза. Не надо быть пророком, чтобы предсказать забвение компьютерных игр на длительное время.
   - А хотите, я покажу вам зал для соревнований? Там всегда кто-нибудь тренируется.
   Мы хотели. Суэви оставили часовым по кораблю, все остальные отправились смотреть учебные бои. Барба оказался милейшим существом, он болтал без умолку и не скупился на комментарии. Благодаря ему мы узнали о жизни базы намного больше, чем на занятиях. Схватки на роботах нас потрясли. Ребята в зале были из мастеров, и мы все воспылали энтузиазмом. Особенно воодушевился Фиу. Из-за маленьких размеров он уже который год тренируется только с палками.
   - В зал всегда большая очередь, можно я зайду к вам вечером со своим роботом? - попросился Барба.
   - Заходи обязательно! - чуть не хором ответили мы. Обратно к роботам мы почти бежали.
   Сборка и настройка роботов оказалась непростым делом, и к вечеру мы только - только научились в них ходить. Потом пришел Барба, показал, как изменять настройки, и дело пошло веселее. Впрочем, в пробных боях его робот всё равно повалял наших роботов, как кукол.
   В следующие дни во всё время, пока нас не тренировал капитан, команда осваивала роботов. Как и следовало ожидать, Фиу оказался недосягаем. Он очень быстро привык к новым габаритам и скоростям и громил нас, как хотел. Остальным было чему у него поучиться. Хоть какую-то конкуренцию мог ему составить лишь я, да и то только потому, что долго учился у него.
   Тренировки у капитана шли своим чередом. Поначалу он было пытался свирепствовать, но когда мы в пух и прах разнесли его лучших бойцов в лабиринте, приутих. Есть у них тут специальная полоса препятствий, что-то типа лабиринта, через него либо бегают на скорость, либо сражаются команда на команду. Смысл в том, что надо подстрелить всех членов группы противника. Воюют в нем учебными излучателями, они не оставляет ожога, но жгут довольно заметно. В отличии от классического лабиринта тут можно было перелазить через стены.
   Бойцы в девятой роте неплохие, но у них не было опыта борьбы в "Коридорах Смерти", а у нас он был. Стоило нам с группой Валли установить единую систему знаков (они до этого выработали отдельную систему), как наше взаимопонимание выросло до совершенно невообразимых пределов. Отвлекающие действия, заманивающие отходы, просачивание в тыл - наши противники постоянно сталкивались с неприятными сюрпризами. Кроме того, мы могли поднять над стеной Фиу или Суэви для разведки, а у них таких малышей не было. Капитану вскоре пришлось изменить мнение почти о всей моей команде. Один только Бой Потилак Ту постоянно подтормаживает.
   В то время, пока нас не учил капитан, меня мучили исследователи из "серой плесени". Они вцепились в меня мёртвой хваткой (со мной занимались обычно сразу три человека) и внимательно записывали все мои рассказы об Академии. Больше всего их почему-то интересовали не наши учебные курсы, а всякие недоразумения и недопонимания, случавшиеся во время и вне учебы. Одно время я даже было начал думать, что это они составляют список анекдотов для юмористической книги, но потом перестал так думать. Они были просто ужасающе серьёзны и постоянно обменивались глубокомысленными взглядами. Иногда это даже раздражало: рассказываешь им какую-нибудь шутку, про то, например, как Пшиша мне помогал книгу о добре и зле писать, ждешь, что они будут смеяться до упаду со стула, а они только смотрят друг на друга и головами качают.
   - Скажите, а почему вы решили написать книгу правил? - как-то раз спросил меня один из исследователей.
   - Ну я же вам рассказывал: на первом занятии я не смог внятно объяснить, чем хорошее отличается от плохого, так я и стал об этом думать.
   - А какова конечная цель вашего стремления?
   - Как какова? Мы же собирались устанавливать порядок и счастье во всей Вселенной, но никто из наших не был к этому готов. Вдруг бы мы оказались неуспешными?
   Они опять переглянулись.
   - К Богине? - спросил один из них другого.
   - Мы просим Вас пройти к Богине. Она хотела поговорить с вами, - обратились Постигатели ко мне.
   Если просят, отчего бы не пойти?
   Богиня приняла нас в том же зале приемов, в котором проходила наша первая встреча. Серые ребята выстроились строем, старший из них представил меня и добавил: "Вот тот, о котором мы вам говорили, Богиня".
   Богиня задала мне те же самые вопросы о книге: про что она должна была быть, почему я решил её писать, какие трудности возникли и что я думаю вообще по этому поводу. Я кое-как ответил.
   - Предлагаю вам перейти в Постигатели Истины, - неожиданно огорошила меня предложением Богиня.
   - Что? Меня? В сер... в Постигатели Истины? Да я же простой летчик, куда мне в идеологи? Мне бы что-нибудь конкретное, мне от этих общих слов только дурно становится. А потом, у меня свой корабль, - перспектива оказаться одним из "серой плесени" меня напугала. Что скажут ребята?
   - В мире очень мало людей, способных думать о сути происходящего, а особенно о добре и зле. Даже среди тех, кто приходит к нам из любви к созиданию и попадает в Постигатели Истины, находится очень мало желающих думать об этих предметах. Большинство предпочитает заниматься техникой или наукой. Ты же думал о проблемах преображения сути по собственной воле! А у нас есть много наработок, которые будут интересны для тебя. У нас катастрофическая нехватка тех, кто способен расти в этой области. Даже среди идеологов большинство не желает интересоваться ничем, кроме толкования и исполнения данных сверху законов. Соглашайся, обещаю, что будет только конкретное, только такое, что ты сможешь записать в свою книжку, - принялась уговаривать меня Богиня, включив всё свое обаяние. Она! Уговаривать меня освоить их технологии! Я мысленно дал себе пинка. Зачем я здесь, если не для того, чтобы освоить и передать на Землю новые технологии? Конечно, надо соглашаться.
   И я согласился. Мне тут же выдали с армейского склада серую накидку и мигалку на голову, а затем отвели к начальнику курса, господину падхаше Пуии И. Господин падхаша посокрушался, что учебный год начался три месяца назад, но выразил уверенность, что я смогу всех догнать. Мне выдали кучу литературы на запоминающем камне и велели осваивать. Я потом померил её размер в наших единицах, оказалось 4 гигабайта, и это без картинок. Мне её полжизни читать придется.
   Богиня взяла с меня обещание не передавать на Землю никакой информации без совета с ней или со старшими идеологами.
   - Не потому, что я боюсь Земли или мне жалко технологии, которые я хотела бы сохранить только для себя. Просто некоторые технологии могут быть опаснее для вас в большей степени, чем для меня, - объяснила она.
   Я обещал. Богиня на это сказала, что приданного нам идеолога отзовут, а я останусь на корабле главным проводником и толкователем политики Богини.
   То ли это невиданное доверие, то ли наивность, то ли они нам на корабль поставили "жучка".
  
   Ошарашенный, сидел я в корабле, не зная, как объяснить моему летающему цирку новые перемены. Раздался шум, и вся моя банда ввалилась в шлюз, восторженно обсуждая последние бои в зале соревнований.
   - Волд, ты зачем спёр у Вургх Хаге серую накидку? И зачем нацепил проблесковый маяк на голову, испытываешь, что ли? - завопил Валли, едва завидев меня.
   - А он не спёр. Это, похоже, Волд превратился в серую плесень. Больше нам не нужен чужой тормоз... Ой, извини, Волд, я не хотел, чтобы это так прозвучало, - Фиу, как всегда, образец догадливости и тактичности.
   - Да! Нам больше не нужен чужой тормоз! Теперь у нас есть свой собственный! - восторженно завыл Грумгор: - Ура, Волда повысили! Теперь будем ходить по коридорам в его тени, и пусть кто попробует нас толкнуть!
   От дальнейшего обсуждения этой темы меня спас сигнал боевой тревоги.
  
   - Значит так, у нас срочное задание, от самой Богини, - старший падхаша Арунгаха Бак Чиу У был сама деловитость. То, что я принял за жировые складки, было на самом деле конечностями, которые он мог использовать в любом качестве - рук, ног или подставок. В описываемый момент Арунгаха Бак Чиу У семенил на них то влево, то вправо, оглядывая всю нашу роту.
   - У нас тут одному миру угрожает метеоритный поток большой мощности. Мы идем производить впечатление на местных. Сюжет таков: скоро там будет проходить первая очередь потока, так сказать, авангард. После того как он нагонит на местных страху, появляются ряженые из наших и изображают бога смерти. Местные там сильно подвинуты на вере во всяких духов. Потом из телепорта (на этой планете есть телепорт) выходит основная группа, прогоняет бога смерти и начинает ездить местным по ушам. Главное соло ведет сама Богиня. Цель акции - уговорить местных отрыть себе пещеры попрочнее. Идея ясна?
   - Так точно, сэр! - громыхнул личный состав роты.
   - Волд! Ты с твоим белым лицом просто вылитый ихний бог смерти. Сойдет и Виллина, только её надо белой краской покрасить, - господин старший падхаша назвал ещё несколько имен, все, как мы с Виллиной, плосколицые и большеглазые, - вы идете на Аисе, потом выходите в заданный район на глайдерах. После прохождения потока носитесь по небу, хохочите демоническим хохотом (усилители вам выдадут), а потом, когда мы выйдем и обстреляем вас из излучателей, в панике удираете. Когда возвратитесь на корабль, одеваете маскировочные шлемы и присоединяетесь к основной группе, но только после специального приказа. До этого ждете на высоте пять километров. Задача ясна? Выполняйте прямо сейчас. Суэви идет с вами пилотом.
   - А остальные?
   - Остальные идут с нами. Грумгор с его зубами очень похож на их символ жизненной силы, а Вали с его хоботом - на символ изобилия.
   - Где мне получить глайдеры и маскировочные шлемы?
   - Глайдеры уже везут к точке высадки на транспорте, а шлемы стоят в грузовике у твоей пещеры.
   Я собрал приданную команду "прислужников бога смерти" и убыл. Кары со шлемами и правда уже стояли у нашей пещеры. Пришел господин капитан и проверил, насколько хорошо мы умеем с ними управляться. Нас, конечно, учили, как их одевать, но лишняя проверка не помешает, и тут я его понимал.
   Так и не получилось у господина капитана и господина старшего падхаши поучить нас разумности в течении хотя бы годика. Суровая реальность ворвалась в нашу жизнь, и уже через месяц после охоты на арунейских кроликов мы, увешанные оружием по самую маковку, отбыли изображать бога смерти.
  
   Пока грузились, пока читали описание планеты и полётное задание, прошло некоторое время. Потом довольно долго выходили из пещеры, диспетчерская базы почему-то долго не давала "добро" на открытие двери. Одним словом, пока дошли до планеты назначения, пока разгрузили глайдеры, пока в них расселись, получили отставание от графика на пять минут. Над заданным городком, находившимся около выхода телепорта, мы появились с запозданием на две минуты. Городок и окружающие леса были основательно потрепаны метеоритной атакой, кое-где виднелись разрушенные дома и воронки. В некоторых местах горели пожары. Большие метеориты с неба уже не падали, так, всякая мелочь чертила на небе яркие линии, сгорая в воздухе. Довольно красиво, кстати. А вот ситуация на поверхности выглядела не так красиво. Разведка проспала развитие этого мира. Кроме того, нарушился график выхода. Выход "добрых" сил начался раньше времени, а наш, наоборот, задержался.
   По графику основные силы должны были начать выходить из телепортера только через десять минут, а они уже выходили. С неба, взвод за взводом, сияя разноцветными защитными полями, спускались на глайдерах те, кто изображал ангелов, и тоже раньше времени.
   Разведка проспала технологическое развитие этого мира. Похоже, тут усилились сторонники атеизма, и ребят, выходивших из телепортера, угостили не ритуальными хлебами, а очередями из какого-то метательного оружия. Были раненые. Огонь вели невидимые для меня силы из соседнего лесочка. Наши пятились и посматривали на небо, стараясь не применять оружие. Всё это никак не походило на парадный выход богов - избавителей.
   Я с ходу начал палить по лесочку из излучателей и здорово проредил его. Вслед за мной начали стрелять и некоторые из моих "прислужников". Огонь из леса прекратился, скорее всего, стрелявшие правильно оценили обстановку и дернули наутек. Я перенес огонь на наземную группу (естественно, отчаянно промахиваясь); пыль от нескольких крупных разрывов даже слегка присыпала ребят на земле. Наземная группа ответила веселой пальбой в небо, на значительном расстоянии от меня. "Ангельские" глайдеры к ним присоединились. Я счел свою задачу выполненной, и мы перенесли своё внимание на город. В городе было веселее. Громко хохоча и завывая, я и моя демоническая группа принялись бомбить что попало, гоняться за одинокими гражданами и взрывать те дома, которые были и так уже разрушены.
   Честно говоря, глайдер очень плохо подходит для такой деятельности. Он сделан "на дурака", у него всего пять возможностей: подниматься, лететь прямо, назад или поворачивать влево - вправо. Крены и наклоны исключаются. Ни тебе в вираж не войти, ни боевой разворот не сделать. К тому же в данном случае на глайдеры навесили ещё для маскировки имитаторы дымки, развевающиеся покрывала, громкоговорители и прочую ерунду, которая никак не способствовала повышению манёвренности. Но мы всё равно славно повеселились.
   Через десяток минут подошла наземная группа и "прогнала" нас из города. Мы вернулись на корабль, погрузили глайдеры в транспортник и взлетели. Транспортник ушел на ещё большую высоту.
   Через час ожидания нам приказали надеть шлемы и высадиться около другого городка. На этот раз мы будем играть роль "хороших ребят".
  
   Я стоял в оцеплении на городской площади. Парень из серых (сейчас он был одет, разумеется, не в серое) разливался соловьём на тему о том, что вскоре сюда придут посланники бога смерти, и единственное спасение от них глубоко под землёй. Вход в этот городок обошелся без стрельбы. На окраине города к нам присоединился отряд, который подкинули от телепорта на скользящей платформе. В составе этого отряда я с удовольствием увидел Грумгора, Птитра и других членов моей команды. Правда, после входа в город их послали на окраины, выгонять жителей к центральной площади, а я остался в оцеплении вокруг трибуны. У меня на голове красовался шлем с золотым оперением и огромным клювом. Через него почти ничего не видно, а слышно ещё хуже. Рядом со мной в шлеме с собачей мордой стояла Виллина, а дальше ещё более экзотические фигуры.
   У меня шевельнулись кое-какие воспоминания. Где-то я уже видел похожую картину. Ах да, вспомнил где: в фильме ужасов про пирамиды, там ещё мумия из саркофага вылезала. Там фрески на стенах были похожие.
   От воспоминаний меня отвлек тоненький голосок:
   - Дяденька, дяденька, возьмите собачку? - у моих ног я обнаружил маленькое существо, судя по одежде и окраске маленькую девочку.
   Как бы так ответить, чтобы не обидеть ребенка?
   - Мне очень нравится твоя собачка, но я не могу её взять. Там, где мы живём, иногда нет воздуха.
   Опечаленная девочка отошла. Мое внимание привлекла возбуждённая толпа местных, появившаяся в дальнем конце улицы. Я почуял неладное. Однако внимание толпы было направлено не на нас, а на что-то внутри толпы. Я посмотрел на серого. Тот знаком велел мне сходить разобраться.
   Посреди толпы обнаружился Грумгор. Он медленно шел к центральной площади. Толпа вокруг него глухо ворчала, но не решалась тронуть, опасаясь защитного поля. Впрочем, здоровенные дубины в руках граждан говорили о том, что малейшая неловкость - и они пустят их в ход.
   - В чем дело? - рявкнул я, - Доложить обстановку!
   Местные немного разошлись, давая мне пройти в центр толпы, но смотрели враждебно.
   Грумгор рассказал такое, что я даже не знал то ли мне плакать, то ли смеяться.
   Если свести историю к минимуму, то выглядела она следующим образом. В этом городке жила одна молодая дама, которая вконец запуталась в своих любовных историях, причем там ещё как-то были замешаны и деньги. Она металась в сомнениях и не знала, кому подарить свою любовь, при этом подумывала ещё и о уходе в специальную организацию, в которых у них жили дамы, не нашедшие своей второй половины. Надо заметить, что у этого народа были очень строгие взгляды на любовь и верность, считалось, что женщина может любить только одного мужчину, а мужчина - только одну женщину. Когда в город явились посланцы богов, она решила, что это её шанс получить такой праведный совет, который избавит её от сомнений, и не нашла ничего лучше, чем спросить совета у Грумгора.
   - И что ты ей ответил? - спросил я, уже догадываясь, что мог сказать Грумгор.
   - Тебе стоит подарить радость им всем, - простодушно ответил наш крокодилообразный девушке, и та, вся в слезах, кинулась домой. По пути её перехватили соседи и друзья, которым она рассказала часть истории (факт того, что вопрос первой задавала она, девушка утаила). Друзья и соседи сочли такие речи растлением и оскорблением. Соседи рассказали соседям, друзья рассказали друзьям, и в конечном итоге весь район похватал дубины и пошел линчевать Грумгора.
   Услышав эту историю, мне стоило больших трудов не заржать в голос, помогло только то, что рожи у местных были ну очень сердитые.
   - Вы не должны были задавать человеку этого народа такие вопросы, - внушительно сказал я, - его народ размножается яйцами и не знает своих отцов. Такие вопросы следует задавать только вот таким парням, с серым кружочком над головой, - и я показал на серого, разглагольствовавшего с трибуны, - они знают всё, а простые парни типа этого не знают ничего.
   Местных мой ответ не удовлетворил. Надо было срочно придумать что-то ещё.
   - Хорошо - это не только когда чистота в любви, - провозгласил я, - посмотрите на этого парня. Он добровольно пришел из других миров, чтобы, рискуя жизнью, помогать выживанию других людей, таких, как вы.
   На этот раз местных проняло. Сказанное оказалось для них шокирующей новостью, и они разошлись, взволнованно обсуждая её между собой. Улица опустела. Посреди улицы растерянно стоял Грумгор и что-то пытался сказать самому себе.
   - Грумгор, ты как?
   - Хорошо - это когда не только себе, но когда и другим, хорошо - это когда не только себе, но когда и другим, - повторял он раз за разом.
   -Смирн-а! - рявкнул я.
   Грумгор замолк и вытянулся.
   - Марш в оцепление!
   Грумгор послушно двинулся в оцепление, но как-то неуверенно, переставляя ноги, как ватная кукла, и что-то бормоча под нос. Впрочем, долго думать о нём не было времени, серые оставили местным инструкцию по оборудованию убежищ, и нас перегнали в другой город, а потом в следующий город, а потом в ещё один город, и так целую неделю, с небольшим перерывом на сон.
   Когда эта миссия закончилась и мы наконец-то погрузились на борт к Аису, я хотел только одного: спать. Потому и просмотрел, как Грумгор протащил на борт собаку.
  
   - И где вы взяли эту пакость? - спросила нас начальница карантинной службы.
   - Это собака, - ответил Грумгор, - на планете, где мы были, такие есть в каждом доме.
   - А ты хотя бы знаешь, как она размножается?
   - Да, - ответил Грумгор, - у них на планете там все однолюбы.
   На его счастье, данный вид животных входил в список животных, разрешенных и даже рекомендованных к разведению в служебных целях. Только это и спасло бедную собачку от немедленного знакомства с печкой.
   После карантина собаке выдали собственное защитное поле и поставили на довольствие, а Грумгора записали в собаководы и добавили занятий по дрессуре собаки. Но Грумгор был только рад, он постоянно возился и играл с собакой.
   - Посмотрите, какие зубки, - восторженно говорил он, поднося морду собаки прямо к нашим лицам.
   Зубки у собаки и правда замечательные, не хуже, чем у Грумгора, только в три ряда, и она постоянно ими что-то грызёт. Самый лучший подарок для неё - это куча сухих веток в мою руку толщиной. Она их перегрызает, просто так, для забавы. На то, чтобы перегрызть одну ветку, у неё уходит от одной до трех секунд. Остается только горка опилок. Фиу теперь никогда не расстается с оружием, хотя собака если чем и достаёт нас, так только своей любвеобильностью. Она очень любит вставать на задние лапы и вылизывать нам лицо. При этом она хорошо понимает, когда мы в защитном поле, а когда нет. Только снимешь защитное поле и расслабишься - как вот она, тут как тут, выказывает нам свою любовь, всё лицо в слюнях.
   Собаку Грумгору, кстати, впарила та самая девчонка, которая предлагала её и мне, при этом ещё и сослалась на меня, - я - де не против. Назвали её Суйу, в память о той, что сгорела на Вентере (собаку, разумеется, а не девочку).
  
   Пару месяцев спустя Богиня издала приказ, в котором говорилось, что после нашего визита на планете значительно ухудшилось социально - политическая обстановка. Туземный народ имеет очень большую напряженность сексуальных желаний, и из-за этого в прошлом у него было очень много проблем. В результате более чем столетних действий корпуса Познавателей Истины на планете удалось ввести строгое единобрачие и культ воздержания, благодаря чему напряженность социальных проблем в обществе значительно снизилось. Однако, во время последней акции эта строгость была нарушена. Какой-то умник сболтнул, что чистота в любви - это не главное, а главное - это заботиться об общем выживании. В результате конфликтов, произошедших после этого на почве измен и ревности, погибло больше людей, чем ожидалось от метеоритной атаки. В приказе подчеркивалось, что все утверждения о сути жизни необходимо согласовывать с корпусом Познавателей Истины и с Богиней.
  
   Клянусь, это не я. Я же ничего подобного не говорил. Если местные так услышали, так только потому, что хотели это услышать. Но моя команда всё равно поджала хвост и целый месяц старалась не выходить лишний раз из пещеры.
  
   Глава 30. Туда, где начнётся джаз.
   Сентябрь 3010г.
   Боевая тревога. Только для меня и моего экипажа. Приказано явиться к Богине. Я беру с собой Валли, Фиу, Виллину и являюсь.
   У Богини я застаю начальницу штаба и ещё несколько серых. В уголке стоит капитан Аса Пу, судя по всему, только для того, чтобы у него и у господина старшего падхаши не было ощущения, что Богиня дает нам указания через голову непосредственного начальства.
   - По системе зовущих камней мы получили сигнал бедствия из одного мира, добрыми отношениями с которым мы очень дорожим, - сразу приступает к делу начальница штаба, - в данном случае нет ни внешней агрессии, ни космических катастроф. У них какие-то внутренние, системные проблемы. Двадцать лет назад на эту планету вылетал один экипаж, и мы думали, что им удалось разрешить все проблемы. Как мы видим теперь, не удалось. Судя по докладам исследователей и рассказам выходцев с этой планеты, ничего особенного там не происходит. Однако имеет место массовое вымирание населения и общий упадок мира. Те, кто приходят из этого мира к нам на службу, говорят об общей скуке. Похоже, им там просто не хочется жить. По этой причине мы решили послать ваш экипаж. Вы происходите из разных миров. Возможно, вы сможете почувствовать то, чего не смогли увидеть наши многомудрые исследователи. Вы идете не как защитники, а как советники. Стрелять во все стороны при приземлении не надо.
   Про "стрелять во все стороны" начальница штаба уточнила потому, что только вчера мы вернулись из миссии, где пришлось производить зачистку одного городка от инопланетных животных. Этому городку не повезло получить себе на голову упавший транспорт с личинками очень мерзких и агрессивных животных. Зверюги эти были невероятно ловкими и опасными, а главная их мерзость заключалась в том, что они очень быстро росли и размножались. К моменту нашего прибытия они там съели чуть не половину городка, а кого не съели, тех понадкусывали. Нас подняли по тревоге и скинули на охоту. Целые сутки мы гонялись за этими тварями, пока не перебили их всех. Зверюги оказались сущими бестиями. Малейшее промедление означало немедленную мучительную смерть, и мы всё ещё были "под впечатлением", норовили выстрелить в каждый шорох в темноте.
   Богиня посмотрела на господина капитана.
   - Только не давайте оружие Потилаку и этому, со змеиной шеей, - поучаствовал в подготовке вылета капитан.
   Как будто мы без него этого не знаем.
   - Служим Богине! - отсалютовали мы по уставу. Богиня поморщилась (точнее, излучила чувство легкого недовольства).
   - Это точно необходимо, все эти громкие крики? - спросила она у капитана.
   - Абсолютно необходимо, - заверил её капитан, - иначе простые народы не будут чувствовать к Вам должного почтения, к тому же...
   Окончания мы не смогли дослушать, поскольку отправились выполнять приказ. Двадцать лет они ждали, а четырех часов подождать не могли. Стоило будить нас в четыре ночи?!
   Разбуженный тревогой народ уже привычно тащил в корабль запасы и сверял их с регламентом. Всё было бы хорошо, если бы Виллина не устроила истерику с громкими криками. Она у нас очень любит загонять центровку в ноль и проверять все запасы.
   Строго говоря, центр тяжести корабля должен быть всегда в одной и той же точке, иначе при работе двигателей корабль вместо того, чтобы ускоряться, будет вращаться. Однако разбег центровки допускает смещение на несколько процентов от длины или ширины корабля, и загонять его в математический центр корабля совсем не обязательно. Подумаешь, взять на себя немного штурвал, и никаких проблем. Но Виллина любит, чтобы всё всегда было идеально уравновешено. В итоге только из-за Виллины мы каждый раз перед вылетом таскаем мешки с запасами туда-сюда по кораблю, уравновешивая корабль точно до килограмма. Но центровку она считает мастерски. У неё почти идеальная память, она не только помнит, где что лежит, но и сколько это весит. Она чуть ли не в уме составляет весовую сводку и всегда точно говорит, что куда переложить. Мы пытались с ней соревноваться, но она обсчитывает даже компьютер. Так это дело и оказалось целиком в её ответственности. Теперь приходится мириться с лишними передвижениями.
   Впрочем, на этот раз скандал с громкими криками случился не из-за центровки. Мы не успели получить со склада новые расчески для меня и тапочки для Грумгора. Виллина вопила, орала и требовала довести запасы до полного комплекта. Пришлось своей жестокой волей пресечь вопли и заявить, что без этих ценных предметов мы как-нибудь обойдемся. Виллина ушла, оскорбленная до самых глубин. Иногда мне кажется, что она считает нас своими домашними животными и готова прибить всех, кто мешает ей заботиться о своем стаде. Даже нас.
   - Корабль к взлёту готов, - доложил Грумгор.
   - Благодарю за службу, - в тон ему ответил я, - взлетаем.
   Через минуту мы запросили диспетчерскую о взлете, через три взлетели, и Аис унес нас к "особо дружественному миру".
   Встречали нас по-королевски. В том смысле, что сама местная королева и встречала. А также тысячи её придворных, друзей и друзей друзей. Встреча была организована в храмово - дворцовом комплексе, который сам по себе мог быть предметом многолетнего изучения. Красота неимоверная. Высокие здания гармонично переходили в низкие, те переходили в дорожки и беседки, разделенные искусственными озёрами и каналами. Шпили и арки, коллонады и дворики, беседки над водой и водопады над беседками. Везде очень много растений. Только вот всё это какое-то очень заорганизованное. Если слева беседка, то и справа такая же. Всё строго симметрично, подстрижено и приглажено.
   Я с трудом удерживался от того, чтобы не глазеть по сторонам и старался смотреть только на королеву. Мои даже не пытались сдерживаться и откровенно пялились во все стороны, поминутно обмениваясь восхищёнными восклицаниями. Похоже, что их детские восторги польстили королеве.
   - Королева нас звала - к королеве мы пришли, - решил притвориться я суровым инопланетным воином - тупицей. Эта их красота меня, честно говоря, добила. На таком фоне остаётся только притворяться тупым разрушителем. А потом, кто их знает, что у них тут за интриги. Глядишь, прикинешься дурачком, что-нибудь и выболтают.
   - Мы высоко ценим заботу Богини о нас, и благодарим вас за столь быстрое прибытие. В этот раз нам пришлось ждать вас всего лишь десять дней, а в прошлый раз мы ждали три года, - торжественно ответствовала королева, меня зовут..., - легкий кивок, и вперед вышел придворный, который зачитал длинный и торжественный титул, - можете обращаться ко мне "королева" или "госпожа Айянтия Вторая". Мы отвели для вас гостевой дворец. Он совсем недалеко отсюда, вы имеете право входа ко мне в любое время. Однако, я думаю, о делах лучше поговорить завтра в полдень.
   Десять дней! А нас подняли посреди ночи по тревоге.
   - Мудрость королевы видна во всём, - шепотом подсказал мне Фиу и для лучшей понятности пнул сапогом.
   - Мудрость королевы видна во всём, - повторил я и поклонился. Ну, Фиу, погоди, вонючка.
   Королева Айянтия Вторая сделала милостивый жест крыльями и руками, и мы отбыли, провожаемые взглядами толпы. Надеюсь, мы произвели впечатление. Защитные поля сияют, оружие блестит, мы шагаем в ногу, на плече у меня горит бронзовый дракон.
   Местный народ имеет много общего с пчелами. Это и наружный каркас у тела, и крылья (местные ненамного меньше человека, но могут летать, давление атмосферы тут намного выше, чем на Земле), и шесть лап. А вот глаза у них ближе к человеческим, с глазными яблоками и зрачками. Из-за этого они кажутся намного более человечными, чем, например, Сладкая Конфетка, у которой глаза фасеточные, никогда не поймешь, куда она смотрит.
   - Надо куда-нибудь перевести Аиса, а то он им все цветники изроет, - вслух подумал я. Стойки шасси у Аиса могут двигаться, тем самым Бешеные Конструктора компенсировали недостатки лыжного шасси (у Аиса на концах стоек не колеса, а лыжи). Когда надо подвинуть корабль, он просто переступает в нужное место мелкими шажками. Аис научился пользоваться этой возможностью. Ему очень нравится раскапывать почву под лыжами, а потом смотреть, что там под ней. В пещере на базе такой фокус не проходит, там пол стальной. Зато на любой поверхности с грунтом Аис тут же принимается за раскопки.
   Посадили нас на лужайке перед дворцом, очень такой красивой лужайке, с цветочками. Аису они очень понравились, и он уже перекопал пару соток. Надо найти ему какой-нибудь пустырь, а то он тут им всю красоту быстренько подправит.
   Остаток дня (мы прилетели днем) ушел на размещение во дворце, установку защитных полей, туалетов, поиск пустыря для Аиса и другие дела. В самом центре самого большого зала мы разбили походную палатку, а её растяжки придавили резными диванчиками. Придворные были в ужасе, пытались развести нас по комнатам, но как им объяснишь, что в каждой комнате не поставить защитное поле? А палатка специально для этого и предназначена.
   Пустырь в центре города найти было невозможно, и потому пришлось загнать Аиса в небольшое рукотворное озеро. Аис успокоился и перенес внимание с раскопок на свою подвижную мышку - любопытника, которой он обычно и забавляется.
   Среди "других дел" было и изучение местной истории. Поскольку сняли нас по боевой, ознакомиться толком со всеми материалами до прибытия на планету у нас не получилось. Застращав приданные нам два взвода слуг, чтобы не приближались к защитным полям, мы принялись за изучение выданных нам материалов.
   Полупромышленный мир. Владеет электричеством, рядом социальных технологий, понятием государства, имеет понятие о коммерческих банках и поточном производстве. Предыдущая экспедиция, состоявшая, в основном, из серых, научила местных санитарии, а также использованию электричества для централизованного вещания по проводам. Радио и электрогенераторы переменного тока местным использовать не рекомендовали: они легко засекаются с орбиты и могут привлечь внимание кого-нибудь из "Повелителей Космоса". На этой планете используются генераторы постоянного тока и вещание по проводам. Империя нашей королевы имеет довольно внушительные размеры - три тысячи километров на две с половиной. Остальные общества на планете ненамного отстают от первобытного уровня. Империя поставляет Богине солдат, добровольцев, продовольствие, а также ряд промышленных изделий и полуфабрикатов. Благодаря действиям предыдущей экспедиции стало возможным создание больших городов, а также относительный мир в империи. До этих изменений империя представляла собой набор отдельных племен, которые частенько воевали друг с другом, а власть королевы тогда была пустой формальностью. Теперь королева является практически абсолютным монархом в империи.
   Динамики упомянутого выше центрального вещания висят во всех комнатах дворца, даже в туалете. По ним передают новости, а в остальное время какое-то ритмичное потрескивание. Надо сказать, что это ритмичное жужжание - потрескивание, несущееся из каждого угла, начинает нас понемногу утомлять.
   Ближе к вечеру мы призвали наших слуг и выбрались на прогулку. Город нам показывали из закрытых карет. Увидеть удалось немного. Горожане жили в очень маленьких квартирках или домиках. Домики и многоквартирные дома были совершенно одинаковыми, без каких-либо украшений. Надо всем витал дух отчаяния и уныния. Немногие цветные вывески и объявления были повешены криво, краска на них была тусклой и долго не подновлялась. Везде лежали груды мусора, но сильнее, чем груды мусора, убивало отсутствие желания хоть как-нибудь украсить город. Стены вырастали прямо из почвы, без фундамента и отмостки, темные окна без наличников смотрелись как грязные пятна на сплошной серой стене домов. Это были строго функциональные, простые изделия. Вся эта обстановка как бы говорила: "Пришел сюда - поел - пожил - уходи - и больше ничего не требуй". Эта обстановка очень сильно контрастировала с тем, что довелось увидеть во дворце.
   Как пояснили слуги, такая обстановка не была следствием какого-либо материального притеснения. Если человеку хотелось сделать что-нибудь красивое, он шел в дворцово - храмовый комплекс и делал там статую, или просто помогал художникам. Доступ в комплекс был, кстати, свободным для всех, и закрывался он только при особых условиях. Украшать город было просто не принято. То, чем пользуется человек, должно быть максимально простым и дешевым. Странный народ.
   Жители города медленно двигались по своим делам. Конфликтов практически не было, но брели они как-то неохотно, как будто им всё давно надоело. Впрочем, это могло быть обманчивым впечатлением, осанка у наших видов разная.
  
   - Мой народ вымирает, - резко сказала королева, - и никто не может сказать, почему. При малейшей возможности обогатиться мои слуги продаются налево и направо даже тогда, когда совершенно очевидно, что этот факт выплывет наружу. Они продаются даже тогда, когда приобретение намного меньше возможных потерь, тогда, когда, по большому счёту, им этого и не надо. Я не могу никому отдать приказ - его просто забывают. Я пытаюсь опереться на кого-нибудь из советников, но у меня такое ощущение, что под руками у меня болото. Твёрдая почва расплывается, и я нахожу одну лишь пустоту. Мы затеваем праздники для народа, но каждый из них превращается в пьяный дебош с погромами. Мы тратим огромные средства на школы, но дети там просто не учатся. Не хотят. Семьи рассыпаются, не воспитав и одного ребенка. И так во всём. Иногда мне кажется, что они просто не хотят жить.
   Мы стояли навытяжку перед королевой и внимательно слушали. За окном прекрасное утро озаряло дворцовый комплекс.
   - Нам потребуется помощник, - сказал я, - хорошо образованный человек, знакомый с историей и культурой страны. А также кто-нибудь из органов правопорядка, из среднего звена.
   Королева кивнула. Вперед выступил придворный, тот, который вчера зачитывал нам титул королевы.
   - Лорд Гуппа. Мой самый преданный друг и надёжный помощник. У него есть все необходимые полномочия.
   - Ещё мы просим вашего разрешения установить в трёх - четырех обычных семьях аппараты прослушивания.
   Королева не сразу поняла, что мы имеем в виду, а когда поняла, то сильно удивилась, но разрешила.
  
   - Стоунсенс, Валли, жидкость код 556781 и остальные. Возьмите пробы воздуха, еды и воды. Ищите вещества, вызывающие депрессию у этого вида. Возможно, они еду готовят так, что она у них подкисает. У них тут с химией не очень. Я, Фиу и Суэви берем лорда Гуппу и начинаем копать вглубь местной истории. Если у кого-нибудь возникнут идеи на тему о недостатках в системе воспитания или культуры - они очень приветствуются. Работаем.
   - Может, королева ввела слишком большие налоги? - предположил Фиу.
   - Может, их мало наказывают начальники на производстве? - предположил Валли.
   - Может, у них слишком мало водоемов, чтобы плавать? - предположила мыслящая жидкость.
   - Может, у них слишком мало мудрецов, чтобы давать мудрые советы? - предположил Суэви.
   - Может, у них слишком печальное кино? - предположил стоунсенс.
   - Может, у них слишком мало любви между полами? - предположила Бий У.
   - А может, вы наконец закончите нести всякий вздор и начнёте работать? - сказал я.
   Быстрой работы не получилось, местные закрытые кареты никак нельзя отнести к скоростным средствам передвижения, но и за этот день нам удалось сделать немало. Группа "химиков" взяла пробы в разных частях города. Моя группа в сопровождении лорда Гуппы встретилась с лучшем сыщиком из местного полицейского управления. Сыщик в общих чертах подтвердил то, о чем говорила королева. Растет число конфликтов, причем на совершенно пустом месте, так, как будто люди устали друг от друга. Никаких конкретных версий о причине происходящего у него не было. Единственная зацепка, которую я смог извлечь из его речи, касалась подпольных клубов. Сыщик очень возмущался тем, что там пьют без меры и слушают ужасную музыку, и что число этих клубов растет. Я выразил твердую уверенность в том, что нам необходимо посетить один из этих клубов. Сыщик пришел в ужас, сказал, что это небезопасно, но под нажимом обещал устроить. Потом он загорелся этой идеей и умчался брать кого-то из припасенных "на сладкое" уголовников, чтобы раздобыть нужные связи.
   Лорд Гуппа оказался незаменимым источником информации. Он ещё помнил времена хаоса и всеобщей войны, империя была, можно сказать, его ребёнком, и он очень болезненно воспринимал её нестроения. Оказывается, социальное устройство этого общество строилось не на семье, хотя семьи как таковые тоже существовали, а на рое. Главным в рое была самка - королева, которая отличалась от обычных самок. Самки - королевы терпеть не могли друг друга и заставляли сражаться свои рои до победного конца, если, конечно, их не разделяло достаточное расстояние. По этой причине до недавнего времени существование больших городов было достаточно проблематичным делом. Первые города возникли там, где самки - королевы приняли закон, по которому всем другим самкам - королевам в радиусе ста километров отрубали голову. Рои, оставшиеся без королевы, переходили к самке - королеве города. Впрочем, слушались они новую королеву очень неохотно. Все помнили, что она чужая и что она убила любимую "свою" королеву.
   - После визита ваших коллег стало гораздо легче, - сказал лорд Гуппа, - теперь маленькой самке - королеве делают укол, и она превращается в обычную самку. Все родные маленькой королевы довольны, и все любят королеву города. После обретения ряда новых технологий все надеялись, что вот теперь-то начнётся счастливая жизнь. Старшее поколение очень радовалось, глядя, как молодежь подрастает в сытости и без войн, и тут вдруг такой паралич воли к жизни... Мы в ужасе!
   Да, проблем с роем я не смог бы предположить никогда. Бывает же в жизни такое!
  
   Следующий день новых открытий не принес. Пока я спал, наши неспящие работники сделали анализ взятых на пробу веществ. Опасные выделения обнаружились только в одном месте, там, где и ожидалось: в квартале около свалки. Мы, конечно, посоветуем местным разобраться со свалкой, но на весь народ это повлиять не могло.
   Лорд Гуппа явился только ближе к полудню. Я спросил у него, можно ли как-нибудь выключить жужжание, доносящееся из всех динамиков местного вещания между новостями, или поставить какую-нибудь музыку. У меня уже голова болит от этого вечного жужжания, да и не у меня одного. Лорд Гуппа пришел в ужас и сказал, что даже мысль об этом - это ужасное оскорбление королеве, за которое простые граждане могут поплатиться и жизнью. Ну ладно. Нельзя так нельзя.
   Вместе с лордом пришел и наш вчерашний знакомый - сыщик. Обещал устроить визит в подпольный клуб прямо сегодня вечером, но предупредил, что нам придётся идти туда одним. По долгу службы он должен арестовать всех, кто там находится, и потому владельцы клуба пустят только нас. Соответственно, наша безопасность будет зависеть только от нас. Мы поблагодарили сыщика и заверили, что способны заровнять полгорода, если рассердимся. С этим сыщик и убыл.
   До вечера мы слушали лорда Гуппу, обсудили с ним и проблему со свалкой. Мне пришла в голову одна идея, и я спросил, как долго особи его вида могут обходиться без пищи. Оказалось, что довольно долго - до пятидесяти - семидесяти дней.
   - Может, им просто не хватает гормонов? - предположил я. - Раньше они жили в условиях постоянного голода и войны, может, они без стресса уже двигаться не могут? Лорд Гуппа, как бы нам провести маленькое исследование, попросить кого-нибудь не есть дня два-три, а затем понаблюдать за изменением своего состояния?
   Лорд Гуппа очень удивился. Как это? Не есть? Специально? По своей воле? Это было так удивительно для него, что он обещал попробовать сам и привлечь своих слуг. Я спросил у него, есть ли у них азартные игры, скачки, бои, игры на деньги? Лорд Гуппа секунду подумал и сказал, что организовать это можно, но спросом пользоваться не будет, даже в подпольных клубах. Их люди предпочитают либо работать, либо бездельничать, либо украшать места красоты (оказалось, что дворцово - храмовый комплекс является не единственным местом красоты). Мы показали ему шашки, он оценил игру, но заметил, что играть в эту игру будут только люди высших классов, заранее обученные длительному удержанию внимания.
   Вечером мы натянули темные плащи, маски и направились в подпольный клуб. Подпольный клуб оказался действительно подпольным: находился он в глубоком и грязном подвале. Вниз спустились только я, Фиу и Птитр. Остальных оставили в качестве боевого резерва. Хозяева клуба тряслись так, что стены вибрировали, но мы их успокоили, сказали, что просто пришли посмотреть, как отдыхают люди, и никаких обид. Нам выделили маленькую комнатку, из которой мы могли наблюдать за происходящим в зале. Ничего особенного мы не увидели. Множество людей напивалось под звуки оркестра, показавшиеся мне сплошной какофонией. Пару человек подрались, но культурно, на улице. И всё.
   - Только не говорите королеве об оркестре, - предупредил нас лорд Гуппа на обратном пути.
   - Об оркестре? Почему?
   - Королевы об этом слышать не могут по своей природе. При мысли о том, что кто-то перебивает их звуки, они приходят в неконтролируемую ярость. Узнает - снесёт весь квартал.
   - Что значит "перебивать её звуки"?
   - Динамики. Те, на которые вы жаловались. Рой чувствует свою королеву только тогда, когда слышит её жужжание. Жужжание организовывает людей на труд и на отдых, на войну и на творчество. Оно разное в зависимости от времени суток и ситуации. Если рой потеряет свою королеву, то люди роя без её организующего жужжания теряют волю к жизни и чувство общности. Каждый из них оказывается сам по себе, без цели и воли. Это ужасное состояние для нас. До того, как появилось центральное вещание, город не мог быть больше, чем та зона, в пределах которой люди слышали свою королеву. Это примерно три километра в радиусе. После появления центрального вещания единым городом может стать вся страна. Правда, мы не считаем нужным так делать. Пусть молодые королевы набираются опыта в маленьких городах. Королевы должны уметь не только жужжать, но и думать. Мне кажется, я рассказывал вам про это.
   Я что-то такое смутно припомнил. Это было днём, когда Фиу включил нашу музыку. Лорд Гуппа чуть с ума не сошел, бегал и вопил от ужаса. Но он тогда не очень разборчиво говорил, и я его не понял. Думал, ему музыка не понравилась.
   - Так что, весь город зависит от одной самки - королевы? А если она умрёт?
   - У нас есть в запасе другие самки - королевы, в других городах. Есть подрастающие. Наша территория больше, чем три километра. Нам есть, где держать их вдали друг от друга.
   Во бред! В страшном сне такое не приснится. Хотя, если вспомнить наше земное телевидение...
  
   Третий день тоже пропал впустую. Мы просмотрели радио диапазон, измерили напряженность магнитных и СВЧ полей. Искали следы магнитных бурь или следы излучения с орбиты на случай, если это какой-нибудь клан "Повелителей Космоса" балуется. Ничего. Полная пустота.
   Ничего не дали и наблюдения через "жучки" за избранными семьями. Они работали, ели и спали. Было несколько бытовых конфликтов, из серии "он сказал, а она не так поняла, а потом обругала его за то, что он неправильно сказал, а он её обругал ещё сильнее", ничего интересного.
   На четвертый день пришел лорд Гуппа, весь в приподнятых чувствах, заявил, что готов рвать и откусывать головы всем врагам. Лорд очень радовался, говорил, что это очень хорошо и что он очень давно не испытывал такого подъёма чувств и таких свежих ощущений.
   - Творческие силы у нас связаны со стремлением преодолевать препятствия, - говорил лорд Гуппа, - и если они так сильно растут даже от однодневного голодания, то это уже половина решения проблемы.
   Тут меня посетила ещё одна идея.
   - Мы должны поговорить с королевой. Я думаю, у меня есть, что сказать ей.
  
   Королева приняла нас так быстро, как смогла. Лорд Гуппа, не скупясь на восторги, рассказал ей об эффекте голодания. Королева поначалу удивлялась не меньше, чем лорд Гуппа в свое время, а потом прониклась идеей и даже добавила от себя кое-что новое.
   - Мы скажем людям, что это то, что отличает нас от животных. Животное всегда делает то, что хочется, и только человек способен иногда делать что-то вопреки животным желаниям. Мы скажем, что периодическое голодание - это символ того, что мы отличаемся от животных. А сколько мы сэкономим на продовольствии... Мы сможем увеличить население на одну восьмую часть.
   Что-то в её словах о животных было такое, что затронуло во мне какие-то глубокие мысли, но разбираться в этом не было времени, и я прогнал их.
   - Госпожа, я думаю, что у меня есть ещё, что сказать вам. Во-первых, мы хотим записать ваши звуки на более качественную аппаратуру. Есть версия, что при передаче по центральному вещанию теряются высокие частоты. Мы попробуем на какой-нибудь группе рабочих, что будет, если проиграть запись с полными частотами.
   Королева милостиво позволила.
   - Во-вторых, вы издаете всё время одни и те же звуки. А вы не могли бы издавать их по-разному?
   - Что ты имеешь в виду? - гневно вскинулась королева, - Знаешь, как звучало смертельное оскорбление, которое говорили друг другу королевы перед дракой? "Ты глупа, твоя песня скучна, твои люди умирают от скуки, со мной им будут веселее". Это оскорбление, чужак. Любой человек моего народа был бы немедленно казнен, даже подумай он такое.
   Королева взглянула на лорда Гуппу. Тот рухнул на пол и попытался сжаться в точку.
   - Это не я, моя королева, я ничего такого им не говорил.
   - Это что, заговор с целью поставить другую королеву? - спросила госпожа Айянтия Вторая. Придворная стража напряглась.
   - Нет, госпожа, это не заговор, это исключительно мои соображения, и простите нас за то, что мы случайно вас расстроили. Я совсем о другом, - попытался я успокоить королеву.
   - Говори.
   - Ваша архитектура. Она строго симметрична. Жизнь ваших людей. Она строго расписана по минутам от рождения и до смерти. У ваших людей такой образ мышления, при котором успех в жизни видится им как сокрушение препятствий. При этом в их реальной жизни нет никаких таких подвигов, которые они могли бы совершить, а затем жить счастливо. Они вынуждены изо дня в день повторять одни и те же операции, без каких-либо надежд на изменение жизни. Их жизнь абсолютно ровная, в ней нет событий. Это очень тяжело для разумного существа, жить и не иметь перед собой образ такой цели, которую необходимо выполнить. Получается так, что каждый день приносит страдание, пусть даже маленькое, а символа выхода из него нет. До недавних времен, когда везде были войны, они ежедневно боролись за простое выживание, и этой проблемы не было. Выжил - можешь собой гордиться. Теперь гордиться нечем, одни только мелкие страдания изо дня в день.
   - Так что, ты предлагаешь намеренно усложнять им жизнь?
   - Нет, я об общих ощущениях, в которых живёт народ. Всё строго ровное, всё строго симметричное, всё заранее предписано и расписано. У вас в городе даже ни одного холма нет.
   - Да, - с гордостью сказала королева, - если мы строим город, то мы срываем все холмы. Это дорого стоит, но зато идея порядка проходит через весь город. Весь город состоит из ровных кварталов с параллельными улицами.
   - Об этом я и говорю. Это не очень реально, это не очень рационально, а потому нежизненно. Тот, кто попытается остановить реку, получит одни неприятности, зато тот, кто попытается использовать энергию её течения, получит много энергии. Если разместить место красоты на холме, то оно будет видно большему количеству людей, и они получат больше удовольствия.
   - Он говорит о водяных колесах, - пояснил лорд Гуппа, не вставая с пола.
   - Я знаю, что это такое. Вы сами меня учили, милейший лорд. Река в нашем городе упрятана под землю, в трубы, и не нарушает общую симметрию, - это уже было сказано мне.
   - Тем не менее, вы сделали в парке озёра и ручейки. Зачем тогда было прятать реку? Вы украшаете здания росписью различными красками, так почему вы не красите их сплошной белой? Не бывает так, чтобы всё всегда было ровное и однозначное. В жизни всегда есть мнение и сомнение, всплески и впадины, и их лучше использовать и украшать, чем бороться с ними.
   - Правда всегда одна, - чётко сказала королева.
   Ну что за тупой народ? У них на флаге, наверное, трамвай вышит. Самый подходящий для них тотемный зверь. Я разозлился, и меня понесло. Меня так не несло с тех пор, как я рассказывал инопланетным курсантам про земных хищников:
   - Так-то оно так, но бывает, что оно и не так. Во всяком мнении всегда есть сомнение, а любая правда имеет границы, за которыми она становится неправдой. Иногда для того, чтобы быстрее пройти вперед, надо сначала немного вернуться назад, и нет ничего такого, в чем не было бы его противоположности. Создайте полный порядок, и он станет наибольшим бедствием, ибо те отклонения, которые всегда бывают в жизни, не смогут вместиться в него, и порядок убьёт жизнь. То, что у нас получается, всегда больше или меньше того, что мы хотели получить, а пока мы осознаем то, что у нас получилось, мы превращаемся в нечто совсем иное, чем то, чем мы были до этого. Слабое и мягкое оказывается жизненнее, чем твёрдое и сильное, а часть или даже символ оказывается в силах изменить и переупрямить целое, - на секунду я запнулся, потеряв мысль, которую хотел сказать. Этой запинкой воспользовался Суэви:
   - Золотой дракон! Ни слова не понятно! - восхищённо воскликнул он.
   Я скосил глаза на Суэви и вспомнил, как он жаловался на золотых драконов:
   - Они очень мудрые, - говорил Суэви, - но такие сволочи, никогда не отвечают на вопросы. Задашь им чёткий вопрос, а они тебе в ответ скажут такое, что ни за что не поймешь, что это они имеют в виду, пока сам не додумаешься до этого понимания и не начнёшь говорить так же.
   - Мне кажется, я понимаю, о чём это он, - милостиво сказала королева, делая рукой жест лорду Гуппе подняться. Лорд подскочил, как воздушный шарик. Королева продолжала:
   - Вспомните хотя бы то, как мы приучали народ к творчеству в местах красоты. Мы надеялись, что люди будут получать удовольствие от творчества, как его всегда получали представители аристократии. Из этого получилось всё, что угодно, но только не то, на что мы рассчитывали. Одни ходят туда, чтобы напиться тайком от жены, другие рассматривают это как пикник. Но при этом, однако, совместное создание мест красоты стало неотъемлемой частью нашей жизни.
   В этот момент я поймал мысль, которую хотел высказать, и продолжил:
   - В моём мире создано очень много музыки. У нас есть и такая музыка, в которой идет только одна тема, но в большинстве наших произведениях одновременно идут несколько тем. Например, главная тема ведет утверждение, вторая тема периодически поддразнивает и насмехается над первой, а третья грустит о том, что не получается всё и сразу. С разрешения милостивой королевы, я предоставлю вам образцы.
   - Я ожидаю их с нетерпением, - разрешила королева.
   Мы откланялись. Через некоторое время я послал королеве земной коммуникатор с избранными примерами земной музыки. Показывать его отправился Фиу, наш мастер куртуазных манер.
   В тот же день мы попробовали, как будет действовать на местных более качественная запись, пропущенная через высокочастотные колонки. Местные отметили, что слушать приятнее, но в целом никакого эффекта.
   На пятый день королева объявила, что теперь все честные граждане должны периодически поститься, а она будет пробовать в своей музыке новые элементы. Просила не удивляться.
   На шестой день она действительно начала вводить в своё равномерное жужжание некоторые ритмические элементы. На местных они произвели совершенно удивительное действие. Они надолго замирали перед динамиками, старательно прислушивались, сосредоточенно слушали королеву так, как если бы это была шифровка шпиону из центра. Потом отходили с таким веселым видом, как будто вина напились.
   На седьмой день королева вызвала нас к себе.
   - Не знаю, к добру или к худу эти перемены, но у нас упала бытовая преступность на семьдесят процентов, а продажи дурманящих веществ снизились на семьдесят пять процентов. - сказала королева, - В любом случае, окончательный результат изменений будет ясен очень не скоро, и я думаю, что не имею больше права задерживать вас здесь. Я благодарю вас за участие в наших делах. Я прошу вас передать Богине просьбу прислать ещё одну группу через пару лет для контроля за изменениями. Пока же я прошу вас принять наши скромные дары и передать их Богине.
   - Мы повидали множество миров, но нам крайне редко приходилось встречать столь мудрую и заботливую королеву, как ваше величество, - передал мне Фиу текст по коммуникатору и для привлечения внимания пнул сапогом. Я взял его за ухо, отодвинул назад, кратко поблагодарил королеву, и мы убыли.
   - У тебя нет опыта общения с коронованными особами, а у меня есть, - попытался оправдаться Фиу.
   - В любом случае, не стоит бить начальника группы ногами, этим ты подрываешь авторитет Богини, - сделал я внушение пушистому.
   - Как будто ты что-то другое сможешь почувствовать, - тихо сказал Фиу.
   - Смогу, Фиу, и слышу хорошо.
   "Скромные дары" оказались такого размера, что еле поместились в трюмах Аиса. Карантинная служба разбирала их целую неделю.
  
   Через пару дней после нашего возвращения мне пришла в голову одна идея, которой я счел нужным поделиться с Суэви.
   - Знаешь, Суэви, мне кажется, я знаю, почему на планету к королеве послали разбираться именно нас. Незадолго до вылета я спросил у своего наставника из "серой плесени", почему мы не занимаемся ускоренным развитием дружественных народов. Мне кажется, он напел об этом Богине, и та решила ткнуть нас мордой в реальную жизнь. Попробуй ускоренно развивать людей, которые без жужжания королевы превращаются в студень на второй день.
   - Ты такие вопросы больше не задавай, - встрял в разговор Фиу, - а то нас ещё куда-нибудь пошлют сопли местным подтирать.
   - А спросить у наставников не пробовал, кто это задание нам подсунул, они или нет? - подал идею Суэви.
   Я попробовал, наставники из Постигателей Истины, естественно, всё отрицали. Только один из них заметил, что жизнь сама всегда выносит нас туда, где находятся ответы на самые жгучие наши вопросы.
  
   Два года спустя в этом мире побывал ещё один экипаж, от "серой плесени". Вернувшись, они долго возмущались тем, что я скормил королеве семинотную музыку. Дело чуть не дошло до суда. Я долго не мог понять, про что это они, пока мне не объяснили, что до этого в мире королевы знали только пять нот. Музыка в семь нот, которую начала со временем вводить королева, будила в простом народе слишком глубокие чувства, аналогов которым они не могли найти в реальной жизни. Иными словами, под действием новой музыки местные начали искать себе приключения на все части тела, что значительно дезорганизовало экономику и ослабило семьи. На счастье королевы, в новом экипаже оказался специалист по теории музыки, который вернул дело на место, разумным образом совместив пятинотную основу и семинотные проигрыши. Ситуация в империи наладилась, империя зажила стабильно и спокойно.
  
   Глава 31. Больше разумных!
   Декабрь 3010 г. - май 3011 г.
   Поначалу это была приятная миссия, почти прогулка. Всё началось с того, что разведка довольно глубоко копнула историю в одном из разрушенных миров. Это была одна из промышленно развитых цивилизаций, разрушенная "Повелителями Космоса". Откопанные данные оказались весьма интересными. Восемьдесят лет назад этот мир подвергся разрушению со стороны одного из кланов "Повелителей Космоса", но незадолго до этого, примерно сто лет назад, одна из стран этого мира ухитрилась создать межзвёздный корабль и послать его в соседнюю звёздную систему. Разумные существа, обитавшие на этой планете, умели впадать в длительный анабиоз, так что проблем с длительностью перелёта у них не возникло. Они построили космический корабль на ракетном принципе, нашли трёх добровольцев и отправили их в полёт.
   Ребята из разведки почесали тыковки, посмотрели чертежи, поговорили с правнуками тех, кто строил корабль, и пришли к выводу, что эти космонавты всё ещё могут лететь к цели. Одним словом, нам выдали приказ отправиться в указанную систему, прочесать космос и доставить космонавтов домой живыми и, по возможности, здоровыми. Не задание, а сплошное удовольствие. Сборы были неторопливыми, обстоятельными. Не сравнить с обычными вылетами, когда поднимают по боевой и когда даже не успеваешь позавтракать. Мы взяли с собой все упомянутые в регламенте запасы и ценные вещи, потом посидели, подумали и вспомнили ещё сотню забытых позиций. Упаковали и их. Хорошенько попрощались со всеми, поели, взяли на борт представителя от народа искомых космонавтов, продовольствие для него и его космонавтов, а затем отправились.
   Всё было бы хорошо, если бы перед отлетом Фиу в очередной раз не проехался по моей страсти к написанию "руководства по правильной жизни для разумных существ". Я вспылил и предложил ему побыть на моем месте: сказать хоть что-нибудь о том, что такое хорошо. Фиу, конечно, ничего складного сказать не смог. Подумав, он сказал:
   - Хорошо - это когда сыто живёт как можно больше разумных существ.
   - А что они делают между едой? - тут же спросил я.
   - А что хотят, то и делают, - буркнул Фиу и ретировался.
   Настроение было испорчено, и ритуальные слова "по местам стоять, со швартовых сниматься" я произнес довольно сердито. Двери пещеры открылись, и Аис вынес нас в космос.
   Корабль вековых космонавтов нашелся довольно быстро; нам пришлось прыгать телепортом не более трёх раз. Локатор с фазированной решеткой - великая вещь. Представитель народа этих космонавтов пришел в такое возбуждение, что его пришлось привязывать. Я объявил боевую тревогу, и мы пошли на сближение.
   На всякий случай, запустили сначала досмотровщика. Были опасения, что корабль мог быть заминирован, что на нём стоят автоматические пушки или что он заражен какой-нибудь заразой. Но все опасения оказались напрасными, и роботы - досмотровщики, управляемые Фиу и Бий У, прикрепили к их шлюзу наш переходник. Дверь их шлюза немного прикипела к металлу, но мы её быстренько поддели и открыли маленьким домкратом. Первыми в корабль зашли тоже роботы. Когда земляк космонавтов увидел троицу, спокойно лежащую в своих саркофагах, он заголосил и заплакал.
   - До чего же несдержанное существо! - прошептал я почти про себя, но качественные ларингофоны разнесли звук по всему кораблю. Валли обиделся за нашего подопечного и сказал, что нельзя быть таким бездушным, что этот парень на своей планете жил в пещере и даже обуви не имел, а ведь он, возможно, потомок этих космонавтов.
   Поверхностный осмотр показал, что кораблю требуется мелкий ремонт. Иллюминаторы корабля, хотя и держали давление, пошли мелкими трещинами. Во избежание печальных недоразумений мы заделали их снаружи стальными листами. Через пару часов, которые ушли на осмотр корабля, обработку помещений защитным полем и стыковку, мы приступили к выводу космонавтов из спячки. Собственно говоря, мы просто стояли, а всю работу сделал земляк космонавтов. Да и он не особенно перетрудился, просто нашел кнопку с надписью "срочное пробуждение" и нажал её. В саркофаги пошла вода, и спустя пару часов, когда тела космонавтов напитались влагой и разбухли в три раза, они пришли в себя.
   Мы намеренно отошли подальше, так, чтобы космонавты при пробуждении видели только своего земляка. Когда они начали задавать вопросы, прослезился даже я.
   Проклятие, родись я чуть раньше, я вполне мог оказаться на месте этих ребят. Первые земные межпланетные корабли были не лучше этой жестянки. У нас спасательный бот, и тот больше.
   Вопросов и ответов хватило бы на большую книгу. Космонавты первое время были очень слабы и говорили по большей части мы, а они только лежали и слушали. Мы закармливали их свежими продуктами из трюмов Аиса. Кормить приходилось из туб под давлением. Первое время они шарахались, когда к ним подсаживалась Бий У или Виллина, но потом привыкли.
   Как-то раз, наблюдая за тем, как Фиу кормит космонавтов из туб, я поймал себя на том, что любуюсь этой картиной. И Фиу, и космонавты по внешнему виду разительно отличаются от всего, что я видел на Земле, но они все по-своему красивые. А когда один помогает другим, картина становится ещё более трогательной.
   Когда космонавты смогли начать ходить, точнее, плавать в невесомости, выяснилось, что они намного крупнее и сильнее младшего земляка. Что значит радиация и плохое питание... Одна из причин, по которой их надо вернуть домой живыми, состоит в том, что их генетический аппарат менее повреждён радиацией, чем у тех, кто пережил бомбардировку. Богиня надеется с их помощью несколько улучшить породу.
   Через пять дней мы перевели их на свой корабль. Перед этим мы сняли с корабля все ценные для космонавтов вещи, в том числе закладную доску. Приказ предписывал размельчить их корабль до уровня мельчайших пылинок. Мера предосторожности - чем меньше в космосе мусора, тем меньше вероятность повредиться об него. Однако не так далеко от нашего пути обнаружился небольшой планетоид, обретавшийся на границе этой звездной системы. Наши герои не дошли до цели совсем немного. Мы нашли разумным скинуть ненужный корабль на этот планетоид. И энергии меньше тратится, и мусора в космосе меньше.
   Буксировка мёртвого корабля оказалась не таким уж простым делом. Пришлось несколько раз корректировать орбиту. Провозились два дня, а когда уверились, что встреча орбит планетоида и корабля неизбежна, получили с планетоида сигнал бедствия. Четкий, правильный сигнал бедствия, в системе символов, принятой у Богини и кланов "Повелителей Космоса". Да-да, сигналы бедствия у них стандартизованы.
   Мы отправили запрос на планетоид на той же частоте, но ответа не было. Инструкция предписывала в этом случае отправить сигнальный бакен на базу и начинать спасательную операцию. Так мы и сделали.
   Космонавты, глядя на то, как их корабль, отцепленный от буксира, тихо тает в черноте космоса, прослезились. Я их понимал. Но впереди была новая задача, и времени на чувства не было. Мы опускались на планетоид.
   Через пять часов мы подошли к источнику сигнала. В бедствии пребывал небольшой транспортный корабль одного из кланов "Повелителей Космоса". Мы зависли на высоте нескольких метров над поверхностью, метров за двадцать от аварийного корабля. Насколько удалось определить по символам на борту, этот корабль принадлежал небольшому клану, всего три планеты под контролем. В базе данных этот клан проходил под номером 158. У него даже имени не было. В базе значилось, что этот клан сошел на нет ещё десять лет назад. Странно. Корабль свеженький, без видимых повреждений.
   - Досмотровщикам старт. Грумгор, не нравится мне обстановка. Возьми-ка вашего игрушечного робота да пройдись вокруг корабля. Скорее всего, там все уже давно умерли.
   Грумгор заворчал, ему не хотелось подвергать риску любимую игрушку, но послушался.
   Но в корабле не все умерли. Стоило нашим досмотровщикам приблизиться, как в иллюминаторах корабля заморгал свет, а затем открылся трап шлюза. Просто торжественная встреча какая-то, а не спасательная операция. И почему они на запрос не отвечали?
   Один досмотровщик (Фиу) пошел в шлюз, второй (Бий У) полез на крышу корабля. Грумгор побежал вокруг. Корабль стоял на ровном лыжном шасси, судя по подпалинам на грунте - аккуратно посажен с помощью маневровых двигателей. Никаких следов аварии или боя не видно.
   По ту сторону шлюза нас ожидала удивительнейшая картина. Дюжина маленьких созданий, размером не более ладони, подпрыгивала на месте и хлопала в ладоши. Мало того, они говорили на языке, который имел отдаленное родство с интерлингвой, и мы даже могли их понимать! Пока стоунсенс пытался разобрать, что они говорили, Фиу взял пробы воздуха и пыли с пола. Автоматический определитель - аппарат бактериологической разведки, выданный нам со складов Богини, никакого криминала не нашел. Фиу попытался пройти дальше, но сигнал экранировался обшивкой корабля. Во избежание потери досмотровщика пришлось вернуться. Внешний осмотр показал, что на ходовом мостике и в каютах никого больше нет. Никаких внутренних повреждений в корабле также не было.
   Из того, что говорили эти мышелюди, следовало, что их и добрую сотню их сородичей куда-то везли против их воли. Они были заперты в трюме, в специальном контейнере. Потом пилоты корабля по какой-то причине посадили корабль здесь, а сами улетели на другом корабле. Мышелюди этого не знали, просто их перестали кормить. Этой семье удалось выбраться их контейнера, остальные погибли. С тех пор они жили здесь на остатках пищи и на том, что удавалось вырастить в оранжерее из семян, которыми их до этого кормили. Сигнал бедствия они не включали, даже не знали, как это сделать. Максимум, что они смогли сделать, это научиться открывать шлюз и получать кислород из оксидов железа, которых было много в почвах этого планетоида. Выглядело складно и правдоподобно. Если проблемы сильно поджигали пилотам зад, и они слиняли на другом корабле, то выключить маяк могло быть некому и некогда. Вот только что их так напугало?
   Мы спросили мышелюдей, как они смогли передвигаться в вакууме. Оказалось, что они устойчивы к вакууму и могут недолгое время пребывать в вакууме без каких-либо приспособлений. А потом они додумались до идеи скафандра и сделали себе примитивные скафандры в виде шариков. В этих шариках они передвигались, как белки в колесе. Скафандры были нам тут же продемонстрированы. Никакой системы жизнеобеспечения в них не было и в помине, они дышали тем, что было в скафандре - шарике. Хватало на несколько минут, а затем они мчались обратно в корабль. Для того, чтобы набрать несколько горстей руды, времени было достаточно.
   Говорили они очень плохо, и все эти беседы заняли очень много времени.
   Восхитительные существа! Ухитриться выжить в таких условиях! Не уверен, что смог бы так, без надежды на будущее...
   Мы с Валли надели скафандры и осмотрели брошенный корабль. Я осматривал, Валли с излучателем страховал меня сзади. Ничего такого, что расходилось бы с рассказом мышелюдей, мы не нашли. Причина паники среди пилотов тоже не нашлась. Платы с судовым журналом то ли не было, то ли мы не смогли её найти. Вполне целый корабль, без каких-либо следов борьбы и аварий, кроме тех мест, где мышелюди использовали системы корабля для обеспечения своего выживания.
   - Ладно, - сказал я, - полезайте в мешок.
   Мышелюди послушно полезли в аварийный скафандр, и я отнёс их на наш корабль.
   - Вот это мой младшенький, Пити, а вот это моя доченька, Питити, а вот это..., - мама - мышечеловек представила весь десяток своих детей, а заодно и мужа. Перечисление и ответное представление нашей команды заняло довольно много времени.
   Мышелюдей мы разместили в одной из кладовок, показали им, как пользоваться пакующим туалетом, и начали готовиться к возвращению. Однако, быстрого возвращения и на этот раз не получилось. Ко мне заявилась делегация из спасённых космонавтов, усиленная их земляком и доброй половиной моей команды. Просили хоть одним глазком взглянуть на систему, к которой они так долго летели. Я показал им описание этой системы на мониторах, показал фотографии, сделанные на поверхности планет (эта система была неплохо исследована разведкой Богини), но уни уперлись, как зациклившая программа. Показывай им планеты в иллюминатор, и всё тут! Я умолял их образумиться, говорил, что где тонко, там и рвётся, а у нас и так уже две спасательные операции в одном вылете, но тут на сторону космонавтов встала уже вся команда. Что тут сделаешь? Сердце не камень, да и собственное любопытство у меня присутствует в хорошем количестве. Одним словом, мы немного поднялись над планетоидом и рванули к четвёртой планете.
   По какой-то странной причине во всех звездных системах, которые я видел, ближе всего к звезде находятся крупные планеты, и только четвертая - пятая приближаются по размерам к Земле. Наша Солнечная система в этом плане какое-то исключение.
   Как я был прав, когда говорил, что где тонко, там и рвётся! Около четвёртой планеты обретался крейсер из клана "Повелителей Космоса" номер 18. Он явно замышлял недоброе, и его экипаж совсем не обрадовался появлению нежданных зрителей. Следующие три дня нам пришлось раз за разом прыгать от него по соседним системам. Очевидно, у него стояла какая-то новая аппаратура, позволяющая засекать направление телепорта, и стоило нам выйти из подпространства, как через час рядом появлялся и этот крейсер. Идти в таких условиях к базе запрещалось, и нам пришлось прятаться по разным тёмным углам. В конце концов мы дошли до одного облака астероидов (места типа этого намеренно отыскиваются разведкой Богини для похожих случаев) и затерялись в нём. Среди астероидов он не мог нас преследовать, мы отошли малым ходом подальше, а затем ушли телепортом в соседнюю систему. Пришлось ждать ещё сутки, и только когда окончательно стало ясно, что он нас потерял, стало возможным идти на базу.
   Тут Аис пожаловался, что ему больно. Я приказал ему вывести на монитор карту повреждений. Вся схема корабля горела красными точками. Оказалось, что повреждены многие отсеки корабля. Я включил обзор отсеков. На большинстве камер повреждений было не видно, и только на одной было видно, что шпангоут и местами обшивка корабля то ли подпилены, то ли содраны. Продолжая осматривать отсеки, я обнаружил и причину повреждений. В кислородном отсеке один из мышелюдей сидел на переборке и увлеченно грыз кронштейн крепления кислородной трубы. Аис пытался залечить повреждения, но мышечеловек успевал перегрызать жилы и вены до того, как Аис успевал отрастить новые ткани. Наблюдая за тем, как он это делает, я понял, что мы совершили ту же ошибку, что и много раз до этого. Мы думали об инопланетниках по аналогии с земными людьми, а этого делать нельзя.
   Когда я увидел мышелюдей в первый раз, я подумал, что они не опасны. Но кто же мог предположить, что челюсти у них способны выдвигаться вперед и распахиваться больше, чем на 180 градусов! Кто же мог подумать, что зубы у этих существ способны раздвигаться и зажимать между собой осколки всяких твердых веществ! Таким ротиком можно и броню прогрызть, а не только мягкие ткани нашего корабля. А ведь Фиу и Грумгор говорили мне, что мышелюди подозрительно много едят, а я не придал этому значения. Правда, у меня тогда были другие причины для беспокойства, несколько тысяч тонн причин, воплощенных в образе чужого крейсера, намеревавшегося нас как минимум убить. Текстовой строкой я передал всем своим приказ вооружиться и быть готовыми к истреблению мышелюдей, а вслух приказал Фиу покормить их.
   В кладовую мы вошли вместе с Фиу. Я был сама любезность, участливо спрашивал, как дела у мышиного народа, и как им нравятся условия на нашем корабле, а сам в это время пересчитывал мышелюдей. Их было, как и раньше, двенадцать, но среди них не было того белого с рыжим пятном, который грыз кронштейны в кислородной. Насколько я помнил, его звали Пуска и он был в прошлый раз представлен мне как третий по меньшинству.
   - Дети, кланяйтесь, кланяйтесь нашему благодетелю, - раздавала тем временем подзатыльники своим детишкам мама - мышка.
   - Пожалуйста, представьте мне ещё раз ваших детей, а то тревоги последних дней вытеснили их имена из моей памяти, - попросил я.
   - Вот это Лапута, младшенький, а это Пити, а это...
   - Насколько я помню, в прошлый раз младшеньким был Пити, - ласково сказал я.
   Мышечеловек понял, что прокололся, и замолк.
   - Всем мышелюдям немедленно собраться в этой кладовой, - приказал я, - кто не соберётся, будет уничтожен.
   Через двадцать минут в кладовой собралось шестьдесят пять мышелюдей. Мы посадили мышелюдей в бак из нержавеющей стали и приставили сторожить их Валлиных десантников.
   Других мышелюдей обнаружить не удалось, хотя мы осмотрели весь корабль не только лично, но и с помощью камер и детекторов движения.
   - И откуда их столько там взялось? - удивлялся Фиу.
   Пять минут спустя после окончания осмотра мы были уже около базы. Я послал на базу краткий доклад, присовокупив к нему и фотки мышелюдей.
   На экране видосвязи появилась начальник карантина.
   - И где вы только подцепили эту пакость? - в панике закричала она, - К базе даже не подходите! Волд, вы же из Постигателей Истины, они описаны у вас в учебнике, том 235!
   - Я дошел только до пятьдесят шестого, - мрачно ответил я.
   По базе объявили тревогу для девятой, первой и шестой рот с приказом прибыть на крейсера. Не торчи мы здесь, пришлось бы бежать на крейсера.
   Через десять минут к нам подошел буксир с установкой тотальной очистки. Нас выгнали в космос в одних скафандрах, и мы повисли на страховочных тросах у борта нашего корабля, как игрушки на новогодней елке. К переходному шлюзу прицепили контейнер, а по всем отсекам корабля прогнали защитное поле. Мышелюди посыпались в контейнер, там их и закрыли. Их оказалось семьдесят восемь. Потом защитным полем обработали наружную часть корабля, а нас по одному прогнали через довольно унизительную процедуру раздевания донага, осмотра и обработки защитным полем. Только после этого нас пустили обратно на корабль.
   - Месяц карантина, - был приговор начальницы карантинной службы.
   А ещё через десять минут из ангаров вышли три крейсера и отправились в систему, в которой мы нашли мышелюдей.
   Час спустя подошел автоматический корабль - зонд, и ребята с буксира прицепили к нему контейнер с мышелюдьми. Корабль отошел немного от базы и исчез.
   Мы было обрадовались, думали, что уж теперь-то отдохнём и поиграем всласть, но капитан с ребятами из "серой плесени" достали нас и тут. Сидеть напротив друг друга не обязательно, если у вас есть видеосвязь. Если мы не можем отрабатывать боевые приемы, то можем изучать материальную часть и теорию. А мне так и вовсе надо было навёрстывать отставание, и преподаватели из "серой плесени" горели решимостью помочь мне в этом. Что им там такого Богиня про меня понарассказывала, что даже за виртуальный доступ к моему телу они чуть ли не дерутся?
   Первые тридцать томов из тех, которые мне выдали Постигатели Истины, оказались очень скучными, и я через них еле продрался. Программа обучения у Постигателей Истины устроена очень просто. Они выбрали одну планету, в истории которой было множество различных социальных и технологических эпох, и на её примере учат курсантов различным понятиям. Вот только первые тома, про те времена, когда эта планета находилась ещё на уровне варварства, читаются очень тяжело.
   Все первые тома посвящены временам, когда маленькие племена, принадлежавшие к различным расам и народам, постоянно передвигались и воевали. Кто-то кого-то постоянно покорял, и только для того, чтобы через двести - триста лет исчезнуть из исторической памяти навсегда. Дело осложнялось ещё и тем, что вожди племён часто брали себе имена предков, и через двести - триста страниц суть происходящего терялась напрочь. А в каждом томе были тысячи страниц.
   Зато после тридцатого тома, когда начались времена империй, дело пошло намного легче. Даже стиль изложения разительно изменился. Повествование велось не от имени историка, а от имени нескольких персонажей: владыки, жреца и кого-нибудь из народа. Написано было настолько увлекательно, что я даже заподозрил, что первые тридцать томов создали исключительно для того, чтобы отсеять людей со слабой волей. Я стал читать эти истории вслух, и эти чтения превратились в традицию. Мои товарищи с азартом и интересом ждали продолжения историй и очень огорчались, когда главные герои погибали. Правда, мое продвижение из-за этого несколько замедлилось. Теперь, сидя в карантине, я значительно продвинулся вперед.
   От нечего делать мы обратились в карантинную службу с просьбой рассказать о мышелюдях. От того, что рассказал нам их специалист - исследователь, волосы на голове встали дыбом. Эти существа были сущими чудовищами. Они обладали разумом, позволявшим им овладевать простейшими технологиями и речью, но по-настоящему разумными существами они не были. Они не могли удержаться от размножения, при этом самка мышелюдей могла при соответствующем питании производить потомство либо раз в три месяца, либо каждый день. То потомство, которое появлялось раз в три месяца, было вполне обычным и нуждалось в длительном воспитании. "Однодневное" потомство рождалось как копия родителей и сразу обладало всеми необходимыми навыками. Как только их число превысило бы две сотни, они напали бы на нас и съели. С их зубами они могли прогрызать любые стены и любые преграды. Попав в новый мир, они вытесняли все остальные виды, а затем начинали есть друг друга.
   - Вам попалась очень древняя, очень умная и очень злобная самка, - говорил нам специалист карантинной службы, - скорее всего, её племени удалось вырваться на волю и съесть всех пилотов, а затем и всех остальных мышелюдей. Обычная численность их племени составляет двести пятьдесят штук, и, судя по тому, что вы нашли только двенадцать, она оказалась достаточно умна, чтобы подсчитать, сколько особей выдержит их корабль, а всех остальных перессорила и съела. Их невозможно удержать никакими преградами, кроме защитного поля, и потому их забрал автоматический корабль, чтобы уничтожить около обитаемой планеты.
   - А почему именно около обитаемой планеты? - спросил я.
   - Тогда их души смогут воплотиться на этой планете. Если бы мы уничтожили их здесь, они не смогли бы нигде воплотиться многие миллиарды лет.
   - Откуда же взялась такая чудовищная форма жизни?
   - Результат генетического конструирования, - пояснил исследователь, - поначалу их создал один из кланов на базе обычных разумных существ для работ с микроэлектроникой. Отсюда и упрощенный разум, и отсутствие способностей к пониманию сложных абстрактных понятий. Этих существ использовали на своих вервях многие кланы. Очень удобно, знаете ли, работают и не задают вопросов. А потом корабль с этими мышелюдьми попал к Бешеным Конструкторам, это такие хулиганы есть, вы про них не знаете. Убил бы их собственными руками, половина наших проблем от них. Так вот они и встроили им этот режим "однодневного размножения", а также добавили зубы - захваты. Затем они отправили корабль по тому адресу, по которому он шел.
   Планета, на которой сел этот корабль с первыми мышелюдьми, в настоящий момент является запрещённой планетой. Мышелюди уничтожили там всякую жизнь, а затем, возможно, вымерли сами, но никто не рискнёт это проверить. Мышелюди считаются паразитами. Все кланы, встретившие мышелюдей, обязаны их уничтожать. Вы знаете, что значит "запрещённая планета"?
   - Да, это планета, на которую запрещено садиться, а если сел, то запрещено взлетать. А откуда же они на том корабле, что мы нашли?
   - На выяснение этого вопроса и отправились три крейсера. Иногда находятся такие глупые кланы, которые надеются удержать мышелюдей в повиновении. Они размножают их для того, чтобы сделать из них рабов. Возможно, это именно тот случай.
   - Отлично, парни, засчитываю вам этот разговор за занятие, - вклинился в разговор господин капитан, - а теперь перечислите мне запрещённые планеты в секторе космоса 23-65-39.
   Мы застонали и начали вспоминать. Сектор 23-65-39 - это северная часть того куска космоса, за которым Богиня считает возможным присматривать.
   Через неделю отсидки я сказал Фиу:
   - Похоже, что когда живёт как можно больше разумных существ, то это не всегда хорошо.
   - Подумаешь, надо было просто вставить в правило ограничение, - ответил Фиу, - вот так: "Хорошо - это когда сыто живет как можно больше разумных существ, но не слишком много".
   - Вот так всё время и получается, только напишешь какую-нибудь хорошую мысль, так тут же приходится писать, что на самом деле всё наоборот, - попытался объяснить я Фиу свои трудности с "книгой правил". Но он не услышал моих слов, умчался драться на роботах. У него приближаются последние бои за первенство среди всех войск Богини. Из-за этого карантина он может вообще "пролететь" мимо финала. Тренироваться в невесомости достаточно сложно.
   Спасённые космонавты подали прошение о поступлении на службу к Богине. Богиня не возражала, но поначалу потребовала от них выполнения известной миссии на их родной планете в течении десяти лет. Когда наш карантин закончился, следующей нашей миссией стало отвезти их домой.
   Дом у них, правда, не ахти. Племя того парня, который летал с нами вызволять космонавтов, за это время было уничтожено соседями, а это было последнее племя, которое владело земледелием и знаниями о космосе. Кочевники, пришедшие им на смену, знаниями не интересовались, предпочитая им скачки и драки за женщин. Это были наследники тех, кто выжил после бомбардировки за счет безжалостного уничтожения всех остальных. Отдавать своих женщин, добытых в драке, каким-то чужакам, да к тому же и даром, они совсем не торопились. Даже на малое время. Нам жалко было оставлять космонавтов среди этой сволочи. Они ребята воспитанные, вежливые, героические, стали нам за это время почти что родными. Мы перелетели на другой континент и нашли там менее испорченный народ.
   Пришлось начинать всё с нуля, обустраивать микроцивилизацию, в которой могли бы вырасти дети космонавтов, восстанавливать земледелие, пробивать колодцы, и так далее. Провозились ещё три месяца, пока от "серой плесени" не прислали троих практикантов. Практикантов и оставили отдуваться. Только после этого мы смогли вернуться на базу и посчитать эту миссию, начинавшуюся как лёгкая прогулка, завершенной.
   По прибытии на базу нас под подпись ознакомили с видеосъемкой. Одну даму наказали за плохое поведение. Она толкнула Постигателя Истины, обхамила непосредственного начальника и отказалась выполнять прямой приказ. Я знал эту даму, не по имени, а в лицо, она однажды налетела на меня в коридоре, толкнула, а потом ещё и обругала за то, что я здесь стою. Её скинули на одноразовом спусковом аппарате на запрещённую планету. Живущие там твари тут же её поймали, спеленали и подсадили ей в тело своих зародышей. Видеокамера бесстрастно зафиксировала, как эти зародыши прогрызли её тело, а потом доели то, что осталось. Жуть какая! Да уж, дисциплину тут умеют обеспечивать.
  
   Фиу всё-таки попал на финальные бои. Ему пришлось туго в одном из боёв, когда он столкнулся с одной полузмеей - многоножкой, но в итоге он занял почётное второе место. Обошел его парень из охраны Богини, а там самые - самые. Оказалось, что среди солдат Богини попасть даже в десятку - это очень престижно. Впервые за много лет кто-то не из охраны занял место в первой десятке. Охрана обычно занимает все первые места. Господин старший падхаша вместе с капитаном были счастливы, а в роте Фиу так просто носили на руках.
   Фиу поступило предложение перейти в личную охрану Богини. Фиу подумал - подумал и отказался.
  
   Глава 32. Корабль роботов.
   12.06.3011 г.
   Меня вызвали к Богине. Как только я явился, Богиня сразу взяла быка за рога (быком был я):
   - Где находится твоя планета?
   - Я не знаю, - соврал я, - нам не говорили, где находится наша планета по отношению к той системе, в которой мы учились.
   - Твое упорство похвально, однако оно может принести твоей планете больше вреда, чем пользы. Мы проверили тот сектор космоса, из которого вы явились. Обычно мы не забираемся так далеко, но вы меня очень, очень заинтересовали. Мы нашли все планеты, с которых пришли твои товарищи. Но твоего мира мы не нашли. Ты, наверное, знаешь, что мы не единственные среди оберегателей жизни?
   - Да, госпожа, - простой пехоте позволяют верить, что наша Богиня - единственная во Вселенной существо, заботящееся о жизни просто так, из любви к ней. Действительность намного больше. Организация Богини - лишь одна из целой сети организаций охранителей жизни. Эта сеть намного древнее, опытнее и могущественнее любого клана "Повелителей Космоса". Почему они не прихлопнут все эти разбойные кланы - для меня вопрос.
   Нашу пехоту никто не обманывает, её просто никто не разубеждает. Тем, кто попадает в серые, эту информацию сообщают одной из первых. Даже заставляют заучивать описания и позывные соседних Богов и Богинь. У всех этих богов очень экзотический вид, среди них есть и парень с клювом, и парень с собачьей мордой, и морская корова, и змея, а имена у них ещё хуже. Заучивать это всё - скука смертная. Один из минусов пребывания в числе "серой плесени". Некоторые из этих организаций созданы самими кланами и являются, по сути, их филиалами, созданными для того, чтобы не уменьшалось количество рабов. Богиня с ними контактирует, но не доверяет.
   - Твоей планеты нет ни в одном из описаний ни одного из известных нам оберегателей жизни. Одно из трёх. Либо вы выросли под опёкой неизвестных нам оберегателей, либо вы выросли без оберегателей, что я считаю крайне маловероятным, либо вы являетесь закрытой планетой. Или вы являетесь запрещённой планетой. Как выглядит твоя звёздная система?
   Я на краткий миг представил себе Солнечную систему, чтобы соврать, но Богиня прочитала меня раньше, чем я успел исказить картину.
   - Ближайшие к звезде планеты меньше вашей? Ваша планета так близко к звезде? Но это же невозможно, такого просто не может быть! Ты так хорошо умеешь закрываться! - Богиня передала мне чувство уважения, смешанного с досадой.
   - Почему невозможно? - возмущённо воскликнул я и тем выдал себя.
   И когда я научусь сдерживать свой язык? Рядом с Богиней все мои чувства пускаются вскачь, и сохранять душевное равновесие в этих условиях очень сложно. Хочется смотреть на неё, умиляться и плакать. Я ещё неплохо держусь рядом с ней, остальной солдатне позволяют видеть Богиню только несколько раз в год, в качестве награды, и они обычно уползают от неё на коленках, подвывая и всхлипывая от восторга. Я, наверно, единственный, кто может вот так стоять и нагло на неё пялиться. Не считая штабных и прочего её окружения, конечно.
   - Значит, это правда? Но такое невозможно! Во первых, слишком жарко на солнечной стороне и слишком холодно на тёмной. Во-вторых, при таком расстоянии от звезды вся жизнь на планете будет периодически уничтожаться. Когда планета будет менять магнитные полюса, или когда на звезде будут слишком сильные изменения. Как выглядят у вас боги?
   - Не знаю. У нас таковых не наблюдалось.
   - Возможно, поэтому мои разведчики и пропустили твою систему. Мы не осматриваем системы, заведомо непригодные для жизни. Сколько, говоришь, насчитывает твоя цивилизация?
   - Около двадцати тысяч лет.
   - Одноразовая планета? - Богиня думала вслух, ворох чувств выдавал смятение и удивление. - Закрытый проект? Во всяком случае, теперь понятно, почему вас не нашли "Повелители Космоса". Они тоже не осматривают миры, которые не подходят для жизни.
   - Сколько людей живет на твоей планете? Три миллиарда? - Богиня опять прочитала меня. На этот раз она была потрясена и не скрывала этого. Богиня перенесла внимание на начштаба. Та ответила ей ещё более потрясенным понимающим взглядом.
   В двери заглянул начальник караула:
   - Он заставляет вас волноваться?
   Богиня погрозила ему кулаком, при этом из защитного поля высунулся кулак в бронированной перчатке, размером раза в два больше моего. Караул в ужасе ретировался.
   - А сколько из них может держать в руках оружие в случае инопланетной агрессии? - вдруг спросила Богиня.
   - Э-э, где-то треть.
   - Целый миллиард? А сколько из них при этом знает математику и способно обращаться с военной техникой?
   - Да весь миллиард и сможет, кто-то лучше, кто-то хуже.
   - Значит, около ста миллионов солдат при внешних действиях и около миллиарда при тотальной войне. Армия из существ, которые имеют встроенную систему борьбы со смертельными вирусами и микробами. Космические технологии, централизованное всепланетное правительство, развитая космическая оборона, - думала вслух Богиня, - "Повелители Космоса", сунься они к вам, скорее всего, не смогут вас уничтожить. Для них проблема создать армию даже в несколько десятков тысяч обученных людей. Кто же вас вырастил, такую мощь? И зачем? Одно из двух: либо из вас в ближайшее время получится ещё один клан повелителей космоса, либо мы имеем дело с чем-то новым в нашем мире.
   Я обиделся за землян:
   - Мы не будем становится "Повелителями Космоса". Мы начали с того, что организовали академию, в которой пытались подтянуть инопланетников до нашего уровня.
   - Получилось? - ехидно спросила Богиня.
   Я вынужден был признать, что нет.
   - И что вы будете делать, когда эти недоросли с помощью ваших космических технологий попытаются захватить власть в космосе?
   - Воевать, - пришлось признать мне.
   - Вам придется уничтожать вражеские базы, планеты и память о прошлом, а завоёванные планеты порабощать и использовать для продолжения борьбы. Вот вы и стали ещё одним кланом "повелителей".
   Что-то Богиня всё видит в чёрном свете.
   - Ну, это можно делать по-разному, не обязательно так. Могу я спросить, почему мы не атакуем эти разбойные кланы? Они же слабее нас, - спросил я.
   - Тебе выдали учебную книгу? Ты до какого тома дочитал?
   - До сто первого.
   - Вот когда дочитаешь до двести тридцатого, поговорим. Хотя вообще-то ты должен задавать такие вопросы своим преподавателям из Постигателей Истины. А у вас очень интересная планета. Надо будет узнать о ней побольше, - этими словами Богиня дала знать, что аудиенция окончена.
   Как будто мы такие вопросы не задавали. Задавали... Но преподаватели из "серой плесени" всегда отвечают одинаково: "Со временем тебе станет понятно".
  
   - Как тебе удалось вызвать у неё такие чувства, - полюбопытствовали ребята из охраны, когда я вышел за двери, - никогда её в таком состоянии не видели?
   - Не знаю, - честно ответил я, - я ей чистую правду рассказывал.
   Не успел я сделать и трех шагов, как объявили боевую тревогу. Всем командирам взводов первой, третьей и девятой рот, а также оперативному штабу прибыть к Богине. По тревоге поднимаются также три запасных полка. Их командиры тоже вызваны к Богине.
   Запасные полки - это полки, которые находятся на планетах, состоящих в союзе с Богиней. Солдаты в них не блещут подготовкой, но умеют обращаться со всеми основными типами оружия, стоящими на вооружении войск Богини. Правда, это оружие они получают только во время операций, на борту десантных кораблей. В своих мирах они пользуются луками и копьями.
   Богиня читала какой-то документ, и продолжала его читать ещё несколько минут после того, как все собрались.
   - К нам идёт корабль роботов, - сообщила Богиня, - планета А-17, система Голубая Лыса.
   Несколько самых старых и опытных начальников в первых рядах застонали.
   - Это зона контроля клана номер 25, но он подрался с кланом номер 159 и не имеет достаточно ресурсов для решения проблемы. Они не возражают против того, чтобы корабль остановили мы. Планета обитаема, разумная жизнь первого уровня.
   Из того, что сообщила Богиня далее, вырисовывалась следующая картина. Когда-то, давным-давно, так давно, что никто уже и не помнит, когда именно, одна цивилизация земноводных решила распространиться на другие планеты. Для этого они создали корабли с ужасно мерзкими роботами. Мерзость роботов заключалось в том, что по прибытии на планету они начинали с огромной скоростью производить себе подобных, уничтожать всю местную биосферу и превращать планету в сплошное полуболото для земноводных. При этом эти роботы могли производить оружие, самообучаться, передавать знания и опыт друг другу, а при необходимости менять тактику. После того, как работа на одной планете заканчивалась, роботы строили ещё один корабль и отправлялись на следующую планету. Стратегия наших действий сводилась к тому, что мы попытаемся уничтожить корабль в космосе, а если не удастся, то придётся уничтожать роботов на поверхности. Всех до одного. При этом желательно не уничтожать представителей разумной жизни.
   "Первый уровень разумной жизни" по классификации, принятой у Богини, означает, что эти существа уже умеют делать инструменты, но ещё неспособны к пониманию абстрактных понятий и математики. Без нашей помощи роботы съедят их на завтрак.
   - Считалось, что все эти корабли роботов уже давным-давно уничтожены. В одном случае это было сделано ценой уничтожения всего живого на планете. Последний из этих кораблей был уничтожен сто двадцать тысяч лет назад. В качестве дополнительной задачи нам предстоит выяснить, откуда взялся этот корабль. Если где-то остался мир, в котором роботы строят эти корабли, то его придётся найти и уничтожить, - подвела итог Богиня.
   После этого всех, кто относился к космическим перехватчикам, отправили на перехват корабля, а нас, наземные силы, созвали на отдельное совещание. То, что предложили местные генералы - хаши, мне лично совсем не понравилось. Они предполагали просто встать в цепь и искать роботов, как будто это отстрел арунейских кроликов. Но прежде чем я успел что-нибудь сказать, выступил наш господин капитан Аса Пу и спокойно так объяснил, что до тех пор, пока мы не знаем силы противника, лучше исходить из предположения, что он сильнее. Капитан предложил создать засаду - ловушку, в которую заманивать роботов с помощью мобильных отрядов. Я бы и то лучше не придумал. Честно говоря, пока он выступал, я смотрел на него и учился. Лично я начал бы с вопля: "Да вы что, они же нас так сразу разметут", а господин капитан высказался в духе: "Позвольте мне подать одно предложение..", "Боюсь, что в таком положении мы не достигнем тех преимуществ, которые мы могли бы иметь в случае...". Никогда не умел так говорить.
   На том и порешили. Высаживаемся на планету, создаем базу, штурмовики атакуют базу противника, мобильные отряды заманивают противника в ловушку, остальные с оборудованных позиций уничтожают тех, кто попадет в ловушку. Когда станет ясен технологический уровень противника, решаем, что делать дальше.
   Когда я прибыл на наш корабль, он уже был готов к вылету. Даже Виллина оторала свое и добилась идеальной центровки. Удивляюсь, как это ей удалось: Аиса загрузили по полной. Запасы еды, боеприпасы, тяжелое наземное оружие...
   Через двадцать минут мы были уже у планеты. Космические перехватчики не сумели полностью уничтожить корабль. Корабль роботов сумел отбиться от ракет, пощипать его удалось только с помощью куммулятивного боеприпаса с ядерной накачкой - почти абсолютное оружие. При его взрыве образуется тело весом в несколько сотен килограмм, которое несется на противника с космической скоростью в несколько десятков километров в секунду. Правда, очень не точно. У этого боеприпаса есть ещё один недостаток: он не взрывается. Сверхскоростное тело врезалось в корабль и прошило его насквозь, но кроме тех отсеков, через которое оно прошло, больше ничего не пострадало. Корабль даже сохранил способность отстреливаться от перехватчиков. Мы получили приказ на начало наземной операции.
   Эх, размахнись, плечо! Давно хотел попасть на такую операцию, где есть понятный противник, которого надо уничтожать и не нужно ничего думать. Ух, погуляем!
  
   - И долго мы будем тут копаться, как черви? - заворчал Фиу, поливая себя водой из фляги. Мы уже два часа занимались земляными работами, и конца им не было видно.
   Высадка была быстрой, даже веселой. Наш корабль, как более легкий, спускался первым. Высадились возле небольшого скального массива, невдалеке от места посадки корабля роботов. При высадке ничего необычного не было, невысокая растительность планеты не мешала даже Фиу. Мы нагрузились всем возможным оружием, попрыгали с корабля в траву и заняли оборону по периметру. Впрочем, на нас никто и не нападал.
   Потом стали прибывать транспорты с войсками и оборудованием. Нам тоже кое-что досталось от их богатств: тяжелые боевые роботы для наземных операций. Вот где пригодилось умение управляться с роботами. Мы вделись в пульты управления и начали выполнять боевую задачу. В качестве боевой задачи нас заставили рыть укрепления для обустройства засады. Тяжелые боевые роботы - они не только боевые, но и тяжелые, а значит, могут ворочать грунт. Так мы и попали в землекопы.
   Аис ушел на орбиту. В качестве пилота на нём осталась мыслящая жидкость. Как её приспособить для наземных операций, никто пока не знает.
   В скалах, что отделяют нас от роботов, проделали проход. На верхушках скал заняли оборону роботы первой роты. Предполагается, что мобильные отряды будут завлекать противника через этот проход сюда, в засаду, а мы тут будем его уничтожать огнём со всех сторон.
   Укрепления для первой роты мы уже выкопали. Военные инженеры запустили в стенки канав саморазрастающиеся кристаллы и закрыли их панелями. Внутрь поставили пульты управления, а сверху закрыли всё это бронеплитами. Первая рота теперь управляет роботами из холодка. А мы, девятая рота, пока ещё жаримся на солнышке.
   Оба звена штурмовиков у нашей роты отобрали, как, впрочем, и у других рот. Их перевели в подчинение оперативному штабу. Вместе с ними летают и космические перехватчики. Они уже четыре раза летали на бомбежку расползающихся роботов. Как удалось узнать у Сладкой Конфетки, летают они не очень удачно. Корабль обеспечивает роботам неплохое зенитное прикрытие. В его пределах роботы неуязвимы, но за его пределы они, опасаясь наших штурмовиков, выйти пока не могут. Уже хоть что-то. Впрочем, нашим всё равно удалось угостить роботов НУРСами, так, что построить репликатор для создания новых роботов у тех пока не получилось.
   Штурмовикам веселье, а мы тут в земле копаемся.
   - Ещё нужно построить укрепления для нас, для пятой роты, а также для тыловых отрядов. Потом ещё запасные полки прибудут. Развлекайся, сколько хочешь, - ответил я Фиу.
   В этот момент, как будто отвечая Фиу, загудел вызов коммуникатора.
   - Аскер, бери своих и рысью вперед, - раздался голос капитана Асы Пу, - там сбили Сладкую Конфетку, она лежит в пяти километрах отсюда.
   На экране коммуникатора замерцал огонек поверх карты - местоположение цели.
   - Работаем, - передал я своим, - созидающий труд закончен. Птитр, Фиу, Бий У, Виллина, Грумгор, Валли - боевых роботов наверх, к посадке на глайдер. Суэви - пойдёшь в теле, будешь вместо воздушной разведки.
   Бой Потилака Ту, а также двоих его дружков мы сплавили в тыловое охранение. Они будут охранять лагерь от проникновения противника с флангов и с тыла. Все считают, что это маловероятно, поэтому туда и поставили самых "выдающихся" бойцов.
   Подошел глайдер. Мы в виде роботов и Суэви в натуральном виде загрузились на борт и пошли к точке падения штурмовика.
   Глайдер высадил нас примерно за полкилометра от цели, и мы рванули вперёд. Мы с Фиу впереди, остальные чуть сзади, прикрывая нас. Суэви взвился вверх. Он блаженствует. Я передал ему совет держаться пониже, поднимись он повыше, попадёт в зону видимости корабля роботов.
   Через пару минут мы были уже у разбитой машины. Конфетка посадила штурмовик на опушке высокого леса. Оказывается, на этой планете бывают и леса! И очень даже высокие! Тело пилота лежало немного в стороне от разбитого в хлам штурмовика. Видать, при посадке ей здорово досталось. Штурмовик вообще-то очень тяжело сбить. Он состоит, в основном, из брони и устройств радиоэлектронной борьбы.
   - Алло, Конфетка, это я, Волд, слышишь меня? - глупо это говорить, конечно, боевые роботы все одинаковые, но надо же что-нибудь сказать.
   Она пошевелилась, но ничего не сказала. Мы развернули носилки, перегрузили на них Конфетку и понеслись к глайдеру.
   - Вижу роботов, заходят справа, дистанция триста, - доложил Суэви.
   - Отходи.
   Мы миновали линию залегших товарищей и припустили к глайдеру ещё быстрее. Впрочем, роботы нами не заинтересовались, предпочитая нам расчленение и без того разбитого штурмовика. Какие же глупые эти машины! А передвигаются они медленнее, чем мы.
   Несколько минут спустя глайдер вернул нас на базу. Конфетку взяли в оборот медики, а мы вернулись к "созидающему труду". За то недолгое время, пока мы были заняты спасательной операцией, приземлилось несколько огромных транспортников. Из них высыпали строительные подразделения с совершенно чудовищной техникой, а также запасной полк.
   Копать нам больше не пришлось. Новая техника заменила бы тысячу таких, как мы, при этом она ещё и облицовывала стенки очень прочным материалом, который создавала по ходу дела из того же грунта, который рыла. Наши силы пригодились "по мелочи", принеси - подай. Отрыв за несколько минут все необходимые укрепления, новая техника начала углубляться куда-то внутрь планеты. Интересно, что они тут собрались строить? Похоже на то, что глубинную базу, рассчитанную на ядерный взрыв. Во всяком случае, к роботам это строительство имеет весьма слабое отношение. У Богини в каждом деле по три уровня хитрости, а может, и по десять.
   - Внимание по базе, - прозвучал голос старшего падхаши, - начинаем представление. Через пять минут первая мобильная группа зацепит роботов и поведёт их сюда. Следите за происходящим по оперативным экранам.
   Оперативный экран - это специальный экран на коммуникаторе, отображающий оперативную обстановку.
   Мобильная группа почти безнаказанно расстреляла ту группу роботов, что до сих пор терзала остатки разбитого штурмовика. По ходу дела выяснилось, что излучатели против роботов практически бесполезны. У роботов было устройство, позволявшее отклонять разряд излучателя. Нам тут же подвезли дополнительные заряды для кинетического оружия. На наших боевых роботах стоит несколько различных видов оружия: излучатель, нечто наподобие гранатомета и установка для пуска ракет.
   Дерзость мобильной группы наконец оказалась замеченной, роботы отошли, встретились с подкреплением, а затем попытались нагнать мобильную группу. Около сотни роботов ворвались через проход в нашу засаду и были тут же уничтожены. Вторая мобильная группа отправилась "дергать тигра за хвост", зашла с другой стороны и основательно проредила роботов у самого корабля, а также повредила устройства ПВО корабля. На беззащитный корабль тут же навалились штурмовики. Но роботы доказали, что те, кто их программировал, хорошо знали свое дело. Они зашли к нам с тыла и перебили роботов небольшого и бестолкового тылового охранения. Впрочем, эта затея не принесла им никакого успеха. Небольшое подкрепление наших боевых роботов, переброшенное от основной засады, смешало их с грязью.
   Хуже всего было то, что ребята тылового охранения запаниковали. Они сидели в землянках, на пультах управления, а когда лишились своих роботов и увидели приближающегося к ним противника, перепугались и выскочили сражаться с ними вручную. Очень глупо. Скорость реакции и точность наведения у человека всё-таки меньше, чем у робота. На наших боевых роботах стоит специальная система: даёшь сектор, даёшь описание противника и команду на уничтожение, а дальше он сам стреляет. Только на кнопку отмены успевай нажимать, чтобы своих не подстрелил. А тут с излучателем против бронированного робота... Почти все они погибли. Сидели бы они в своих землянках, их бы никто и не заметил. Противнику было бы не до них: на него уже шли наши роботы из подкрепления. Обидно. Мы потеряли всех наших, кто был в тыловом охранении: и Пшиссусасу Суассиу, и Бу Пубпа, и Бой Потилака Ту. Роботы покрошили их на такие куски, что даже не было возможности определить, кто где. Аварийная команда сразу забросала поле битвы напалмом и обработала защитным полем. У них своя задача - не допустить биологического заражения планеты.
   Дальнейшая кампания превратилась в избиение. У роботов уже не было резервов, чтобы совершать активные действия, и они просто охраняли корабль. Вперед двинулись наши ракетные установки залпового огня. Наземные подразделения изрешетили корабль с безопасного расстояния, а штурмовики засыпали то, что осталось, бомбами. Уже через сутки наш народ бился об заклад, кто больше уничтожит роботов, и азартно гонялся по лесу за последними уцелевшими. Мало кому досталось по одному, а многим не досталось ни одного.
   Мы с Фиу уничтожили по три, нам завидовали.
   На похороны погибших прибыла сама Богиня. Специально для неё привезли телепорт, она вышла из него и произнесла очень трогательную речь, а затем сразу вернулась обратно. Господин старший падхаша сказал, что это очень редкий случай. Правда, по тридцать человек мы тоже не каждый день теряем. Погибших похоронили в общей могиле.
   Наша троица была, конечно, не высокого полета, но с их уходом мы как будто лишились части своей жизни. Какими бы простаками они не были, они были тем, что связывало нас с Академией, с домом.
   Удивительно, но вокруг того места, где стояла Богиня, трава выросла в два раза выше по сравнению с окружающими местами.
   - Часто нам так достаётся? - попытался я вызвать на разговор капитана Асу Пу, когда мы готовились к возвращению.
   - Иногда достаётся, - мрачно подтвердил господин капитан.
   Господин старший падхаша, который стоял недалеко и слышал мои слова, подошел и сказал:
   - Нас, конечно, хорошо потрепали, но это не идет ни в какое сравнение с тем, когда охраняешь Главную Ценность Галактики. Вот где приходится попотеть! Многоярусная защита, полная мобилизация... По сравнению с этим сегодняшняя операция, можно сказать, тренировочный выход, только с несчастным случаем.
   - Да, охранять Главную Ценность Галактики - это то ещё упражнение, - поддержал его господин капитан.
   Знать бы ещё, что это такое, эта "Главная Ценность Галактики". Наше начальство в своем стиле: что-то сказали, и никаких объяснений.
   Исследователи, изучавшие корабль роботов, сказали, что нам очень повезло. Снаряд, которым угостили вражеский корабль на орбите, прошел через уже готовый репликатор. Если бы не это, нам пришлось бы сражаться с намного большим количеством роботов. И не с вооруженными рабочими роботами, а со специализированными боевыми.
   Через три дня мы оставили на планете дозор (на случай, если кто-нибудь из роботов остался незамеченным), погрузили технику на корабли и вернулись на базу.
  
   - Ну, какую пакость вы привезли на этот раз? - спросила начальница карантина.
   - Никого не привезли, только потеряли. Троих, - ответил я.
   Начальница замолкла и больше не пыталась острить.
  
   Глава 33. Планета Курорт.
   Июнь - октябрь 3011 г.
   Три месяца мы ловили жуков и бабочек. Их отправляли на другую планету. Богиня готовит запасные планеты, создает на них биосферу, расширяет поле для жизни дружественных ей рас. Могу только одобрить такую деятельность, но целый день ловить бабочек...
   Вы бы видели, как смотрелся наш строй перед началом операции: все сияют защитными полями, все вооружены до зубов, а в руках - сачки и мышеловки.
  
   По выходу из карантина, на разборе операции в роте, Виллина устроила скандал.
   - Почему другие группы имеют отпуска? Другие взвода на нашей памяти уже два раза побывали на курорте, а мы не разу. Мы что, хуже? - причитала она.
   - Виллина, - предупреждающе сказал я. Не в том мы положении, чтобы качать права. Хорошо хоть, что кормят.
   - Почему другие группы получают пищу со вкусом, а моя группа получает пищу без вкуса? Это нарушает наш жизненный строй, приводит к печали и делает нас плохими солдатами.
   - Виллина, замолчи.
   - Не замолчу! Наши тела приспособлены к большой силе тяжести, а мы почти всё время находимся при сверхмалой. Это разрушает наше здоровье! В нашей пещере нет никаких украшений! Нам не выдают никакой одежды, я уж не говорю об украшениях на одежду! Мы же не оружие, чтобы после использования класть нас в ящик!
   Вот тут она права. Без силы тяжести нам приходится много времени тратить на упражнения, чтобы мышцы не ослабли. Это отнимает много времени и здорово утомляет. С одеждой у нас вообще беда. Вчера я перешивал тельняшку, чтобы сделать из неё трусы. Старая одежда поизносилась, новую взять неоткуда. С армейских складов предлагают только искусственные ткани. Стеклоткань по сравнению с ними ещё самая нежная и безопасная. Моя банда в этих условиях совершенно распустилась. Все ходят кто в чём горазд, какая разница, что ты без трусов, если никто вокруг не знает, какие органы у тебя для чего? На базе тепло, повесил на пояс сидушку из пенопласта (чтобы не сидеть на голой заднице), и ходи, где хочешь. Сияние защитного поля тебя обволакивает - и вроде как при одежде. Один только Фиу всегда аккуратно одет. Всегда ходит в своей курточке с вышивкой и с наглаженным бантом. Правда, штаны он теперь не одевает.
   - А взять систему снабжения? - продолжала Виллина, - Это же ужас! На глайдерах за эти три месяца надо было три раза смазку сменить, а сменили только один! Потому, что не завезли новую! У нас был только одинарный запас пищи, а случись что? Мы бы остались на планете голодать. И так во всём! Сачки для бабочек - по одному на человека. А ведь они ломаются! Под конец операции у нас половина народа только тем и занималась, что вымачивала волокна из местных трав и ремонтировала ими сачки!
   - А как часто надо сменять масло на глайдерах? - спросил вдруг Виллину представитель штаба. Обычно на всех разборах представители от штаба сидят в углу и тихо мотают на ус все наши хохмы.
   Виллина немного испугалась и сникла, потом робко ответила:
   - Через месяц или тридцать тысяч часов полета... по инструкции.
   - А у самоходной ракетной установки?
   Виллина ответила. Представитель штаба ещё немного погонял Виллину вопросами о различных характеристиках боевой техники. Виллина прекрасно помнила все характеристики: и вес, и расходы топлива, и нормы по обслуживанию, и ресурс, и то, как часто выходят из строя наименее надёжные узлы, и даже координаты центров тяжести. У неё пунктик на этом деле. Она считает боевую технику домашними животными и упорно изучает все тонкости их обслуживания. Вдруг заболеют?
   Офицер что-то черкнул в своем коммуникаторе и замолк.
   Слово взял господин старший падхаша и пообещал, что все несправедливости будут устранены, а все бытовые проблемы разрешены. После разбора он подозвал меня к себе и сказал, что он немного виноват в том, что нас загоняли, и обещал организовать нам поездку на курорт. Про еду со вкусом он сказал, что пока не хватает необходимых специалистов, но через пару месяцев должен появиться один, и тогда у нас будет еда со вкусом.
   Знать бы ещё, что это за курорт.
   Выступление Виллины имело несколько последствий. Во-первых, нашу разбойную пещеру навестила сама Богиня со свитой. На входе она застала Фиу с голой задницей, который, по своему обыкновению, тренировался перед входом в корабль. Богиня нашла эту картину неприглядной и распорядилась немедленно нас как-нибудь украсить (до этого мы ходили к ней на приемы в земных скафандрах). Пещеру она также сочла слишком темной, распорядилась её осветить, установить "окно на природу" и обставить украшениями. Не годится для тех, кто служит богам, жить в такой простой обстановке.
   Услышав это, я мысленно застонал. Аис будет в восторге. Будет, что разбивать и опрокидывать.
   Во-вторых, Богиня на пару с начальницей штаба принялись уговаривать Виллину перейти в службу снабжения.
   - Соглашайся, - подсказывал Виллине наш старший падхаша. Иметь своего человека в службе снабжения - мечта любого командира.
   - Соглашайся, - подсказывал капитан Аса Пу. Боец из Виллины так себе. Один раз выстрелит, потом полчаса плачет. Хотя с роботами она очень ловко воевала. Так ведь они неживые...
   - Соглашайся, - театральным шепотом подсказывала вся моя команда. Виллина, при всех её достоинствах, всё же дура дурой. Со её привередливостью и стремлением всё доводить до блеска она замучила всю команду. Она не знает, где надо остановиться. Целый день только и слышно, как она носится по кораблю и делает всем замечания, а народ от неё по-разному отбрехивается. "Суэви, не разбрасывай еду. Грумгор, не забывай стирать следы своих ног со стен. Волд, не разбрасывай свои волосы по всему кораблю (а как я их поймаю?). Бий У, ты опять вышила небо чёрным, а оно синее. Птитр, не забудь поесть". И так далее, и тому подобное. И всё это с воплями, с истерикой, с криками: "Не могу больше!", "Ну почему вы не можете запомнить!", "Я же вам тысячу раз говорила, тупицы!" и так далее.
   - А что, я смогу служить Вам каждый день? - с надеждой спросила Виллина у Богини.
   - Да, малышка, - ответила Богиня, врубая свое обаяние на полную мощность.
   - Я согласна.
   Моя команда изобразила бурный восторг. Могли бы хоть для вида изобразить печаль расставания, скоты.
   Виллина заплакала.
   Через два часа она собрала узелок со своими вышивками и вышла из корабля. В коридоре, на выходе из пещеры, она развернулась и посмотрела на наш корабль. Её маленькая фигурка с большущими глазами и клоунскими тапочками, носы которых намного больше задника, выглядела жалко и трогательно. Провожать её вышел только я. Все остальные просто покричали вслед наилучшие пожелания, но от карт не оторвались.
   - Желаю всего хорошего, Виллина.
   - Всего хорошего, Волд.
   Она ещё немного потопталась у входа, затем взяла себя в руки и двинулась к новому месту службы. Ещё одна часть моей жизни ушла и скрылась за поворотом коридора.
  
   На следующий день нас отправили на целый месяц на курорт. Планета так и называлась: Курорт. Она была теплая, с ласковым морем, ярким солнцем, но никак не поддавалась терраформированию. Какие-то ядовитые газы убивали на корню все попытки завести на ней жизнь. Превратить углекислую и метановую атмосферу в кислородную никак не удавалось. В итоге все про неё забыли, а Богиня сделала из неё курорт. Можно было загорать и купаться, сколько влезет, и даже без защитного поля. Главное - не вынимать из носа маску с воздухом. Никаких других строений, кроме наших легких тентов, на планете не было.
   Мы загорели и нарастили мышцы. Суэви налетался, сколько влезет. Аис перекопал несколько десятков кубометров грунта. И что он там находит? Копает и не устает.
   Через месяц мы вернулись на базу. Наша пещера за это время обзавелась декоративными колоннами с подсветкой, а над входом появилась резная арка. Нам всем выдали юбочки из пластиковых пластин и кучу золотых браслетов на все части тела. Обязали их носить всегда, когда мы выходим из корабля. Говорят, лучший художник над ними работал, а идеи подавала сама Богиня.
   Вот так, попади в подчинение к бабам, сразу в юбке окажешься. Хорошо, хоть ремешки у юбок были кожаные. Мы не стали спрашивать, из чьей кожи сделаны ремешки. Не хочешь получить неприятного ответа - на задавай неприятного вопроса.
   Сразу по возвращении мы получили новое задание. Слетать на одну планету, воткнуть в землю специальный шест, а затем привезти его обратно.
   - Сложность задания заключается в том, что это планета, на которой все жители перевели себя в электронную форму, - сказала начальница штаба.
   Должно быть, наши рты отвисли до земли, так как начштаба сочла нужным пояснить свои слова:
   - На этой планете жил один вид живых существ, мозг которых работал на основе электричества. Как только они разобрались в сути электричества и программирования, они тут же перевели свои сознания на сервера. Со временем они научились делать так, чтобы каждая травинка и каждое дерево были резервным хранилищем информации, а заодно и антенной, воспринимающей информацию во многих диапазонах. Это очень древняя, очень мудрая и очень закрытая цивилизация. Будьте очень, очень осторожны. Сажайте корабль как можно мягче, а лучше оставайтесь в воздухе. Сойдя на поверхность, стойте на месте и не топчите траву. Воткните шест - он сам с ними свяжется. Богиня хочет попросить у них помощи, мы хотим получить некоторую информацию. Когда они ответят, на шесте загорится красная лампочка. И будьте очень осторожны - на вас будут смотреть тысячи глаз, которых вы даже не увидите. Не вздумайте спускать вместо себя роботов - для них это оскорбление.
   Я вздохнул. Именно об этом я и подумал.
   - А чем же они там живут, внутри компьютера? - удивилась Бий У.
   - Мне бы тоже хотелось об этом узнать, - призналась Богиня, - но живут они там очень интенсивно. Их знания о мире очень глубоки. Пожалуйста, приступайте.
   Мы молча отсалютовали и вымелись. Капитан Аса Пу нахмурился, недовольный тем, что мы не прокричали положенную здравицу. Ну и пусть себе хмурится, Богине не нравится - мы и не кричим.
   В отделе снабжения меня направили к дежурному распорядителю, которым оказалась Виллина. В руках она держала мою заявку на припасы для вылета.
   - Я, конечно, направила вам всё то, что здесь заказано, но мне кажется, что вы перечислили тут далеко не всё, что вам нужно, - сказала она.
   В следующие пять минут она положила меня на лопатки, разделала на мясо, а по тому, что осталось, проехалась на танке. И запчасти я для глайдера забыл, и аварийный скафандр взамен повреждённого не заказал, и еды мало, и вода не та, и запасные юбки не взяли, и бакенов мало, и ещё много чего. Я даже не подозревал, что мы так много всего забыли. И все вещи были нужными и строго необходимыми, ничего не вычеркнешь. А ведь писали список втроем: я, Фиу и Птитр. В довершении всего она положила поверх моего списка уже оформленную заявку на всё то, что мы забыли:
   - Я взяла на себя смелость заказать всё это и направить к вашему кораблю. Подпиши.
   - Виллина, ты умница, что бы мы без тебя делали! - выдавил я из себя.
   Виллина заулыбалась.
  
   Через один час двадцать минут мы уже стояли на поверхности указанной планеты. Спустись на эту планету земные косморазведчики, они бы решили, что на планете нет разумной жизни. Трава, леса. В траве шуршат какие-то зверушки. Мы воткнули в землю шест и начали ждать. Шест помигал зеленой лампой - символ того, что информация ушла. Мы остались стоять, как дураки. Местные не торопились с ответом. А может, не пережили какой-нибудь особо сильной грозы.
   - Волд, слушай, а как ты думаешь, у них там, в их мире, компьютерные игры есть? - вдруг спросил меня Фиу (на планету мы спустились втроем, я, Фиу и Птитр).
   - Да у них вся жизнь сплошная компьютерная игра, - ответил я.
   - Вот бы посмотреть, - мечтательно сказал Птитр.
   - Не уверен, что мы сможем её понять, - сказал я после некоторого раздумья. И тем спас себя от больших неприятностей.
   Фиу и Птитр вдруг завопили, как от боли, и рухнули на землю. Впрочем, уже в следующую секунду они начали подниматься. Связной шест замигал красным.
   - Что это было?
   - Они показали нам кусочек их жизни, - мрачно сказал Фиу, отряхиваясь.
   - И?
   - Тебе лучше не видеть, - Фиу и так не склонен к пустой болтовне, а эти слова он сказал вдвойне серьёзно. Что ж, поверим.
   Мы вытащили из земли связной шест и покинули планету.
  
   Сказать, что Богиня была рада, значит не сказать ничего. Она чуть ли не баюкала связной шест, и вся лучилась счастьем. В довершении всего она приказала накормить нас "самой вкусной едой, которую только сможет изобрести новый специалист". И за что? Всего лишь слетали туда-сюда, грузовик по заказу, да и только. То ли дело корабль роботов, там и пострелять пришлось, и потери были. А ограничились одной устной благодарностью.
  
   На следующее утро нам привезли новую еду. Вся моя банда всё ещё резалась в начатую вчера компьютерную игрушку, и потому баки с едой пришлось таскать мне. Но зато я же и попробовал первым новые вкусы. Компанию мне составил только Грумгор, который пришел ко мне заедать горечь поражения - его к этому моменту уже разгромили.
   Я залез ложкой прямо в бак и отправил её себе в рот. Очень хотелось поскорее попробовать что-то, что имеет вкус. Вкус был восхитительный! Как будто все самые вкусные вещи собрали в один вкус, да ещё и сгустили. Я положил в рот вторую ложку.
   - Вкусно, - сказал Грумгор, - очень вкусно, - он в кои-то веки решил воспользоваться посудой, и наложил себе тарелку с горкой.
   Не успел я дожевать третью ложку, как пищевод донес содержимое первых ложек до желудка, а тот подал содержимое в кровь. У меня в голове как будто бомба взорвалась. Я одновременно испытал радость любви, упоение восторгом, опьяняющую свободу и оргазм, причем оргазм множественный.
   - Ух! - выдохнул я через минуту, когда наконец смог открыть глаза, и посмотрел на Грумгора. Судя по всему, с ним происходило нечто аналогичное. Грумгор, синий до ультрамарина, сидел на полу, закрыв глаза, и дирижировал в воздухе ложкой. Я, кстати, тоже сидел на полу. Даже не помню, когда успел опуститься.
   Дальше мое сознание как будто распалось на две половинки. Одна часть сознания закричала: "Хочу ещё!", и принялась засовывать в рот ложку за ложкой. Другая часть сознания принялась анализировать происходящее и пришла к выводу, что новый специалист, скорее всего, перестарался. У тех, кто делал для нас пищу, сохранялась полная расшифровка наших генов. Скорее всего, этот горе-специалист выбрал все гормоны, приносящие удовольствие, и засунул их в пищу. Эта вторая часть сознания поняла, что ситуация закончится тем, что я обожрусь и лопну, и попыталась уговорить первую остановиться. Я положил ложку. Но как только прожевал содержимое того, что уже было во рту, схватил ложку снова.
   Мне впервые приходилось испытывать такое чёткое разделение сознания на животную и человеческую часть. И животная часть побеждала. Тогда человеческая часть поняла, что пора просить помощи.
   - Фиу, - зачмокал я в коммуникатор, - на помощь, срочно.
   Через несколько секунд Фиу появился в дверном проеме.
   - Фиу, беги к аварийной бригаде, (чавк, чавк), скажи им, чтобы отобрали у нас это (чавк, чавк), и сами новую еду не ешьте. Быстрее, прошу тебя!
   Фиу посмотрел на застывшего в блаженстве Грумгора и умчался.
   Решение позвать именно Фиу было принято в результате ожесточенного торга между человеческой и животной частями сознания: он маленький и не сможет сразу отобрать у меня ложку.
   Набежали ребята из аварийной бригады; они у Богини что-то среднее между медиками, ремонтниками и военной полицией. Отобрали у нас бачки с едой (я позволил животной части выть, цепляться за бачки и вопить: "Не отдам! Мое!", но запретил ей бить аварийщиков). Потом они промыли нам кишечник (кто их просил, мерзавцев?) и частично сменили кровь (вот это уже совсем лишнее!) И ладно бы промывали обычной клизмой, а то вставили в задницу целый брандспойт. Сволочи. Ушли, громко хихикая, а мне это всё убирать. Хорошо, хоть пластиковая юбка легко моется. Грумгор, поскуливая, отправился за ними.
   Через пять минут уборки я позволил животной части уговорить человеческую часть в том, что если я зайду к Богине и спрошу, при каких условиях я мог бы получить ещё один кусочек такой пищи, то в этом не будет ничего дурного. Богиня, на удивление, приняла меня быстро и выслушала внимательно, а затем вежливо ответила, что она обязательно подумает об этом. Никогда не чувствовал себя глупее. Потом Богиня сделала знак охране, и та запустила меня под потолком вон из зала. Сила тяжести на планете у Богини невелика, и охрана иногда пользуется этим способом, тогда, когда в приемной много народа. Запуск выходящих под потолком коридора избавляет тех, кто ждет, от необходимости расступаться. Пролетая над толпой, я увидел Грумгора, которого охрана тащила под пятнисты ручки на разбирательство к Богине, и отдал ему честь.
   После приземления я присел и решил подождать. Грумгор тяжелее меня, и если его запустят, то он приземлится с недолётом, рядом со мной. Так и вышло: через пять минут двери зала открылись, и Грумгор шмякнулся на пол за метр от меня. Он рассказал следующую историю:
   После того, как Грумгор побежал за аварийной бригадой, он встретил множество знакомых. По пути он вкратце рассказал им, что у нас теперь есть технология, позволяющая ненадолго почувствовать полное счастье, и что хорошо бы всем дать попробовать по кусочку. Когда он дошел до пищеблока, за ним уже следовала небольшая толпа любопытных и энтузиастов. Грумгор высказал начальнице пищеблока идею о том, что надо бы дать попробовать по кусочку счастья всем и каждому, "просто для примера, чтобы люди знали, что такое бывает". Начальница пищеблока ничего не поняла, решила, что это восстание, и вызвала охрану и аварийщиков. Охрана мигом разогнала толпу, а Грумгора как зачинщика отвела к Богине. Богиня изволила громко смеяться и говорила, что давно её так не смешили. Обещала Грумгору подумать над его идеей, после чего сделала знак охране, и Грумгор спикировал ко мне.
   Поохав и повздыхав над превратностями судьбы, мы помогли друг другу подняться и отправились в свою пещеру. Там нас уже ждала вся команда с вопросами о том, насколько вкусной была эта пища. Их бачки аварийщики изъяли вместе с нашими. Воспоминаний хватило надолго.
   Самое обидное в этой истории было то, что всей остальной команде бачки со вкусной едой вернули, только слегка разбавили. У них, видите ли, мозг изолирован от химических веществ, удовлетворение у них идет через другие системы. И они съели всю эту вкусную еду, ещё и нахваливали. И ничего особенного с ними не случилось. Химия действует на мозг только у нас с Грумгором. Нам, впрочем, тоже пообещали еду со вкусом, но дополнительные исследования займут несколько месяцев, а может, и лет. А до тех пор мы с Грумгором будем жить на обычной.
   Чтобы мне не было скучно, судьба подбросила к вечеру ещё одну забаву.
   - Мне нужен настоящий мужик, - сказала Бий У, отловив меня в коридоре.
   - "Всем нужен настоящий человек, только очень тяжело стать настоящим человеком", - процитировал я любимую поговорку Постигателей Истины, - терпи, малышка, всем тяжело.
   - Мне действительно нужен мужчина. Я терпела, сколько могла. Иначе я скоро поменяю пол и превращусь в огромную, прожорливую кормилицу. Будешь подносить мне еду? Триста килограмм в день мне хватит. Думаешь, мне охота искать кого попало, вместо того, чтобы найти мужчину моей мечты?
   Перспектива кормить существо весом в несколько тонн мне не понравилась.
   - Ладно, пошли к дежурному Постигателю Истины.
   На базе у Богини есть специальный дежурный офицер, назначение которого состоит в том, чтобы решать различные конфликты культур и образов жизни. На эту должность обычно назначают самых мудрых и самых опытных Постигателей. Мы зашли, и я изложил проблему. К моему удивлению, дежурный офицер, пожилая дама, ничуть не удивилась, и отпустила меня, пообещав, что всё будет в порядке. Бий У вернулась через два часа, довольная собой и жизнью, но рассказывать что-либо отказалась. Предложила сходить и спросить самим. Мы засмущались и не пошли.
  
   Мыслящую жидкость превратили в терминатора. Специально для неё сделали боевого робота с аквариумом и защитным полем внутри. Мы торжественно открыли её старый аквариум и вылили её (точнее, его - жидкость код 556781 у нас парень) в новый.
   - Поздравляю, теперь у тебя есть полноценное тело, - сказала Бий У.
   - Нашла с чем поздравлять, дура, - заворчала мыслящая жидкость, - а тебе бы понравилось, если бы тебя посадили в стеклянный ящик, в котором ни растянуться, ни рыбку половить?
   - Может, нам заказать для тебя аквариум на несколько кубометров? - предложил я.
   - Да, трех тысяч мне хватит. Всё остальное для меня - всё равно, что для тебя маленькая комната.
   - Слушай, а почему у тебя такое длинное имя? Может, мы тебя будем покороче называть?
   - Я уже предлагал, - предупредил Валли, - он ни в какую.
   - Ваши косморазведчики, ещё тогда, когда мы были на моей планете, спросили, как моё имя. Ещё до того, как я закончил говорить, один из них повернулся к другому и сказал: "Ладно, занеси его в базу как код 556781". Очень невежливо. Так что теперь ломайте языки, как хотите.
   - А может, всё-таки скажешь? Ну скажи, пожалуйста.
   - Ты всё равно не услышишь, - смилостивился мыслящая жидкость код 556781, - это в ультразвуке. А потом, оно действительно очень длинное. "Код 556781" - это ещё неплохо по сравнению с ним.
   Теперь мыслящая жидкость ходит по кораблю в обличии боевого робота. Правда, управляется он с ним пока не очень ловко. Все углы в коридорах у нас ободраны и поцарапаны. Заслышав его шаги, мы все поджимаем ноги. Наступит - мало не покажется. Даже при том, что силы тяжести здесь почти нет.
  
   На следующий день нас послали устанавливать зовущие камни на нескольких дальних планетах. Старые камни там перестали действовать, и мы подновляли эти камни и спрятанные под ними склады с аварийными запасами. Через три дня мы вернулись. Потом нас послали организовывать переговоры между двумя странами, в которых Богиня было заинтересована. Мы обеспечивали безопасность переговоров. Потом мы обеспечивали работу ребят из "серой плесени", которые учили аборигенов бороться с эрозией земель. Потом мы возили сыворотку в один из миров, где слишком сильно разгулялась эпидемия. Потом был ещё десяток заданий. Как бы обычная жизнь.
   Грумгор с компанией изготовили миниатюрных спортивных роботов в локоть высотой, чтобы можно было сражаться внутри корабля. Испытывать их им приспичило, разумеется, ровно в полночь, причем финальные бои развернулись в каюте, где я спал. Теперь постоянно приходится смотреть под ноги: в любой момент из-за угла может вывернуть банда роботов, собравшаяся брать штурмом трюм или кладовую, в которых засели их противники. Первое время я пугался, когда в углах начинало что-то шуршать, и пытался их подстрелить, но потом привык.
   Суйу счастлива. Есть, на кого охотиться. Иногда она достает роботов из хранилища и приносит их в зубах Грумгору или Фиу. Они умиляются, включают пульты управления, и начинаются бега по всему кораблю. Самое главное - это не оказаться у них на дороге.
  
   Глава 34. Ловцы душ.
   Декабрь 3011 г.
   - И тут они увидели, как к ним подходит большой чёрный корабль. Он забрал все их души и унёс в горячее пекло, где им мучаться до самого конца мира, - загробным голосом рассказывал пехотинец Пистакука Пуа, наш боевой товарищ из третьей роты.
   - Да заканчивай нести вздор! Придумки! Вранье! Автора на мыло! - послышались ответные крики.
   - Это вы сейчас так говорите, - отбрехивался Пистакука, - а вот доведись вам увидеть чёрный корабль, и хана вашему кораблю, как начнёт всё ломаться, только и останется вам, как к нему на борт проситься, а уж он отнесет вас туда, куда вам совсем не захочется.
   Среди нашей пехоты, людей, как правило, необразованных, из миров с невысоким уровнем развития, складывается свой фольклор. Им мало экзотики и тех чудовищ, которые их окружают в качестве боевых товарищей, и они придумывают новые страхи. Пуа происходит из мира, в котором верят в богов, погибель душ и прочие подобные вещи. Отсюда и вера в чёрный корабль - довольно распространённый персонаж местной мифологии, кстати. Забавно, но наши корабли, обклеенные поглощающими пленками и покрашенные неотражающими красками, ближе всего подходят к определению "чёрный корабль". Возможно, этот персонаж, чёрный корабль, возник после того, как кто-то из пехоты краем уха услышал, как специалисты рассуждают о том, что наши корабли надо превратить в "абсолютно чёрное тело". Абсолютно чёрное тело - это физическая абстракция, тело, которое ничего не излучает, мечта наших специалистов по маскировке. Но звучит-то как! А уж в любителях рассказывать страшные сказки недостатка тут никогда не было.
   Двадцать часов назад нас подняли по тревоге и погрузили на крейсера. Всех. Собрали пехоту, штурмовиков, серых, - всех, кого смогли найти. Причину паники не объяснили. С тех пор мы находимся в странном состоянии: и отбой тревоги не дают, и делом не нагружают. Остаётся только трепаться и строить предположения.
   Крейсера дооборудованы какой-то странной аппаратурой, мы все сидим за подобием пушки с прицелом, но это не пушки. Мало того, эти устройства находятся внутри корабля и не выходят за пределы обшивки. Правда, перед ними находятся огромные иллюминаторы. Мы все потерялись в догадках, что бы это могло быть. Если это лазеры, то почему у иллюминаторов стекла обычного качества? Если это мощные лазеры, то они их просто проплавят.
   Наконец-то приходит ориентировка. Выступает Богиня, скорее всего, это запись. Кратко суть сказанного: два клана здорово подрались, и на месте их последней битвы находится множество погибших душ. Если мы их не подберём, то лететь им до ближайших планет миллионы лет, и не все из этих планет обитаемы. Нам надлежит их собрать и перенести на обитаемые миры, где они смогут продолжить свой жизненный круг. Устройства, за которые нас посадили, предназначены для ловли душ. Они притягивают души и кладут их в капсулы - маленькие стеклянные шарики. Наша задача на ближайшие часы - наловить как можно больше душ. Битва уже закончилась, радиация сходит на нет, через полчаса начинаем. Кто поймает больше душ - тому приз. В конце выступления Богиня особенно подчеркнула, что это новая технология, полученная благодаря экипажу Волда Аскера. Теперь мы сможем подобрать множество душ, рассеянных по местам древних сражений, и вернуть их в обитаемые миры.
   Весь отсек крейсера посмотрел на нас.
   - Ничего об этом не знаю, - сказал я. Мы её просто привезли с одной бешеной планеты.
   На Пистакука Пуа было страшно смотреть. Он бледнел, синел и трясся.
   - Так это мы и есть чёрный корабль, - еле слышно сказал он.
   - Ну и что? - не очень любезно отреагировал его ближайший сосед справа, - Ты когда к зовущему камню от палача бежал, что, собирался жить вечно?
   Стандарт войск Богини: к Богине приходят либо восхищённые мечтатели, либо уголовники, бежавшие от наказания.
   - Так ведь мы души уносим? - всё ещё пугался Пистакука Пуа.
   - Ну и что? Лишь бы кормили. А потом, мы их не уносим, мы их спасаем. Относим туда, где они смогут жить снова.
   - А вдруг им там не понравится? - засомневался Пистакука. Вид у него был глупый и растерянный. Весь отсек громко засмеялся и взялся за свои пушки.
   За следующие десять минут мы наловили несколько сотен душ. Это оказалось просто. Наводишь аппарат на кусок космоса, и, если видишь на экране звёздочку, нажимаешь на курок. Звёздочка на экране двигается к тебе, а затем аппарат издает чавкающий звук, и в приемное устройство падает маленький стеклянный шарик.
   Наводя аппарат, я в очередной раз увидел не маленькую звёздочку, а целую звезду. Когда она оказалась в приёмном устройство, стеклянный шарик чуть светился изнутри. Я решил, что о таком стоит доложить, и вызвал командира. Через минуту люк отсека отлетел в сторону, и в отсек ворвалась сама Богиня. За ней еле поспевала охрана в пеноскафандрах.
   - Покажи, - потребовала она.
   Едва глянув на улов, Богиня тут же объявила окончание операции. Все наши корабли спешно отошли, предоставляя всем оставшимся душам возможность плыть туда, куда им вздумается.
   Странная какая-то операция.
  
   Опять вылет, на этот раз на своём корабле, на Аисе. Опять космос, и только проблесковый маяк периодически озаряет корпус корабля перед лобовыми стеклами, отмечая мгновения, когда будущее перетекает в прошлое. Рядовой вылет, мелкое поручение. Нас отправили с поручением на планету, которая сильно пострадала от биологического заражения. Один из пакостных кланов разработал и сбросил на эту планету очень злых микробов, и в первые сутки там умерла треть населения. Наши специалисты разработали вирусную противоинфекцию, и мы должны её раскидать над планетой. Мы расшвыряли над разными местами планеты контейнеры с вирусами, а затем вернулись на базу. Даже в атмосферу не пришлось входить. Обычное дело, обычный результат.
   По прибытии на базу нас встречала плотная группа аварийщиков. Я почувствовал неладное. Через минуту я в этом убедился. Меня вытащили из корабля и запихнули в стеклянный аквариум, а вдобавок ещё и окружили самым сильным защитным полем. Вокруг аквариума встали четыре мрачных парня из личной охраны Богини. Мои было начали ворчать, но я им приказал остыть и не вмешиваться. Аквариум, как назло, был для меня маловат. Всего полтора метра на полтора. И как мыслящая жидкость живет в аквариуме годами?
   - Принимай ту форму, в которую тебя наливают, - посоветовала мыслящая жидкость.
   - Издеваешься?
   - Нет, это у нас поговорка такая.
   Через час пожаловала сама Богиня. Она была в ярости.
   - Почему ты не сказал, что ты с запрещённой планеты? - набросилась она на меня.
   - Я не с запрещённой планеты.
   - Ты знаешь, что ты - самая агрессивная форма жизни в этой части космоса?
   - Неправда. Я даже не кусаюсь.
   - Ты ещё и смеёшься?
   - Он правда никого из нас не кусал, только ругался и вещами кидался, - загудела моя команда.
   Вот и неправда, я вещами только один раз кидался, когда они на пульт управления оружием своё барахло навалили.
   - Как ты объяснишь то, что на планете Курорт после твоего пребывания начался буйный рост микроорганизмов, причем у них твоя генетика?
   - Ничего об этом не знаю. Курорт считается ядовитой планетой.
   - Вы не знаете, как появились на вашей планете. И это не удивительно. Стоит одному из таких чудищ, как ты, ненадолго появиться на любой планете, как там вскоре начинают размножаться микробы, создающие кислородную атмосферу, а затем появляются растения, высшие животные и такие, как ты. Все эти конструкции есть в твоей генетике, в неиспользуемых генах. Мои исследователи просто не обратили на них внимания, растяпы. Не удивлюсь, если вы уничтожаете всю иную жизнь.
   - Не уничтожаем. У нас есть заповедники, где живут даже опасные для нас животные.
   - Кто тебя создал и зачем, чудовище?
   - Не могу знать, госпожа.
   - Да я не тебя спрашиваю, я знаю, что ты не знаешь. Что-то здесь не так... На каких планетах ты бывал?
   - Полный список есть в штабе, - подал идею капитан Аса Пу (его тоже вызвали по такому случаю).
   - Да... мы обследуем те планеты, где ты бывал.
   Меня отвезли в дальнюю пещеру. Аиса и ещё дюжину кораблей угнали исследовать планеты, требующие зачистки от моей агрессивной генетики. Я сел, скрестив ноги, опёрся на стенку аквариума и стал думать о проблемах существования. Подумать последнее время мне было совсем некогда. То на срочные операции посылали, то за техникой надо ухаживать. Не успел я как следует подумать и даже трёх раз поспать, как охрана вытряхнула меня из аквариума. Мне вернули все отобранные предметы и велели зайти к Богине.
   - Твои микробы оказались вежливыми, - сказала Богиня, - они не размножаются там, где уже есть другая жизнь. Точнее, размножаются, но не меняют собственную конструкцию, и вскоре гибнут. Планета Курорт вскоре станет пригодной для заселения кислорододышащими существами.
   - Это плохо? Мы лишились курорта?
   - Нет, это очень хорошо. Ты даже не представляешь себе, насколько много в мире планет, жить на которых стало почти невозможно. Мы переселим людей оттуда на Курорт. С помощью твоих микробов мы превратим ещё множество других планет в жилые планеты.
   - Мне что, туда летать и... ?
   - Нет, тебе не следует ничего делать. Мы размножим те микробы, которые взяли на Курорте. Ты можешь вернуться на свой корабль. Кстати, не дело, что ты командуешь кораблём, не имея воинского звания. Передай начальнице штаба, чтобы тебе присвоили звание.
   На корабль я вернулся лейтенантом, по местному - шиша. Второй раз за жизнь я становлюсь лейтенантом.
   Моя команда приняла меня с восторгом. Рота тоже заставила отмечать присвоение звания. Наотмечались с удовольствием: переломали кучу спортивных роботов, наорались похабных песен и разошлись.
   Меня заставили сражаться сначала один против троих, потом один против десяти, потом один против двадцати. Традиция у них такая при присвоении звания. Я их удивил. Не зря я у Фиу брал уроки: завалить меня смогла только двадцатка, да и то только потому, что после тройки и десятки руки у меня уже не поднимались. Весь присутствующий народ получил от этого месива такое удовольствие, что вопил изо всех сил ещё пять минут после того, как моего робота порвали и раскидали по кусочкам в разные части зала. Меня из пульта управления вытащили и понесли на почётное место на руках, а потом пропели несколько поздравительных песен, перед тем, как перейти к похабным. Очень, очень впечатляет. Наверное, мы, люди, очень глупые и привязчивые существа. Я уже почти люблю свою роту. Ещё немного, и я буду считать её своим домом.
  
   Новое задание. Нас вызывают в штаб. В штабе присутствуют хаша Прствхщущащски Сакаскнчтатарск (это такой здоровый мужик с клювом, только он да пару его земляков могут прочирикать его имя), двое неизвестных мне командиров кораблей и наш капитан Аса Пу.
   - Вот вам задание, - начинает господин хаша, - помните, мы недавно собирали души на месте боев? Так вот, один из кланов потребовал души своих воинов обратно. Получите на складе ящик с душами, снимете с корабля маскировочные экраны и отправляйтесь на встречу. Координаты и время в задании. Вас будут страховать два корабля. Если воины клана вздумают грубить, жмите на тревожную кнопку - и наши крейсера разнесут их со всем удовольствием. Если эти души останутся у нас, то это будет выгоднее нам, чем им. Ситуация ясна?
   - Служим Богине! - рявкнули мы. На уточнение задания с командирами крейсеров ушло всего несколько минут, и мы отправились на склад.
   Собрались мы быстро, но потом пришлось целый час ждать, пока соберутся крейсера. Большие корабли, долгие сборы. Наконец-то они закрутили последние гайки, и мы смогли выйти на задание.
   В месте встречи нас поджидал сюрприз. Корабль, на который мы должны были передать души, был одним из тех кораблей, которые разгромили нашу базу на Вентере, а затем убили Воина. Мне стоило некоторого труда остудить желание команды немедленно изрешетить врага из всего доступного оружия.
   - Забудьте об этом. Во-первых, мы служим Богине. А она не воюет в данный момент с этим кланом. Помните, вы давали присягу верности. Во-вторых, у нас дипломатическая миссия. Переговоры, понимаете? Нормальные разумные существа умеют себя сдерживать во время переговоров.
   Но моя команда сдерживать себя не хотела. Перед ними был враг, которого они ненавидели, и ненависть требовала выхода.
   Только в такие моменты становится видно, насколько они все дикие. Один только Птитр встал на мою сторону. После долгого ора мне всё-таки удалось взять с них обещание, что они не будут стрелять. Однако мои испытания на этом не закончились. Стоило мне включить выданный специально для этого задания блок видеосвязи, как на экране появился Пшиша собственной персоной, да ещё и в генеральском мундире. Тут уже мне захотелось запустить все наличные ракеты им в борт, и пусть Богиня думает об этом всё, что хочет. Суэви, который сидел справа от меня, увидел, что со мной творится, и участливо сказал:
   - Волд? Всё хорошо? У нас переговоры, не так ли?
   Я с силой выдохнул воздух и произнес в эфир кодовые слова приветствия. Вместо ответных кодовых слов динамик видеосвязи загудел голосом Пшиши:
   - Пш-ш! Да это и правда Волд, привет, старый дружище! А я уж думаю, не пригрезилось ли мне, чего только в космосе не бывает! А тебе идет знак полного нуля над головой! Значит, Богине служишь? Рад, что ты уцелел.
   Над головой у меня круг с одной звездочкой лейтенанта - Пшиша просто издевался.
   - Мы ждём ответ на кодовые слова, пожалуйста, - сказал Суэви.
   - Суэви? И ты там, воспаление занудства? А что это с твоим цветом? Мутировал из-за космической радиации? - принялся издеваться Пшиша, правда, кодовые слова в итоге назвал.
   Я передал Аису команду на сближение.
   - Мы сближаемся. Приготовьтесь к стыковке.
   - Волд, ну что ты такой скучный? Неужели не рады встретить старого знакомого?
   - Предателя, из-за которого погибло множество наших товарищей? Нет, не рады.
   Пшиша погрустнел.
   - Волд, не писай кипятком, у тебя мочеприемник только восемьдесят градусов выдерживает, я помню, мне ваши сержанты говорили. Мне жаль, конечно, что всё так получилось. Но ты пойми, мы поддерживаем порядок в этой части космоса уже много тысяч лет, а тут прилетаете вы с вашей наивностью и начинаете сбивать народ с толку. Ты меня прости, но вы совершенно не готовы к такой миссии. Вы с вашим наивным стремлением ко всеобщей справедливости и с вашим дурацким ГМС способны создать только хаос.
   - Вам-то откуда об этом знать?
   - Знаем, Волд, знаем. Правят не призывами, а силой и наказаниями. Но наказание не должно быть излишним, иначе оно теряет смысл. Власть, Волд, это осознанное и утонченное мучительство. Знаешь, сколько времени мы проходили в моей академии тему о способах мучительства на уровне роты? Месяц по вашему времени. Вот скажи, сколько способов слегка унизить командира взвода ты знаешь?
   - А зачем? У нас его вызывают на персональный разговор и ставят на вид замеченные недостатки.
   - Это очень грубо, Волд. Если на вид всё время что-то ставить, то от вида ничего не останется. А что такое командир без внешнего вида? А я вот с академии помню три способа: не обращаясь к командиру, поблагодарить только воинов, или поблагодарить командира за успешное выполнение "детской" задачи, или просто не замечать его. А тут вы, с вашим стремлением ко всеобщей любви и законности... Извини, Волд, это просто несерьёзно.
   В этот момент Грумгор доложил, что стыковка закончена и переходный шлюз продут. Очевидно, Пшише доложили то же, и он сказал:
   - Подходи в шлюз, Волд, вспомним старые денёчки.
   - Я с тобой, - вызвался Суэви. У него старые счёты к Пшише.
   - Нет, ты остаёшься. Кто-нибудь должен быть за штурвалом. Вдруг придётся срочно драпать.
   Я взял коробку с душами - как же мало она весит, а ведь тысяча душ почти что, - и потопал (точнее, полетел) в шлюз. В шлюзе меня встречал раздетый до нага Пшиша и трое его сородичей.
   - Это что, новый способ запугать противника?
   - Нет, просто мы не хотели, чтобы нас кто-нибудь подслушал. Привет, Грумгор. Можешь убрать пушку, мы не собираемся нападать. Шутки в сторону, Волд. Я думаю, не удивлю тебя, если скажу, что мой народ не по своей воле служит "Повелителям Космоса". Мы поставляем им солдат, рабочих, ресурсы и только за то, что они не уничтожают всю жизнь на нашей планете. За несколько лет в вашей Академии я узнал об устройстве мира больше, чем весь мой народ за все тысячелетия служения Повелителям. У вас, у землян, большое будущее, правда, только в том случае, если вы придумаете что-нибудь поумнее, чем этот ваш ГМС. В этом случае наша планета готова будет стать вашим союзником. Это официальное предложение от моего народа твоему народу.
   - Э-э, хм, эхм, боюсь, я не скоро увижу свой народ. Я, знаешь ли, служу Богине и вообще в изгоях.
   - Но когда-нибудь увидишь?
   Я секунду подумал.
   - Когда-нибудь увижу.
   - Ну, вот тогда и передашь, - самым легкомысленным тоном согласился Пшиша, - что делать с этими шариками?
   - Просто разбить на обитаемой планете. А можно даже и не разбивать.
   - Передай благодарность Богине от наших Повелителей. Это официальная благодарность. А ещё передай, чтобы убрала тайную базу с планеты в системе Голубой Лысы. Это тоже официальная информация.
   - Передам.
   - От нас личная благодарность. Ребята будут спокойнее, зная, что их души не пропадут в нигде. Вы там, у Богини, не зря дейтерий жжете, уважаем, - с этими словами Пшиша повернулся и ушел с коробкой в руках. Его свита отсалютовала и убралась следом.
   Мы отсалютовали в ответ и вернулись на борт Аиса.
   - Как думаешь, врёт? - спросил Грумгор.
   - Может быть и так, и так, - задумчиво ответил я.
   "Передай землянам, чтобы они придумали что-нибудь поумнее, чем этот ваш ГМС", - сказал Пшиша. Интересно, а как бы это сделать? Хоть один способ?
  
   Глава 35. Сладкая Конфетка.
   25.12.3011 г.
   - Волд, тут тебя один боец спрашивает, из звена Сладкой Конфетки, - передал мне Фиу, который, как обычно, тренировался перед входом в корабль.
   Я спустился ко входу в пещеру. Перед входом действительно обнаружился один из пчёлочеловеков.
   - Привет, Вас, чем могу помочь? - парень по имени Вас был одним из ближайших дружков Сладкой Конфетки. Вполне вменяемый и симпатичный парень, даже юмор почти всегда понимает. Сейчас он почему-то очень нервничал.
   - Будь благословенна задница, высидевшая твое яйцо, - вежливо приветствовал он меня.
   Большинство существ, служащих Богине, появляются из яйца, вокруг которого ходят любящие родители, с нетерпением дожидающиеся, когда проклюнется их чадо, чтобы по раскраске узнать, кто же был папой в конкретно данном случае. Так что такое приветствие можно считать стандартным, хотя к нам оно применяется впервые.
   Фиу перестал крутить копьё и повернул ко мне одно ухо, прислушиваясь к нашей беседе.
   - Будь благословенны и твои предки, - вернул я Васу благословение, - хотя я вообще-то млекопитающее.
   - Будь благословенны сосцы, вскормившие тебя, - автоматически поправился Вас, - моя госпожа желает поговорить с тобой, если ты не против.
   Я посмотрел на Фиу. Фиу делал вид, что отрабатывает неподвижность в стойке, но теперь уже оба его уха были повёрнуты к нам. Чувствую, вечером мне будет что послушать про задницы и яйца.
   В конце коридора, у поворота, ведущего к нашей пещере, меня действительно ждала Сладкая Конфетка. Её дружок (или слуга?) отошел на десяток шагов и застыл. Конфетка, кстати, тоже проходит обучение у "серой плесени". Маячок на её голове бросал мечущиеся тени на стены коридора.
   - Волд, я должна тебе сказать. Я тебя люблю! - в языке интерлингвы есть несколько слов со смыслом "любовь". Сладкая Конфетка применила именно то, которое переводится как "я в восторге от тебя и хочу тебя прямо сейчас".
   Вот так гоп с прискоком! Интересно, кто это придумал?
   - Это что, шутка? Или проверка?
   - Нет! Я тебя действительно люблю. Я знаю, что ты думаешь. Ты думаешь, что я повредилась в голове от долгого воздержания. Уверяю тебя, что это не так. Я поимела всю свою команду. Но они все простые парни. Слишком простые. Я не могу их любить.
   - Постой, Конфетка, мы же с тобой совершенно разные. Я даже не знаю, как вы выражаете эмоции. И ты обо мне совершенно ничего не знаешь.
   - Нет, я знаю. Ты добрый. И хороший. И желаешь добра всем живым существам. Я слышала, как ты обсуждал это со своей командой, а они смеялись над тобой. Мне было так жалко тебя... они тебя совсем не понимают. И от роботов ты меня спас.
   Я посмотрел на Конфетку. Она дрожала всем телом, фасетчатые глаза наполовину прикрыты. Кажется, её действительно сурово зацепило. Я почему-то вспомнил, что самка богомола откусывает самцу голову после спаривания. Конфетка, кстати, выше меня, и намного.
   - Бедная девочка! Позволь мне пожалеть тебя. Похоже на то, что ситуация вышла за пределы моего понимания. Пошли-ка к дежурному Постигателю Истины.
   - Пошли, - еле слышно откликнулась она.
  
   Дежурила та же дама, к которой я приходил с Бий У. Её звали Майла Хайулла,
   - А почему вы не хотите использовать переходники? Хотите, вам сделают контактные, хотите - бесконтактные? - спросила она.
   Мы подпрыгнули и посмотрели друг на друга. Я - с ужасом, Конфетка - с надеждой.
   - Так, кажется, я начинаю понимать. Малышка, а ты на своей планете кого-нибудь любила? - спросила Хайулла.
   Конфетка всхлипнула и начала рассказывать.
  
   История Сладкой Конфетки.
   Она была большой радостью для своих родителей. Мало того, что она принадлежала к виду сладких конфеток, она была ещё и редкой, очень красивой золотистой масти. У женщин этого вида были специальные железы, которые выделяли очень пахучее масло. "Сладкими конфетками" назывались такие женщины, у которых это масло было очень приятного запаха и вкуса. Они отличались от других женщин размерами и пропорциями. Она ещё не вошла в подростковый возраст, когда взрослые женщины начали выстраиваться в очередь за её маслом. Когда она подросла, выяснилось, что она очень хороша собой. Хороша настолько, что половина мужского населения с ходу предлагала ей руку, сердце и все богатства. Кроме физической красоты, она была ещё очень умна, имела добрый нрав, ненавидела несправедливость и отличалась мягкостью в обращении. Этого хватало для того, чтобы оставшаяся половина мужского населения, стоило ей открыть рот, тоже начинала предлагать ей замужество или всё, что она пожелает.
   Она красилась под дурнушку, одевала непропорциональную одежду, но ничего не помогало. Тем самым она только создавала новую моду. Когда даже отец начал плавиться в её присутствии, она выскочила замуж. Замужество ничего хорошего ей не принесло. Муж был и молод, и красив, и богат, но половину свободного времени он тратил на то, чтобы обвинять её в неверности, а оставшуюся половину - на извинения и объяснения в любви. Кроме того, ей не нравилось то, о чем он мечтает. Он мечтал разорить всех остальных конкурентов и положить к её ногам весь мир. Она этого не хотела. Во-первых, мир и так был у её ног, во-вторых, ей было жалко людей, страдавших в этих корпоративных войнах. Войны эти велись, в основном, на денежном поле, но иногда становились и "горячими" войнами. После того, как несколько человек застрелилось у её окон, а несколько старых друзей мужа перешли к врагам для того, чтобы разорить его и получить Конфетку в жены, она решила, что её присутствие является угрозой для мира, и отправилась к зовущему камню. Охране, которую приставил к ней муж, она скормила сказку о том, что хочет попутешествовать. Когда охрана попыталась оттащить её от зовущего камня, она вытащила кинжал и пообещала убить себя немедленно. В итоге охрана, прекрасно представлявшая, что сделает с ними рассерженный муж, запросилась на борт прилетевшего за Конфеткой корабля. Эти ребята, кстати, не прогадали. Изголодавшаяся Конфетка поимела их по многу раз. Они были в своем личном раю. Простые парни, они и надеяться не могли на то, чтобы получить такое сокровище даже на минутку.
   По прибытии к Богине её сразу определили в лётчики (сказалось хорошее образование) и в обучение к "Постигателям Истины". Она получила то, чего хотела: она попала в место, где никто не считал её красивой и где к ней относились на равных. Но внутри у неё осталась большая грусть. Из какого-то озорства она не стала называть своего имени, а назвалась "Сладкой Конфеткой".
   Конфетка грустила до тех пор, пока случайно не услышала, как я переругиваюсь со своей бандой разгильдяев на тему о правилах в жизни. Поначалу она удивилась, ей казалось, что такого не бывает, что никто из мужчин этим не интересуется. До этого она думала, что мужчины интересуются только внешними делами. Потом она поняла, что ей меня жалко и что она хочет всё время находиться рядом.
   Когда Конфетка закончила говорить, я посмотрел на неё с жалостью и пониманием. Я видел много девчонок, которые тратили море усилий для того, чтобы стать красивее, и ни одной, которая была бы настолько красива, чтобы это было проблемой. Наверно, это очень тяжело, когда окружающие воспринимают тебя только как тело.
   - А ты почувствовала бы себя довольной, если бы была с Волдом в одном экипаже? Просто жила бы рядом? - спросила Майла.
   Конфетка секунду подумала и ответила: "Нет".
   А она умеет быть честной с собой.
   - Малышка, я вынуждена буду рассказать тебе кое-что об устройстве людей. Ты же знаешь, что такое программирование?
   - Да, нас учили программировать оружие для штурмовиков.
   - Так вот, все живые существа запрограммированы на размножение. У простых существ, у животных, эти системы примитивно простые. Почувствовав запах, эти существа идут за партнером и не могут остановиться. Некоторые из этих систем работают по звуку, некоторые - по цвету. У разумных существ несколько посложнее. У Волда, например, эта система совсем простая. У него сигналы от запаха идут в мозг, где они сравниваются с образом идеальной дамы. Если они не встречают явного отвращения, то к нему в кровь начинают поступать наркотики при виде определенной персоны, он чувствует удовольствие и думает, что влюблен.
   Это я-то совсем простой? Да что они знают про мою любовь...
   Тем временем госпожа Майла продолжала:
   - У тебя, Конфетка, эта система ещё сложнее. Тебе, чтобы влюбиться, нужен не только внешний вид и нужный запах, но и ощущение того, что твой избранник будет доброжелательным и великодушным человеком. Только так у тебя родится сладкая конфетка или ясный сокол. В противном случае у тебя родятся обычные дети, хотя это почти невозможно.
   - У меня может родиться ясный сокол? Откуда вы об этом знаете? - потрясённо спросила Сладкая Конфетка.
   - Мы не первое столетие работаем с вашей планетой. У Сладких Конфеток рождаются либо сладкие конфетки, либо ясные соколы, либо никто не рождается.
   - А что такое "ясный сокол"? - не удержался я от вопроса.
   - Легенда, - ответила Конфетка.
   Госпожа Майла ничего не ответила, продолжила свою лекцию:
   - Отсюда вывод: Волд не может быть твоей любовью. Он случайно оказался похож на таковую по ряду признаков, и потому встроенные программы включили у тебя режим "любовь". Теперь твой выбор. Либо ты пойдешь по пахучему следу, как примитивное существо, и будешь портить жизнь себе и Волду, либо поймёшь, что это ошибочное действие примитивных программ. Впрочем, возможно, я и ошибаюсь. Любовь иногда выкидывает очень неожиданные шутки. Я поговорю на эту тему с Богиней. Иди, малышка, и прими мое искреннее сочувствие. Волд, останься.
   - Конфетка, постой. А как тебя зовут на самом деле?
   - Илиарсия. Илиарсия Туйина. И это не примитивное желание размножения. И вовсе я не иду по пахучему следу.
   Я еле успел наступить себе на язык, чтобы не сказать: "Красивое имя".
   Конфетка гордо распрямилась и вышла чеканным шагом. Просто королева какая-то.
   Когда Конфетка вышла, госпожа Майла негромко проговорила:
   - А ты всё-таки подумай о контактных переходниках. Сладкая Конфетка у Богини вроде любимой домашней собачки. Если узнает, что ты её опечалил...
   Вот тоже мне дела! Они меня ещё заставлять будут! Но вслух я сказал только:
   - Обещаю изучить анатомию их вида. А то я даже не знаю, где у них голова.
  
   В коридоре меня ждала вся моя команда. У Фиу слух такой, что он не только из конца коридора, но и сквозь обшивку услышал бы. Особенно то, что он хочет услышать.
   - Предложили использовать контактные переходники, - кратко отчитался я.
   Товарищи мне посочувствовали.
   - Я слышал, эти переходники ничего, народ о них положительно отзывается, - сказал Фиу.
   Бий У за это ручалась.
   Я забрался на свою койку в каюте Аиса и попытался пораскинуть мозгами. Где ты, Елена? Где вы, ГМС - девчонки? Я уже забыл, какие вы на ощупь. Из земных воспоминаний у меня остались только диск с записью выступления Елены да старые земные фильмы. Те, что утверждены комитетом по ГМС для космонавтов, "по долгу службы долгое время находящихся на орбите".
  
   Через день меня вызвала Богиня.
   - Сладкая конфетка Илиарсия Туйина, - сразу обозначила тему Богиня.
   - Так точно, госпожа, - ответил я.
   Богиня помолчала.
   - Ты уже дочитал до двести тридцатого тома? - неожиданно спросила она.
   - А? Что? До двести тридцатого? Нет, госпожа. Только до сто восьмидесятого.
   - Придется мне тебе объяснять то, что обычно делают Постигатели Истины. Почему мы не создаем промышленные миры на многих планетах и не устанавливаем царство мира и процветания в Галактике? Почему мы не уничтожаем разбойные кланы "Повелителей Космоса"? Почему мы ограничиваемся только обеспечением защиты людей от катастроф, а затем предоставляем им возможность жить так, как они того желают? Эти вопросы ты, должно быть, хотел задать?
   - Вы очень проницательны, госпожа.
   - Для того, чтобы понять это, не надо быть проницательной. Эти вопросы задают все новички, кто прослужил хотя бы год. Знаешь, что мы отвечаем на эти вопросы?
   - Что он поймёт ответы на вопросы, если перейдет в сер.. в Постигатели Истины и проучится хотя бы два года.
   - Да. Именно так. Знаешь, что является нашей главной проблемой? Слишком малое количество душ в расчете на миллион населения. Нет, все остальные не бездушные. Просто у них неопытные души не могут контролировать животную часть. Такие люди согласны на любое простое существование. Они не интересуются ничем, кроме еды и простейших азартных дел. В мире очень мало людей, желающих активно преобразовывать мир к лучшему, и ещё меньше тех, кто способен это делать неторопливо и осознанно. Нам не сложно создать гигантскую боевую организацию, но вскоре она превратится в чудовище. Обычно это происходит так: средний управляющий состав решает, что они, как люди героические, должны жить богаче, чем простые рабочие. При этом им не хватает величия души, чтобы удержаться от растратного поведения, и вскоре они начинают грабить попавшие в их власть миры, заниматься насилием в сексе и так далее. Голос животных желаний ещё очень силен, а человеческих качеств ещё не хватает. По этой причине мы не можем держать большее количество полков, чем количество принципиально честных людей. Только на первоочередные операции и хватает.
   - "Обычно это происходит"... а что, уже происходило?
   - Да. Некоторые организации охранителей жизни, допустившие незрелых людей в управление, перерождались и становились "Повелителями Космоса". Их ведущие боги и богини при этом, кстати, гибли. Клан 1025, клан 5035...
   - Тысячные номера?
   - Да. Мы для простоты сейчас опускаем десятитысячные номера. Дело было давно. Но вернёмся к нашей политике. Мы намеренно не развиваем многие миры, для того, чтобы у людей была перед глазами картина того, из какого болота им следует выбираться. Если какой-то мир развивается, то он должен развиваться по своей логике, на основании решений каких-то людей этого мира. По этой причине мы и не отвечаем солдатам напрямую. Никому из них не захочется узнать, что мы считаем их чудовищами, более опасными для них самих, чем для противника. Но вернёмся к тебе и Илиарсии. Недавно, при ловле душ, нам попалась одна очень продвинутая душа. Ты её, кстати, и поймал. Он был командующим одним из отрядов клана. Помнишь эту операцию? Я тогда отвела все силы, пока они не поняли, что именно к нам попало.
   - Если он был бандитом в кланах, то зачем он нам нужен?
   - Я знавала его раньше, это была великая душа. Потом он погиб возле одного из примитивных миров, а всплыл только сейчас. Он вырос в злом и примитивном мире, и это наложило на него отпечаток в этой жизни. Но, тем не менее, он стал у них адмиралом.
   - И как это касается меня и Илиарсии?
   - Самым прямым образом. Я хочу, чтобы он стал вашим ребёнком.
   На пару минут я потерял способность дышать. Хорошо, что я тренирован на разгерметизацию. Богиня тем временем продолжала:
   - В силу особенностей устройства организма Илиарсии она не может забеременеть, пока не испытает восторга любви.
   В моей голове возник образ длинной иглы и шприца. Богиня прочитала меня и сказала:
   - Да, это возможно. Но есть и ещё одна проблема. Тело чувств у ребёнка создается из пересечения тел чувств родителей. Это означает, что до взросления, до того момента, пока человек не начинает сам устанавливать, как ему на что реагировать, ребёнок будет испытывать те чувства, которые ему достались от родителей. Это общий закон для людей всех видов. Искусственный ребёнок будет уступать полноценному. Вы с Илиарсией Туйина оба добродушные и достаточно глубокие люди. У вас будет хороший ребенок. Для этого нужно, чтобы вы с Илиарсией испытали восторг любви одновременно, плюс - минус несколько минут. С тобой всё будет очень просто: ещё раз получишь еду с гормонами удовольствия. А Илиарсию просто погладишь. Ей хватит простой ласки.
   При словах о вкусной еде моя животная часть, до этого всячески противившаяся идее о контакте со Сладкой Конфеткой, сразу встала на задние лапки и принялась изыскивать пути и аргументы, чтобы организовать это дело. Какая же я всё-таки скотина.
   - А откуда возьмётся семя? И как мы узнаем, что душа перешла в ребёнка?
   - Семени у неё в достатке. На эту тему можешь не волноваться. Когда сияние в контейнере для души погаснет, значит, душа ушла. Больше никто на базе зачать не может. Я позаботилась. Этот ваш ребенок будет очень способным, - продолжила Богиня, - возможно, он даже станет таким, как я, охранителем жизни. Даже, скорее всего, он таким и станет. Всё остальное для него будет слишком скучно. Ради этого, собственно, и прилагаются такие усилия. Соглашайся, Волд.
   - Соглашайся, соглашайся, это же для общего дела и процветания всей Вселенной, - подпевала животная часть, - а я получу еду со Вкусом.
   - Я согласен, но мне надо будет сначала познакомиться, поболтать с ней... хотя бы недельку. А Илиарсия знает, что будет матерью нового бога?
   - Нет. Ей сказали, что эта душа просто ни в кого другого не поместится.
   - Я согласен.
   Богиня была очень довольна.
   А я подумал, что меня просто подсадили на наркоту, а теперь манипулируют, как хотят. Надо сказать, что в переселение душ я в общем-то не верю. Даже после того, как возил ящик с душами. Но если Богиня хочет, чтобы я погладил Конфетку - поглажу. Это же для блага всей Вселенной...
  
   Так я стал приглашать Илиарсию на свидания. На базе есть только одна комната, имеющая иллюминатор с видом на звёзды. Там мы обычно и встречались, просто для того, чтобы поболтать. Она рассказывала мне о своей планете, я делился всякими шуточками из жизни военной казармы. Общение на интерлингве шло очень туго. Мы оба хорошо знали военный сленг, но очень плохо владели языком в тех областях, которые касались бытовой жизни. Для целого ряда явлений в наших культурах в этом языке даже и терминов-то не было. В итоге я наплевал на секретность и использовал прибор для чтения мыслей, что достался нам от стариков. С ним дело пошло намного веселее. Если отрешиться от её внешности, то Конфетка была настоящим человеком. Она могла быть весёлой, грустной, путаться, перебивать сама себя, смущаться и сердиться. Строй её мыслей ненамного отличался от моих. Пожалуй, она даже была немного получше.
   Я по выработанной ещё в училище привычке решать все проблемы через гнев перед тем, как сказать о любом предмете, всегда прибавлял что-нибудь оскорбляющее его. "Фиу, дай мне эту долбанную штуку! Суэви, раздери меня гром, убери ноги с проклятого штурвала!" Конфетка была не такая. Перед обращением к любому предмету она всегда прибавляла нечто ласкающее, даже в мыслях. "Надо взять эту великолепную сияющую белизной кружку. Вот идет милое существо Волд". Это было бы не очень заметно, если бы мы просто разговаривали, но когда я смотрел прямо в её мысли, это производило просто ошеломляющий эффект. Под действием этого шока я даже попытался отучить сам себя всегда ругаться. Мой летающий цирк это тут же заметил, принял за проявление супергнева и поджал хвосты. Выяснилось это случайно, когда я в очередной раз разорался на них и потребовал немедленно ответить, почему они ходят такие пришибленные. Когда я признался, что это я не в повышенной мрачности, а просто пытаюсь научиться обращаться к предметам уважительно, вся моя банда пришла в буйный восторг. "Вот что значит настоящая женщина", - сказал Фиу.
   Интересно, что он имел в виду?
   Одним словом, Илиарсия была девочкой из того высшего сорта, которые мне, строго говоря, по рангу не положены. Были у нас в классе две такие отличницы, обеих звали Полли. С одной из них я дружил в первом классе, она, помнится, ещё меня ругала за то, что я пишу "корову" через "а", а я тогда говорил, что главное - это чтобы было понятно, а дальше люди сами догадаются. У неё-то самой всё всегда было правильно написано, и откуда только столько памяти берется? Потом эти Полли пошли в академию управления, одна теперь рулит всем животноводством на восточном побережье, а вторая стала ГМС - дамой в правительстве и рулит, считай, целым министерством. Живут такие фифы на фермах.
   Был я один раз на такой ферме, нас тогда на сбор урожая в училище вывезли, а комвзвода сдал нас в аренду на такую ферму. Там оба этажа уставлены зеркалами и крыты коврами, а по коврам ходят ягнята с золочёными рожками. По документации - ферма. Приедет проверяющий - ему ягнят на первый этаж сгоняют. Чем не ферма?
   Я уже почти начал грустить, что Илиарсия не является человеком. Правда, при взгляде на её фасеточные глаза эта грусть тут же проходила.
   Атлас её анатомии мы изучали вдвоем. Я изучал за какие места ей приятно, когда гладят, а она показывала. У них, кстати, два мозга. Один, поменьше, расположен за глазами и обрабатывает только видеоинформацию. Основной мозг у их расположен примерно на уровне нашего живота. Выражение "думать задницей" у них имеет положительное значение, а "думать головой" - негативное. Илиарсия как-то спросила, за какие места имеет смысл гладить меня, но я ей ответил, что пусть лучше и не пробует. У нас на руках металлизированные перчатки для того, чтобы можно было брать предметы и трогать друг друга, не опасаясь повредить защитным полем. Металлической перчаткой меня не очень-то погладишь. Мне, правда, обещали сделать мягкие, специально для того, чтобы я мог ласкать Илиарсию, но у неё-то металлические.
   Конфетка всегда приходит на встречи в компании охраны. Эти ребята стоят в коридоре и терпеливо ждут, пока мы болтаем. Они просто не могут отпустить свою королеву. Есть у меня такое ощущение, что они её ревнуют страшной ревностью. Ох, прижмут они меня как-нибудь в темном углу, и не успею я сказать, что всё это по заданию Богини.
   "И вообще, почему я так трясусь при мысли о Конфетке? Я день - деньской напролёт глажу совершенно чуждых существ. То Суйу, собаку Грумгора, а у неё с земными существами общего только то, что она любит, когда её гладят. То вообще механическую игрушку, имитатор Аиса. Правда, в этом случае я слышу его ощущения, я чувствую, что ему приятно. Да и земные женщины, если подумать, тоже отличаются от нас, мужчин. Всё равно приходится спрашивать, где ей приятнее, чтобы гладили", - такими мыслями пришлось мне себя успокаивать, когда я шел к Конфетке в Тот Самый День. Пришлось идти и уговаривать себя: "Я массажист, я просто массажист, глажу в нужных местах, а потом умываю руки".
   Но всё оказалось гораздо проще, чем ожидалось. Конфетка была в таком восторге, что было забавно даже мне. Гладить её в мягких перчатках оказалось даже приятнее, чем собаку Грумгора. Ещё немного, и я бы сам завелся. Еда со Вкусом сработала даже лучше, чем ожидалось. Правда, тарелочку мне дали маленькую - маленькую, не могли хотя бы пять ложек положить, зажимы. Богиня передала сообщение, что свет в контейнере для души погас.
   Успеха тебе, Сладкая Конфетка.
  
   Глава 36. Хранилище.
   Январь - апрель 3012 г.
   Тяжеленный люк бронетранспортера упал на броню, вызвав дикий звон и протестующие крики команды изнутри.
   - Эй, чудо, ты собираешься спасться или так и будешь ждать, пока тебя лава поджарит?
   Мой вопрос был обращён к аборигену, стоявшему невдалеке от дороги, по которой мы драпали от извержения вулкана. Чудной какой-то. К нему уже лава подходит, а он стоит и не с места. Вообще-то нас сюда послали не из-за вулканов. На базу к Богине по системе зовущих камней пришел сигнал о том, что в этом мире творится что-то неладное. Странные существа выскакивали из безлюдных мест, убивали жителей деревень, штурмовали укреплённые посёлки, а затем исчезали в никуда. По описаниям, эти чудища были похожи на гигантских пауков, но почти не пробивались холодным оружием. Они никого не ели, смысла в их убийствах не было никакого. Постигатели Истины тут же заподозрили, что это роботы, и все наши три роты тут же сняли с места и запёрли сюда, на планету Дюкаа. Планета эта была очень важна для Богини, здесь располагалось несколько запасных полков. Естественно, что их тоже привлекли к делу.
   До нашего прибытия местные сражались с этими чудищами холодным оружием. Все поселки в этом мире строились как укрепленные городки, а большинство мужчин являлись воинами. Чудища с трудом пробивали стальные доспехи, и потому искусство создания стальных доспехов здесь достигло большой высоты. До недавнего времени набеги чудищ были редкими, их группы редко превышали числом несколько десятков единиц. Потери людей при отражении их набегов были невелики. Но вдруг что-то произошло, количество чудищ в группах выросло до многих сотен, а их набеги участились. Несколько северных городков сразу пало. Планета запросила помощи.
   Мы прибыли и с ходу включились в бой. Городок, где была назначена встреча, оказался в осаде этих существ. Порядка шести сотен тварей кружили вокруг городка, обнесённого деревянным частоколом. Они уже почти прорвали оборону. Им чуть-чуть не повезло. В городке собрался цвет рыцарства, прибывший на встречу с нами, и их элитные отряды. Потери чудищ были очень велики. Мы сразу их покрошили, едва принялись за дело. Говорили, что это не единственная группа, и что по окрестностям рыщет ещё несколько таких же. Исследователи, едва взглянув на их внутренности, сразу вынесли диагноз: роботы. Не такие, с которыми мы сражались у корабля роботов. Те были чудесами микроэлектроники и механики. В этих было использовано много бионических элементов, их где-то выращивали. Мало того, в них, кроме собственного компьютера, было и устройство связи. Ими откуда-то управляли.
   Взвесив все за и против, наше начальство решило передать этому миру технологию парового двигателя и токарного станка. Из недр бездонных архивов "Постигателей Истины" был извлечён проект парового бронетранспортера с паровой же скорострельной пушкой. В городках закипела работа. Через три месяца в строй вступили три сотни новеньких бронетранспортеров с огромными дымовыми трубами. За это время мы потеряли три северных королевства. В южные королевства удалось вывезти не более половины населения.
   Роботы изменили тактику. Они наваливались тысячной массой на укреплённый городок и сносили его с лица земли. В каждом из этих городков находилось от силы несколько сотен воинов - большее количество не могло прокормиться от окружающей земли. Когда мы прибывали через несколько десятков минут, роботы уже успевали уйти и закопаться в землю. Наши корабли, конечно, быстры, но не настолько, чтобы оказываться в нужном месте моментально. И мы, прибыв на место со своими излучателями и пушками, каждый раз оказывались в дураках, оглядывая безмолвное пепелище. Несколько раз нам удавалось нагнать роботов или отыскать их с помощью собак, но это не остановило их общее наступление.
   Вступление в строй бронетранспортеров и паровых пушек изменило ситуацию. Мы перестали отступать и начали наступать. Было отстроено несколько городков, возрождены два из трёх северных королевств. Мало того, мы начали даже упреждающие набеги. Мы уже думали, что побеждаем.
   Выход нашего войска представлял собой великолепное зрелище. Ворота укрепленного городка открывались, и из них выезжала длинная кавалькада бронированных рыцарей, за ними ехали бронетранспортеры, а над войском летели наши глайдеры. Флаги трепещут, доспехи горят, наши защитные поля сияют, на рыцарях и бронетранспортерах цветные значки - залюбуешься.
   Надо сказать, что местные люди вызывали у меня симпатию. Жизнь в условиях постоянного присутствия внешнего врага выработала у них лучшие качества рыцарства, в лучшем понимании этого слова. Отважность, бесстрашие, уважение к жизни, честность, верность. Открытые, добродушные люди. Может быть, немного поверхностные.
   Но наше продвижение на север (роботы приходили с севера) вдруг замедлилось. В этом краю, до того вполне стабильном и устойчивом, вдруг началась активная вулканическая деятельность. Стоило армии начать двигаться, как на её пути вставал вулкан. От Богини пришел приказ - отойти на юг. Всем, кроме её войск. Местные ругались, покидая недавно выстроенные аванпосты, но отходили.
   Через месяц после приказа нам привезли какое-то хитрое устройство. Его требовалось доставить как можно ближе к действующему вулкану и запустить. Устройство представляло из себя вертикальный цилиндрический контейнер метров в двадцать длиной. Оно имело собственное шагоходное шасси и устройство управления. Вулканы к тому моменту разошлись вовсю, и доставка его на летающей технике исключалась. Поскольку только у моей группы были жёсткие скафандры земного производства, мы и получили приказ доставить это устройство к вулкану. Пришлось всей моей команде лезть в бронетранспортер, я сел за руль устройства, и мы двинулись к вулканам. За нами следовали три БТРа сопровождения.
   Первое время нас прикрывали ребята на глайдерах. Когда мы подошли ближе к вулканам, их полет стал невозможным, и они остались в брошенном укрепленном городке, под охраной двух БТР-ов сопровождения. К вулкану двинулись только я и два БТР. По спине пробежал холодок - на этой планете, за сотни километров от людей, мы остались одни и без воздушной поддержки. Впрочем, впервой ли нам?
   Устройство мы запустили без проблем. При нажатии на "пуск" оно встало вертикально и запустило в землю что-то типа ракеты. Вот при отходе от вулкана мы и заметили этого чудика: то ли рыцарского служку, то ли какого-то недобитого крестьянина. Стоит себе на пути у потока лавы - и ни с места. Мне пришлось постучать водителю, чтобы тот подъехал к нему поближе. Фиу высказал опасение - лава была уже близка, но мы всё равно успели раньше. Я втянул крестьянина на борт, и мы отступили ускоренным маршем. Достигнув укрепленного городка, в котором нас ждало сопровождение, мы попытались его допросить. Даже с помощью стоунсенса это удалось с большим трудом: он очень плохо говорил, а соображал и того хуже. Но самый главный сюрприз нас поджидал в укрепленном городке, превращённом в штаб всех северных армий. За то время, пока нас не было, сюда привезли телепортер, через который прибыла сама Богиня и цвет исследователей из "серой плесени".
   При виде Богини наш чудик рассыпался на мелкие части, которые принялись удирать в разные стороны. Богиня на них прикрикнула, а охрана навела пушки. Деваться на новеньком бетонном полу плаца (дело происходило в центре городка) им было некуда, и они собрались в человекообразное существо снова.
   - Вы хоть знаете, что за пакость вы привезли на этот раз? - с довольным видом произнесла Богиня. Мы, конечно, не знали, и принялись всячески от него открещиваться, мы - де просто его на дороге подобрали.
   - Он нам очень поможет. Очень хорошо, что вы его привезли, - сказала Богиня.
  
   Система скучала. Она уже не помнила, когда и для чего она тут появилась, но ей было скучно. Её тело и нервы проходили через все основные материки и плиты планеты, доходя до того слоя, где начиналась расплавленная лава. Система выполняла свои функции: не давала материкам слишком сильно разъезжаться, на давала плитам устраивать слишком сильные землетрясения, но это ей начинало надоедать. Иногда она развлекалась, создавая своих работников и натравливая их на муравьиные существа, копошившиеся на поверхности. Впрочем, это ей тоже быстро надоедало, и она давала людишкам добить её роботов. В один день, когда у неё совсем испортилось настроение, она решила выдавить людей на южный континент. Не для какой-то конкретной цели, а просто так, для того, чтобы посмотреть, как они будут плыть через океан. Но тут её роботы встретили неожиданное препятствие. Какие-то люди уничтожали её роботов с удивительной легкостью, и её план был сорван. Система рассердилась и проделала отверстия для магмы, зажгла вулканы только для того, чтобы не пустить людей обратно. А потом Система решила создать разведчика. Она создала его внешне похожим на обитателей поверхности. Роботы прорыли ему выход на поверхность, и он вышел недалеко от линии вулканов. Разведчик вышел вовремя: мимо него двигалась машина из числа тех, что уничтожали её роботов. Машина удирала от вулканов, не останавливаясь.
   Система посмотрела на эту картину и почувствовала себя довольной. Все разумные существа живут ради выживания. И эти удирают ради выживания. Система должна обеспечить своё выживание и уничтожить всех, кто может создать угрозу. А это любые разумные существа в этом мире или любом другом...
   Но тут случилось невероятное. Существа в машине, рискуя жизнью, развернулись и пошли на спасение её разведчика. Они вытащили его прямо из-под наступающей лавы, и только после этого отступили. Система задумалась. Если живые существа способны заботиться друг о друге, может, не стоит их уничтожать?
  
   - В поверхностном слое этой планеты находится система искусственного разума, состоящая из различного рода роботов. Она способна восстанавливать сама себя и создавать новых роботов, - докладывал один из старших исследователей, - мы не знаем, что побудило её нападать на людей. Эта технология была создана в очень древние времена, и даже память об этом осталась только на уровне легенд. Мы купили эти легенды в очень дальнем конце космоса за очень дорогую цену. Только после этого мы смогли предположить, с чем имеем дело. Эти системы высаживались для того, чтобы они переделывали неустойчивые планеты и делали их пригодными для жизни. Мы не знаем, почему её хозяева забыли про неё и не воспользовались созданной планетой. В любом случае, эта система удерживает планету от сильных землетрясений и других катастроф. В настоящий момент мы запустили зонд, с помощью которого надеемся изучить процессы, происходящие внутри системы, и убрать её направленную против людей агрессивность. Пока же нам придётся сражаться с роботами, а возможно, и убегать от вулканов.
   Весь личный состав наших постоянных рот и запасных полков, выстроенный на огромном поле, внимательно слушал исследователя. Перспектива бегать от вулканов произвела на народ Впечатление с большой буквы. И тут на трибуну вышла (хотя правильнее было бы сказать "взлетела") Богиня.
   - Мне удалось поговорить с Системой через существо, которое привезла нам спецгруппа. У меня есть все основания быть уверенной в том, что никаких агрессивных действий Система предпринимать против людей не будет. Наша миссия на планете закончена.
   В подтверждение слов Богини вулканические столбы, ставшие за это время неотъемлемой частью северного пейзажа, начали опадать.
   Войска дружно завопили благодарственную Богине. Мы тоже. Интересно, что она такого смогла сказать системе из роботов?
   - Экипаж Волда Аскера - ко мне, - приказала Богиня и ушла в штаб.
   Нам пришлось тащиться на виду у всего войска. Выволочка или награда?
   Но Богиня не собиралась нас ни ругать, ни награждать. Она собиралась дать нам новое задание.
   - Вот это существо почти такое же умное, как человек, но при этом не испытывает никаких чувств. Оно идеально подходит для одной миссии, для которой не годится ни один из людей или роботов. Оно практически живое, но не испытывает страха, - сказала Богиня, показывая на уже знакомого нам разведчика. Дюжие ребята из охраны паковали его в ящик. Разведчик был похож на куклу без батарейки и не подавал признаков жизни.
   - Мне удалось договориться с Системой. Она даёт его нам напрокат. Ей очень понравилась идея, когда разные системы помогают друг другу. Кстати, она поверила в это только после того, как вы спасли её разведчика, рискуя жизнью. Иначе мы бы тут ещё долго просидели. Так что выражаю вам мою благодарность. Я изволю наградить вас. Чем возьмёте премию: деньгами или едой со Вкусом?
   - Деньгами, - сказал я, совершив над собой гигантское усилие.
   - Можно выбрать после следующей миссии, - подсказала начштаба.
   О, искусительница! Мне опять сражаться с жаждой получить еду с гормонами счастья!
   - Мы потом выберем, - загалдела моя команда.
   - Хорошо. Вот вам следующее задание. У нас есть одна планета... очень хорошая планета. Но на этой планете находится некоторый древний артефакт. Его назначение неизвестно, известно только, что он любит пугать всех, кто попадает в зону его действия. Самое неприятное в том, что эта зона у него постоянно расширяется. Пока она захватывала только морские районы, мы могли не беспокоиться. Но в настоящее время зона его досягаемости накрыла половину полезных площадей планеты. Мои разведчики, посланные туда, через некоторое время возвращаются, пораженные ужасом. Роботы, высаженные на это место, ничего не находят, кроме развалин. Артефакт не счел нужным их пугать. Наш план: вы высаживаете там это существо. Оно должно подойти к артефакту и исследовать его. Оно наполовину из биомассы, так что оно сможет увидеть то, чего не смогли увидеть роботы. Потом вы его забираете и возвращаетесь. Вам в поддержку придаётся транспортный корабль и четыре перехватчика. Всё понятно?
   - Так точно, госпожа.
  
   Так мы отправились на планету Загадка. Артефакт был настолько древним, что никто эту планету иначе не называл. Задание казалось простым и быстрым, ещё одно из десятков заданий. Однако перед тем, как соваться к артефакту, я решил перемолвиться с местными, тем более, что на этой планете располагался ещё один запасной полк Богини.
   Деревня, в которой мы появились, находилась ближе всего к зоне действия Артефакта, или, как его здесь называли, Пугала. Местные жители были им очень недовольны. Совсем недавно он увеличил свою зону влияния, и население нескольких обширных плодородных областей было вынуждено бежать, куда глаза глядят. Путь беженцев пролегал как раз через эту деревню, в результате чего деревня пережила множество печальных событий. Жители проклинали и ругали артефакт, но ничего конкретного сказать про него не могли. Говорили, что при приближении к нему становится страшно, а потом начинают происходить разные ужасы. Моё внимание привлёк один старик, который стоял в стороне и посмеивался над селянами, называя их трусливыми, нелюбопытными и малодушными.
   - Это кто? - спросил я у старосты деревни, сержанта запасного полка в отставке.
   - Да это безумный Висдо, ходит тут везде без дела. Говорят, он иногда в зону Пугала специально ходит, - сообщил он мне шепотом.
   - Вот он-то мне и нужен, - сказал я и двинулся к безумному Висдо.
   Впрочем, у него мне тоже не удалось что-либо выяснить.
   - Только чистый душой человек сможет войти в зону Пугала, - сказал мне он, - и вот ещё, начальник: не верь всему, что видишь.
   Больше мне ничего не удалось у него добиться, кроме далеко не оригинального утверждения о том, что без труда не вытащишь и рыбку из пруда. Действительно полоумный.
   Пришлось поднимать корабль и несолоно хлебавши отправляться к точке высадки.
   Точка высадки располагалась на лугу у брошенной деревни, на самом краю зоны действия Пугала. Брошенное жильё всегда выглядит жутковато, а тут было страшно вдвойне. Зона страха распугала всю живность, и вокруг царствовала нехорошая тишина.
   Мы вытащили ящик с разведчиком и начали его распаковывать. Тут со стороны Пугала послышался гул. Мы бросили ящик и потянулись за оружием. Из-за холмов, окружающих деревню, выглянули малорослые наездники на невысоких, мохнатых лошадях.
   - Кочевники Хани! - воскликнул Фиу, вскидывая оружие, - Стреляйте, иначе они всех порубят и съедят! - и пульнул в сторону отряда. У Фиу и Суэви личные, малоразмерные излучатели, сделанные специально для них.
   Мимо нас засвистели стрелы.
   - Откуда тут кочевники с твоей планеты? - спросил я.
   В следующую секунду стрела пробила Фиу руку насквозь. Фиу упал. Мы с Птитром, жидкостью код 556781 и Грумгором открыли ураганный огонь и прочертил огненную линию перед кочевниками. Кочевники отступили за холмы. Фиу встал, отряхиваясь. Рука у него была совершенно цела.
   - А было полнейшее ощущение того, что рука пробита, - удивленно осматривая руку, сказал Фиу.
   - Откуда тут кочевники с твоей планеты? - повторил я вопрос.
   Никаких предположений никто выдвинуть не смог.
   В воздухе, там, куда ушли кочевники, начали сгущаться три полупрозрачные фигуры. Аис взвыл от страха, закрыл шлюз, взлетел, убрал шасси и дал дёру. Мы остались на поверхности планеты впятером. Размышляющая техника - это всё-таки неправильно.
   Полупрозрачные фигуры Бешеных Конструкторов рассеялись в воздухе.
   - Суэви, ты там не хочешь проснуться?
   - Я уже взял Аиса под контроль, - доложил Суэви, - вернуться?
   Я секунду подумал.
   - Нет, уходите за границы зоны. Артефакт опять раздвинул зону влияния. Не нужны мне ещё и ваши страхи.
   - Кажется, я понял, что делает это Пугало. Оно по очереди показывает нам наши страхи. Если бы мы были из одного народа, оно бы нас напугало. А так оно немного запуталось. Для Фиу самым страшным было попасть под набег кочевников - оно ему показало кочевников. Для Аиса самым страшным моментом жизни, похоже, был тот, когда его отловили Конструктора - их он и увидел.
   В этот момент группа поддержки с орбиты доложила, что они подверглись нападению миниатюрных роботов, залазящих под кожу и выедающих внутренности. "Доложили" - это очень мягко сказано. Они вопили от ужаса и кричали, что умирают. Я посоветовал им подняться на несколько тысяч километров, чтобы выйти из зоны действия Артефакта. Вопли стихли, вскоре они доложили, что у них всё нормально. За это время мы закончили вытаскивать разведчика из ящика.
   - Знаете, что я подумал, раз этот артефакт способен создавать настолько правдоподобные иллюзии, он вполне может сделать и так, чтобы мы поубивали друг друга. При этом нам может казаться, что это мы убиваем монстров. Поэтому: излучатели выключить, друг в друга не стрелять и не убивать при любых агрессивных действиях. Даже если вам будет казаться, что другой вас убивает.
   Народ заворчал, оставаться без оружия никто не хотел, но я настаивал. В итоге все сдались и убрали оружие.
   - Пошли, - сказал я и двинулся в сторону Пугала.
   - Волд, мне кажется, речь шла только о разведчике, - напомнил Птитр.
   - Не доверяю я этому механизму. Не забывайте, что от нас зависит судьба нескольких миллионов людей. Если мы не вернём им эти земли, через год они вымрут от голода. Кто хочет, может остаться.
   В некоторых домах деревни зажегся свет. Полчаса назад там ещё никого не было. Между домами начали мелькать таинственные тени. Похоже, это мои страхи. Это я боюсь пустых домов.
   - Пошли.
   Народ посмотрел на деревню и двинулся за мной, поминутно оглядываясь. Из деревни высыпала толпа мертвяков, слегка разбавленная десятком вампиров.
   - Волд, а почему у них такие большие зубы? - спросил Фиу, - они вроде твоего вида.
   - Это вампиры, они выпивают всю кровь, - беззаботно разъяснил я.
   - Что, у вас на планете есть и такие?
   - Нет. Это придуманные существа, сказки. Эй! Вампиры! Я вас не боюсь! Вы - иллюзия! - закричал я толпе мертвяков. Толпа таять в воздухе, как я наделся, не стала, а чтобы нам не было скучно, из-за холмов вышел циклоп с огромной дубиной и двинулся к нам.
   - Лучше бы ты не кричал на тех, с зубками, - прошипел Фиу.
   - Этот не опасен, просто пробегите у него между ногами.
   Разведчик от Системы моих слов не слышал, он вышагивал уже далеко впереди. Циклоп поднял дубину и опустил её на разведчика. Робот разлетелся на множество частей и даже не подумал собираться обратно.
   - А дубина у него, похоже, настоящая, - сказал Птитр.
   - Ну так не попадайте под неё, - весело посоветовал я и побежал к циклопу. Птитр ходит медленно, надо отвлечь циклопа, пока тот проходит мимо. Пусть Птитра пугают его собственные страхи.
   Циклоп оказался резвее, чем я предполагал, но всё равно при таких размерах он не успевал за мной, а тем более за мыслящей жидкостью код 556781 в обличии боевого робота. Мы покрутились у него под ногами, а затем дали дёру, догоняя Птитра, Грумгора и Фиу, которые уже ушли довольно далеко. Циклоп сначала отстал, а затем растаял. Сильно отставшая толпа зомби и вампиров растаяла тоже. Пройденное приключение. Что-то это как-то слабо для "кошмарного ужаса". Хотя для неподготовленных крестьян даже вампиров хватило бы.
   Стоило нам перевалить холм, как нас атаковала целая армия. Стреляла она светящимися шариками. Шарики жглись очень больно, но мы, перебегая по очереди, начали постепенно приближаться к стреляющим. Когда мы были уже готовы к рукопашной, они растаяли. Мы так и не смогли выяснить, чьи страхи отображала эта армия.
   Целые сутки мы шли, никем не атакованные. Очевидно, Пугало приберегало для нас самые веселые забавы "на сладкое". Ночью нас атаковала стая волков и порвала на части. Умирать было очень больно, я видел, как волки отгрызли мне сначала руки, потом ноги, а потом и голову. Через несколько часов мы очнулись совершенно целёхонькими. Хуже всего было то, что моя банда принялась обвинять меня в плохом руководстве, а когда я сказал, что всё равно пойду дальше, достала излучатели и расстреляла меня. Умирать было очень больно, но через пару часов я опять очнулся совершенно неповреждённым. Никого из моих товарищей рядом не было. Я встал и пошел к Пугалу. Через пару часов из леса вышел Фиу и принялся меня обвинять в том, что я его расстрелял из излучателя за то, что он отказался идти к Пугалу ночью. На очередном холме мы встретили Грумгора, который повторил ту же самую историю.
   - Хорошо, что я сказал, что надо спрятать излучатели. Иначе мы поубивали бы друг друга, - сказал я своей компании, которую, тем не менее, считал порождениями Пугала.
   Ещё через час ходьбы мы встретили мыслящую жидкость и Птитра. Они утверждали, что никаких волков и никаких конфликтов не было, и что на нас напали роботы, стреляющие из излучателей, поэтому им и пришлось отступить.
   - Ладно, пошли дальше. Всё равно вы все мне только кажетесь, - сказал я им.
   - Ты нам тоже. Но ты всё равно из излучателя в нас не стреляй, - прокомментировал Фиу.
   Так мы шли ещё трое суток. Аварийный запас воды и еды начал заканчиваться. Мы пережили землетрясение, падение метеоритов, наводнение реки. Каждый раз при этом мы умирали, но через несколько часов приходили в себя целенькими и невредимыми. На исходе четвёртого дня ребята с орбиты скинули нам планер с едой. С новыми запасами еды и воды стало намного веселее. Пугало не упустил случая пошутить и тут. Через пару часов после еды животы у нас начали жутко болеть, а затем они разорвались, и из них выскочили злобные зубастые твари. Мы традиционно умерли, а затем так же привычно воскресли. Я запросил ребят на орбите о местонахождении моих товарищей. Они ответили, что датчики их положения находятся рядом со мной. Либо рядом со мной действительно идут мои боевые товарищи, либо Пугало подправляет слова прямо у меня в голове.
   Через две недели подобных забав мы пришли к Артефакту. Похоже, что после этих двух недель постоянных смертей я уже больше ничего никогда бояться не буду.
   Артефакт находился в огромном, помпезном здании с колоннами, на самом конце длинного полуострова. Мы на удивление легко миновали входные ступени и арку входа. Грумгор угодил в простенькую механическую ловушку - поворотную плиту, но мыслящая жидкость успел её заклинить, и мы его тут же вытащили. Мы миновали входную залу и вошли в следующую. На столах по периметру помещения стояли столы с самой разнообразной пищей, там была даже еда со Вкусом.
   - Ни с места! - крикнул я, - Не сходите с центральной линии. Сделаете хоть шаг в сторону - провалитесь туда, куда лучше не попадать.
   В следующем зале, в различных нишах, нас ожидали женщины. Самые разные, для каждого из нас. Было даже три бассейна, видимо, для жидкости, Грумгора и...? Птитра? Ничего не знаю о его способе размножения. Пугало что-то сделало с нашими мозгами. Захотелось женщину, сразу и немедленно.
   - Я не буду брать никакую чужую женщину. Я верен своей даме сердца навсегда, - чётко сказал Фиу свои кошечкам. Рядом с Фиу и я устыдился своего буйного желания и понял, что у меня есть силы пройти дальше. В следующем зале нас ждал мост через огонь. Следующим испытанием было испытание на страх высоты. Надо было пройти вдоль всего здания по узенькой тропинке над пропастью. Внизу пенилось море.
   - Не становитесь спиной к стене, становитесь животом. Если будете падать, успеете десять раз за что-нибудь схватиться. Я знаю, я в детстве скалолазанием занимался, - посоветовал Птитр. Тропинку мы одолели без проблем.
   Мы вошли в огромный зал, ожидая очередной опасности. Но никаких опасностей тут больше не было. Тут было тихо, темно и торжественно. На огромных стеллажах хранилась информация. При взгляде на тот или иной бокс начинали выскакивать и раскрываться в воздухе каталоги. Я бегло осмотрел заглавия стоек.
   Устройство живых существ. Техника для полетов. Техника для перемещений в пространстве. Создание и обработка материалов. Строительная техника. Горнодобывающая техника. Саморазрастающиеся кристаллы. И многое другое...
   Это было хранилище информации! Опыт неведомых цивилизаций, защищенный от наивных народов примитивной пугалкой. Моя банда кинулась к стеллажам.
   Я начал искать пульт управления всем этим хозяйством. Долго искать его не пришлось: он стоял на самой середине зала, прямо у входа. Та же технология, что и заголовки каталогов. Когда смотришь на кнопки управления, в воздухе раскрывается их описание. Удивительно, но я даже понимал символы, на которых оно было написано.
   Я провел пальцем по пульту, стирая многолетнюю пыль. Это существо в хранилище информации было живым! Не совсем живым, как наш Аис, это был искусственный интеллект, но очень высокого уровня. Ему было скучно. Никто не приходил за знаниями, которые он хранил. Ему не с кем было играть. Поэтому он увеличивал и увеличивал зону своего воздействия. Те, кто его создали, считали, что разумное существо, хоть раз попавшее в зону страха, обязательно попытается выяснить, в чём источник угрозы, и пойдет изучать проблему если не для того, чтобы защититься, то из любопытства. Того, что могут быть такие разумные существа, которые при малейшем намеке на страх не идут в нем разбираться, а стараются убежать подальше, создатели артефакта не могли себе представить. Всё это я понял за те немногие мгновения, пока касался пульта. Не потому, что информация передавалась через касание, а потому, что этот разум решил немного поговорить со мной. Я пообещал ему, что теперь у него будет много тех, кто будет приходить к нему играть, и уменьшил зону страха до минимума, до шестидесяти километров.
   Пока мы болтали с хранителем знаний, мои товарищи достигли стеллажей и принялись поглощать информацию. Я посмотрел ещё раз на всё это богатство и понял, что нам лучше не брать отсюда ничего. Тут действительно лежит много такого, что может сделать нас мощнее, но последствия... Тут слишком много таких технологий, к которым ни одно из известных мне человечеств не готово.
   Как только я это подумал, обстановка вокруг меня изменилась. Я оказался посреди другого зала, по ощущениям, верхнего этажа. В отличие от нижнего зала, тут было много узких и высоких окон, много колонн и сводчатые потолки. Атмосфера в этом зале была светлой и праздничной. Стоек с информацией было меньше, чем в нижнем зале, но тоже много. Я скользнул взглядом по оглавлениям. Способы воспитания разумных существ. Создание и программирование дополнительных разумов. Способы создания крупных иерархических систем типа империй. Создание скоростных хранилищ чувственно - логической информации. Пересаживание душ из одного тела в другое. Продление жизни до бесконечности. Клянусь, я не хотел читать этот документ, я просто удивился, что такое возможно. Но нужный свиток сам развернулся в воздухе и передал мне свою суть. Это оказалось просто. Тут, в районе пупка, небольшое устройство, отсчитывающее сроки жизни. У тех, кто не сумеет пробиться за время своей жизни к редактированию основ своего поведения, оно включает режим старения. Защита от перенаселения и деспотичной герантократии. Понимание того, как это сделать, оказалось одновременно и тем, что выключило это устройство. Я стал бессмертным. Далее в списке описывалось то, как душа может воссоздать материальное тело в случае его гибели. Теперь я не только бессмертный, но и неуязвимый.
   Из шока меня вывел встревоженный голос Фиу:
   - Волд, мы тебя не видим.
   Я пожелал оказаться в большом зале и сразу оказался в нём.
   Фиу читал свиток про то, как создавать поэтические произведения.
   - Волд, тут столько всего полезного, мы столько сможем отсюда всего взять! - с восторгом сказал он.
   - Ничего мы отсюда не будем брать, - мрачно ответил я, - всем собраться посреди зала. Это приказ.
   - Да-да, мы уже идем, - рассеянно откликнулись мои товарищи. Не пришел никто. Мне пришлось идти и собирать всех пинками. Грумгор читал про оружие, Птитр - про полеты в вакууме и про теорию телепортации, мыслящая жидкость читал про преобразования материи.
   - Запомните! Мы тут ничего не видели и ничего не узнали. Если хоть кто-нибудь узнает о том, что здесь находится, то вы станете самыми популярными персонажами во всей Вселенной. Вы знаете, что здесь лежит и как сюда дойти. Вы станете самым первым номером в самом чёрном списке у каждого из "Повелителей Космоса". Даже Богине ничего не говорите. Не уверен, что она удержит эту мощь в тайне. Сейчас "Повелители Космоса" способны уничтожить всю биосферу планеты. Если они освоят эти технологии, то они смогут раскалывать планеты на части.
   Мои товарищи, поначалу начавшие роптать, начали понимать, чем нам грозит это чудо света.
   - Говорите всем, что это тренажер для любителей воинского искусства. Сплошные бои, а в конце - небольшой наркотический сон, очень приятный, и всё. Возможно, тогда мы останемся в живых ещё некоторое время. Мы уходим. Я уменьшил радиус действия, но и так нам идти ещё три дня, а еды мало.
   Народ потянулся за мной к выходу, бросая тоскливые взгляды на стеллажи с информацией. Стоило нам пересечь границы зала, как иллюзия исчезла. Мы стояли посреди руин, настоящими была только тропа над морем и несколько наклонных плит - ловушек. Идти обратно над морем нам не пришлось: через руины пролегал намного более легкий путь.
  
   На исходе третьего дня мы увидели наш корабль. Озабоченный Валли испуганно выглядывал из проёма шлюза. Бий У, Суэви и стоунсенс стояли рядом и смотрели на нас пристально и удивлённо.
   - А вы хоть живы-то? - были первые слова Валли, - По коммуникатору только и было слышно, как вы постоянно кричите, что умираете.
   - Живы, - ответили мы и повалились спать.
   На следующий день мы попытались найти разведчика, но на том месте, где он погиб от дубинки циклопа, его не оказалось. Он лежал на месте прежней стоянки в ящике, из которого мы его, оказывается, так и не вытащили. Насколько же сильно нас задурил этот хранитель знаний!
   Мы нанесли ряд визитов в лагеря беженцев и обрадовали их тем, что теперь они могут вернуться в свои родные места и даже освоить новые земли. Ещё я потребовал от них ввести новый обычай. Каждые полгода самые ловкие люди у них должны будут соревноваться в рукопашном бое. Выигравшие должны затем заходить в область страха без оружия и сражаться там с чудовищами, до первой крови.
   - Существо, которое вы называете Пугалом, на самом деле является хранителем воинской доблести. Если вы не будете сражаться с чудовищами, то он решит, что в этой области перевелись настоящие люди. А таковые, по его мнению, не имеют права на жизнь, и потому он будет увеличивать зону страха. Если будете заходить и сражаться, то зона страха останется на месте, - говорил я им.
   Надеюсь, они поверят и не станут соваться глубже, а хранителю знаний будет с кем поиграть.
   В одной из деревень мы встретили безумного Висдо. Он возник прямо передо мной, и, лукаво улыбаясь, тихо спросил: "Ну как, понравился второй этаж?" Пока я пытался прийти в себя от неожиданности, он исчез в толпе.
  
   Неудачливого разведчика мы скинули на родной планете около вулкана, на склоне которого мы его в свое время подобрали. Он тут же ожил и куда-то отправился. Надеюсь, Система найдёт ему хорошее применение. Система выключила все вулканы, мало того, она даже ухитрилась немного сгладить их склоны.
  
   По прибытии на базу нас встречал дежурный офицер штаба. Мы кратко доложили результат миссии: проблема решена, возвращение проблемы не ожидается, потерь нет, разведчик возвращён собственнику. После доклада мы отправились в стандартный трехдневный карантин. Богине отослали рапорт, в котором написали, что мы решили проблему и что артефакт оказался тренажером воинского искусства. Как я и предполагал, Богиня удовлетворилась докладом и не стала настаивать на подробностях. В качестве особой бесплатной милости за две успешные миссии нам прислали еду со Вкусом. И то хорошо. Ещё нам начислили какую-то премию. Что мы с ней будем делать - не представляю.
  
   Глава 37. Рабы и котята.
   12.04.3012 г.
   - Трое моих людей были найдены на посту без сознания. После того, как их удалось разбудить, они не могли сконцентрировать внимание ещё в течении десяти минут, - сказала Богиня и сделала повелительный жест рукой.
   В зале собраний присутствовали начальница штаба, главнокомандующий флотом, главнокомандующий армией и почти вся верхушка серых. Я начал предчувствовать очередной неприятный поворот судьбы. И я не ошибался! Один из офицеров контрразведки (контрразведка входит в состав "серой плесени", но носит форму армии) принес и положил коммуникатор, на котором до сих пор шла заставка "Смертельных коридоров".
   - Как показало следствие, полная потеря караулом сознания на боевом посту произошла из-за этого, - Богиня показала на коммуникатор, - что это, шиша Аскер?
   Проклятие! Говорил я своим разгильдяям, чтобы никому не показывали "Смертельные коридоры"! Так нет же, друг друга им не хватает! Научили всю базу... Мало нам было проблем в Академии!
   - Это... так, игрушка. Имитатор боевых действий... может применяться как обучающий тактический тренажер или как развлечение.
   - Или как средство выведения солдат из строя, - подсказал начальник контрразведки.
   - Да никто из моих ни разу никаких проблем из-за него не испытывал, через некоторое время наступает усталость и всё, бросаешь его и идешь спать.
   - Да будет вам известно, шиша Аскер, что многие существа из тех, что служат мне, никогда не спят. У них разные части мозга спят по очереди или вообще не спят. Мы опросили личный состав. Более половины личного состава признались, что играют в эту или другие игры даже против своей воли тогда, когда должны исполнять служебные обязанности или отдыхать. Они не могут оторваться. Отсюда переутомление и потеря скорости реакции, а у некоторых - даже потеря сознания.
   - Так давайте сотрём эти игры и запретим их насовсем! - воскликнул я, - В моём экипаже подобных проблем не было! - (Тут я приврал).
   - Скажите, Волд, ваши товарищи создали эту игру из головы? Без каких-либо дополнительных источников?
   - Да.
   - Что помешает им или другим солдатам создать эту игру во время какой - нибудь длительной миссии повторно?
   Я был вынужден согласиться, что ничто не помешает.
   - Таким образом, мы имеем дело с появлением Абсолютного Ублажителя, - резюмировала Богиня. Всё командование вздрогнуло.
   - А что это? В учебнике про это ничего не было, - я почувствовал себя вправе спросить о том, о чем все остальные, судя по всему, знали.
   - И никогда не будет. Абсолютный Ублажитель - это такое устройство, или набор правил игры, которые обладают следующими свойствами: он полностью подменяет реальность, человек не может от него оторваться самостоятельно, оторванный от него силой, он старается его создать повторно, человек не может про него забыть, человек старается распространить его на своих знакомых. Даже упоминать об Абсолютном Ублажителе запрещено, так как всегда находятся эгоистичные люди, желающие попробовать запретное удовольствие. В истории известно несколько планет, появление Абсолютного Ублажителя на которых привело к полному прекращению жизни. В случае появления Абсолютного Ублажителя полагается уничтожить всех, кто с ним контактировал или о нём слышал. Хорошо, что его распространение ограничилось только этими двумя базами. Придётся уничтожить всех, уйду только я и моя начальница штаба. В ней я уверена.
   Всё командование опять вздрогнуло.
   - Постойте - постойте, - заторопился я, - почему вы считаете, что это именно Абсолютный Ублажитель? Я не знаю, что там было у вас в истории, но моя планета живет с этим явлением уже много сотен лет, и ничего. От того, что несколько придурков не умеют управлять своим телом, совсем не следует, что и все остальные будут реагировать на это так же. И потом, соревнования по боям на роботах в своё время заставили мою команду надолго забыть о компьютерных игрушках. Вы же не считаете соревнования по боям на роботах Абсолютным Ублажителем?
   Все в зале выдохнули. Кажется, я сумел сказать что-то такое, что они хотели услышать, но не могли придумать. В этот момент Богине пришло новое сообщение. Она его прочитала и излучила улыбку.
   - Согласно новым данным, солдаты на посту потеряли сознание не от игры, а от дурманящих веществ. Думаю, мы можем считать, что в данном случае уничтожение базы преждевременно. Объявляю карантин и назначаю комиссию для дополнительных исследований..., - далее следовал список членов комиссии, - экипаж Волда Аскера считать виновным в совершении действий, уменьшивших боевой потенциал армии на треть. Наказание я придумаю потом.
   На этом этапе меня выгнали. Я вернулся на корабль и сообщил своим всё, что я думаю о несдержанных разгильдяях, неспособных думать о последствиях своих поступков. Фиу сразу подхватил полотенце и вспомнил о том, что ему пора принять душ (обычно его в душ палкой не загонишь). Остальные просто забились по углам. Механическая мышка - подвижная личность Аиса, увидев, что я не в духе, забралась мне на плечо и начала ластиться. Так я и ходил по главной палубе, поглаживая мышку и выдыхая пламя, когда заявился сержант из личной охраны Богини. Он торжественно провозгласил сообщение о том, что Богиня с делегацией союзников желают оказать нам честь и посетить наш корабль. Интересно, она когда-нибудь отдыхает?
   Я объявил аврал. Мы едва успели кое-как сгрести с палуб шерсть наших мохнатых членов экипажа и построиться, как заявилась обещанная делегация.
   - Смиррна-а! - скомандовал я.
   Наш небольшой строй из меня, Валли, Грумгора, Птитра, Бий У, Суэви, жидкости код 556781 и Суйу (она знает команду "смирно") вытянулся в струнку. В корабль поочередно зашли: начальник охраны Богини, Богиня и двое неизвестных мне инопланетных существ.
   - Мы знаем, что у вас есть домашнее животное редкого вида, - начала Богиня, - я бы хотела просить вас подарить его мне. Ко мне прибыла делегация с одной дружественной мне планеты, которую я хотела бы порадовать каким-нибудь памятным подарком. К сожалению, ничего подходящего у нас нет. Ничего из того, что у нас есть, их не интересует, кроме экзотических животных. Надеюсь, вы сможете преодолеть печаль расставания ради общих интересов? Я вас очень прошу, - Богиня подпустила немного своего обаяния, того, от которого хочется отдать ей всё своё добро и занять ещё чужого.
   В этот момент нелегкая принесла Фиу. Он только вышел из душа и даже не надел защитное поле. Он вышел посмотреть, что за шум, и был тут же подхвачен на руки одним из инопланетников. Инопланетник что-то зачирикал, и так, что смысл даже не надо было переводить: "Ух ты мой хороший, ух ты лапочка, такой миленький котенок". Фиу разлёгся на предоставленных руках и замурчал.
   - Э-э, - потянул я, - это...
   Фиу подмигнул. Инопланетник начал его почесывать за ухом. Фиу блаженно потянул лапы.
   Богиня потрясённо замолчала, а затем резко меня прервала:
   - Все технические вопросы содержания и кормёжки будут решены позже.
   В следующую секунду Фиу запаковали в сетку с защитным полем и вынесли из корабля. С трапа раздался его рык.
   - Я вам потом всё объясню, - кинула Богиня и испарилась вслед за бросившимися за своей новой игрушкой инопланетниками. Мы было вышли из шлюза вслед за ними, но инопланетники, Богиня и свита Богини отступили с потрясающей быстротой.
   - Это чего, - спросил Грумгор, - нас теперь в зоопарки продают?
   Через час пришло сообщение от Богини. Солдат Фиу Лаи убыл по персональному заданию. В случае успеха ему обещано звание шиши и значительное вознаграждение. Нам поручено забрать его с планеты имярек через восемь месяцев. За успешное выполнение этого задания нам обещано прощение всех грехов.
   Эта новость разрядила обстановку, но ребята всё равно продолжали ворчать. Без Фиу с его повышенной прыгучестью и огненным характером в нашей жизни образовалась пустота. Мы уже не могли представить себе нашу команду без его маленькой фигурки, постоянно отрабатывающей приемы или тихо натачивающей очередной меч где-нибудь в углу. Мне не хватало его насмешек и трезвомыслия. Грумгору не хватало партнёра для драк на роботах. Птитру было не с кем петь похабные песни. И вообще без него было пусто.
  
   Следующие восемь месяцев мы летали по различным поручениям. Ловили души на местах древних битв и отвозили их на одну далекую планету. Развозили лекарства и обеспечивали безопасность различных переговоров. Возили ребят с разных заданий или просто развозили продовольствие. Богиня не давала нам скучать, иногда приходилось уходить в новый вылет сразу после прихода на базу, даже не заходя в карантин и базовую пещеру. Увидели мы Фиу только в декабре 3012 года. До этого, правда, случилось происшествие, из-за которого мы лишились на время спасательного катера.
   Как-то раз мы вынуждены были долго прятаться в расщелине одного астероида. Мы следили за крейсером клана номер восемь. Крейсер крутился возле обитаемой планеты, на которой располагался один из запасных полков, с непонятной целью. Нам предстояло выяснить цель его деятельности, и мы старательно прослушивали все волны эфира.
   Астероид был вполне обычным камнем, но на этом астероиде находилось одно устройство, в котором были запакованы три удивительных существа. При посадке мы нарушили герметичность этого устройства, и эти трое существ выбрались из своего хранилища. Мы это обнаружили только через пятеро суток, тогда, когда у нас вдруг сама собой открылась наружная дверь шлюза, а затем начали включаться и выключаться другие устройства корабля. Аис, разум которого в это время спал, проснулся и провел проверку всех своих ресурсов. Он мне и доложил, что часть ресурсов компьютера ему не доступна. Оказалось, что мы подцепили информационных существ. У них не было тела, но зато они могли перехватывать управление над компьютерными или живыми созданиями. Выяснялось это очень долго, и в наведении мостов понимания было больше их заслуги, чем нашей. В конце концов они изучили наш язык, подгрузили базы данных из памяти Аиса и заговорили с нами через корабельные динамики. Эти существа оказались почти вежливыми и даже нашли нужным представиться. Их звали Бису, Бисаущ и Бисякас. Некто, о ком они не хотели говорить, в своё время поймал их и, не имея возможности уничтожить, заточил в контейнер и бросил на этом астероиде.
   - Ой, вы не представляете, это так тяжело, сидеть там тысячи лет и иметь на троих всего четыре удовольствия, - рассказывал нам про свои беды Бису, - а ведь мы коллекционеры удовольствий. Редких, тонких или сильных удовольствий.
   - Каких удовольствий?
   - Ощущение открывания грузового люка у транспортного корабля, удовольствие от вкуса сока, записанный у пчелы, сигнал от датчика срабатывания пожарной сигнализации или удовольствие от секса у зверей - мы берем любые.
   - Удовольствие от секса - это я ещё могу понять, но открывание грузового люка..., - изумился Валли.
   - Это смотря кто делал корабль. Если делали какие-нибудь простаки, то ничего хорошего - бах, и всё. А вот если делали настоящие мастера... Сначала она чуть-чуть отходит, чтобы не порвать прикипевшее к корпусу уплотнение, потом она неторопливо ускоряется, потом движется - как парит - в постоянном режиме, а затем плавно замедляется и подходит к упору с замком крайнего положения с малой скоростью. А в конце - щёлк! - и фиксация двери, как звук победы! Ваш корабль делали настоящие мастера. У вашего корабля дверь работает именно так.
   - Мне кажется, я могу их понять, - сказал я, - мы в детстве, когда катались на досках с подшипниками, тоже ноги для торможения выдвигали медленно, самолёт из себя изображали.
   - Так это же шизофрения, собирать такие удовольствия - отозвался Птитр.
   - У разумных существ бывают самые разные забавы. Я знавал одного парня, который собирал конфетные фантики и картинки с почтовых конвертов. Коллекционировать приятные ощущения - это лучше, чем завоевывать миры силой, - заступился я за коллекционеров.
   Мы просидели в засаде ещё два дня, потом крейсер ушел к себе на базу, а мы пошли на свою. По прибытии на базу мы недосчитались одного из боевых роботов и спасательного катера. Когда троица наших гостей успела перезаписать себя в робота и угнать катер, никто и не заметил.
   Это событие заставило меня задуматься о том, что будет со мной, если погибнет моё тело? Может, я тоже стану таким вот скитальцем, ворующим роботов и досадующим на то, что размеры памяти недостаточны для всех воспоминаний?
   Нас оштрафовали на одну десятую стоимости боевого робота. Это составило ровно половину всех наших сбережений. Зачем они нам нужны - никто из нас пока не знает.
  
   02.12.3012 г.
   Нам была поставлена задача скрытно пробраться на планету, забрать Фиу и тихо уйти. Нам выдали крошечный коммуникатор, который должен был подать сигнал такому же коммуникатору у Фиу. Убивать и даже обижать местных запрещалось. В теории всё было просто: приходим, забираем, уходим. На практике всё оказалось гораздо сложнее. Во-первых, дом хозяев Фиу располагался в центре большого города. Технологии на этой планете не очень далеко ушли от каменного века, и радаров можно было не опасаться, но города там были. Появляться над ними даже в часе пешего хода от резиденции Фиу и надеяться остаться незамеченными было нереально. Далеко уходить от дома Фиу тоже не мог: он был экзотикой, и каждый первый встречный был большой проблемой. Оставалось только одно: отловить кого-нибудь из местных и заставить его подогнать какое-нибудь транспортное средство.
   Мы спустились ночью в отрогах гор, находившихся недалеко от города, и ссадили на планету диверсионную группу, в которую я назначил себя, Бий У и учебного робота под управлением Грумгора. Аис сразу ушел на высоту, чтобы не быть обнаруженным фермерами. Подходящая жертва нашлась прямо на склоне горы: то ли мелкий фермер, то ли любитель уединенной жизни. Мы связали хозяина и забрали его фургон, запряженный лошадкой, больше похожей на свинью. Нашего робота мы замаскировали так, чтобы он выглядел как хозяин фургона. Следующей ночью мы пошли выполнять задачу. На козлах фургона ехал робот, я шел сбоку (аборигены были близкого мне роста), а Бий У сидела в фургоне. Бесформенные тряпки, которые я напялил на себя, должны были скрывать сияние защитного поля. Так мы добрались до ворот города (у этого города даже были ворота). Дома в этом городе, насколько мы могли видеть, были очень простыми. Они представляли из себя простые земляные валы, поверх которых были натянуты тканевые тенты от дождя. Примитивно до ужаса, а вот ворота были.
   У ворот на нас раскричался охранник, и мы спешно отошли в пригородную рощу. Оттуда мы вызвали Фиу. Фиу объяснил, что мы стянули фургон у одного из тех людей - попрошаек, которым запрещено появляться в городе в определенные дни, и велел нам сидеть в роще. Через два часа он нашел нас сам, приехал, забравшись под грузовую телегу.
   Зря мы весь этот балаган городили. Фиу сказал, что так, как мы, тут никто не одевается. Люди тут живут зажиточно, и выйди я в своих тряпках днём, меня задарили бы разным тряпьём и обязательно зазвали бы отобедать. Маскировка была бы обязательно нарушена.
   - Ну так хорошо, что я оказался настолько мудрым, что отличаю день от ночи, - сказал я, - кончай болтать и давай удирать отсюда.
   Фиу покачал головой.
   - Я хочу остаться. Запиши мой рассказ для Богини, а потом я вернусь обратно.
   - Ты что, Фиу? Остаться в этом каменном веке? У них же в доме ничего, кроме стен и крыши, нет! Это же не твой мир!
   - Записывай, Волд.
   Я решил, что Фиу в спокойном состоянии расскажет больше, чем Фиу, которого тащат силой, и развернул коммуникатор.
  
   Рассказ Фиу.
   После прилёта меня поместили на коврике в помещении, где из моих хозяев выпадали какие-то предметы. Я решил, что это туалет, и перешел в другую комнату. Когда я сделал себе гнездо из каких-то их тряпок с узором, они очень сильно расстроились, и попытались водворить меня обратно, но я залез на выступ в стене и не стал слазить. Тогда они обустроили мне место в коридоре, но я всё равно потом спал рядом с кем-нибудь из них на их кроватях. Там мягче. Они старались вести себя осторожно и не задавить меня.
   Люди тут вообще добродушные и щедрые, но очень вспыльчивые и гневливые. Малейшая неловкость в быту или непонятое слово приводит, как правило, к очень острым и продолжительным конфликтам, многие из которых заканчиваются дракой, правда, увечий они стараются не наносить. Когда я начал понимать их язык, я был удивлен тем, насколько мелкими были причины их ссор. Но об этом потом.
   Я подтверждаю то, о чем вы меня спрашивали, Богиня. Местные действительно умеют летать. При этом они не используют аэродинамические принципы создания тяги, это и не воздухоплавание. Для того чтобы взлететь, они впадают в транс, а затем разворачивают подобие плаща, который в сложенном виде хранится в виде кожаных складок на их теле, и взлетают. Принципы создания тяги мне неизвестны. Практической пользы в их полёте я не нашел. Как правило, летают они над домом. Иногда в воздухе проводятся ритуальные схватки. Жертв или ранений во время этих боев я не видел, хотя во время конфликтов на поверхности они бывают довольно часто. Больше про это я ничего не знаю.
   Теперь возвращаюсь к их жизни. Я попал в семью, глава которой занимает главенствующее положение в городе. В семье, кроме главы, были ещё его жена, две сестры, две приёмные воспитанницы, трое престарелых родственников и трое детей: Аса, Мура и Суа. Технологии, которые они используют в жизни, очень простые. В городе есть канализация в виде канав и водопровод в виде акведука, других технических устройств нет.
   Как я уже говорил, жители этого мира добрые, но очень вспыльчивые. Первый конфликт, который мне удалось понять, разгорелся из-за того, что глава сказал жене нечто, что та не расслышала. Затем она в довольно грубой форме отругала главу за плохое произношение, за что сама была отругана в ещё большем объёме. Пустяковая ситуация переросла в скандал на три часа и закончилась дракой. Со временем я научился сглаживать эти скандалы. Первое время мне приходилось бегать между спорящими и жалобно плакать (я подражал их плачу). Они очень любили чесать меня за ухом и всячески ласкать, и потому мои вопли могли их разжалобить. Со временем мне стало достаточно только появиться, чтобы спор утих или перешел на более спокойный уровень. Изменения в жизни главы семьи отразились и на всём городе, я сам слышал, как глава семьи рассказывал, что теперь во время конфликтных ситуаций на работе он может оставаться спокойным и деловитым гораздо дольше, чем раньше.
   Особенно мне понравилось играть с детьми. Дети здесь, по большому счету, предоставлены сами себе. Они не были знакомы ни с коллективными играми, ни с упражнениями на ловкость. Взрослые тут даже не следят за тем, чтобы игры проводились по справедливости. По сути дела, все их игры сводились к тому, кто кого обидит. Даже небольшие усилия в этом плане дали очень большие результаты. Дети семьи, в которой я живу, из обиженных одиночек превратились в дружную команду. Со временем к ним присоединилось около двух десятков сверстников из соседних домов. Думаю, следующее поколение детей будет значительно отличаться от нынешних взрослых. Они будут добрее и дружнее. Поэтому я не могу улететь. Дети будут плакать, а младшенький Суа будет безутешен. Потом они забудут, как играли вместе, и опять начнут драться. Изменения в жизни этого мира будут утеряны.
  
   - Фиу, ты что, забыл мышелюдей? Мало ли в мире какой жизни? А как же твоя планета? Может, вернёшься, детей заведёшь?
   - Если я вернусь, король вынужден будет приказать отрубить мне все части тела, а то, что останется, сварить в кипятке. У моего вида мужчины равнодушны к детям. Их воспитывают женщины. Возможно, мои дети у меня есть, а может, и нет. Но эти люди стали для меня гораздо ближе. Я понимаю их и могу их развеселить или успокоить. Я значу для них очень много, и я бы хотел, чтобы и у них всё было хорошо.
   - Пошли с нами к Богине, может, она и разрешит тебе вернуться.
   - Я хочу остаться.
   - У меня приказ.
   Фиу знает моё отношение к приказам, хотя и не разделяет его. С его точки зрения, приказ - это пожелание одного благородного человека, высказанное другому благородному человеку, в котором важнее общая идея, а не точные указания. Другой благородный человек может выполнить его, а может и не выполнить, если вдруг решит, что ситуация изменилась и указанное действие противоречит духу просьбы.
   Фиу подчинился. Мы доехали до домика владельца фургона, дождались следующей ночи, погрузились в Аиса и взлетели.
  
   Богиня была против возвращения Фиу на полюбившуюся ему планету. Причём не просто против, а даже категорически запретила ему возвращаться туда под любым предлогом. Ничего объяснять она не стала, сказала только, что эти существа не всегда такие, какими их видел Фиу, и что со временем они ему очень не понравятся. Фиу воспринял это решение с ледяным спокойствием и со своей обычной куртуазной вежливостью, но от его былой прыгучести не осталось и следа. Все следующие дни он провел, сидя в углу и натачивая свои железяки.
  
   Долго грустить Богиня нам не дала. Уже через день нас срочно отправили на очередную миссию. Задача - перехват работорговцев. Нам вменяется в задачу выяснить, как настолько затратное и бессмысленное дело, как работорговля между планетами, могло стать выгодным.
   Вражеский корабль мы нашли очень быстро. Он только взлетел с планеты, к которой мы вышли для перехвата, и сразу попал под наши пушки. Небольшой взрыв перед носом корабля сразу отбил у них желание ко всяким активным действия, они тут же заголосили: "Сдаёмся!" - и открыли шлюз.
   - Абордажная группа - Валли, Фиу, Птитр, я - в виде боевых роботов. Остальным - двойное внимание. Чуть шевельнутся - стреляйте.
   Наши роботы лихо высадились с катера прямо в шлюз. С собой они тащили кабели и ретрансляторы - теперь для нас недоступных мест на чужих кораблях нет, будь они хоть трижды экранированы. Высаживать роботов - это гораздо лучше, чем тащить на чужой корабль собственную задницу.
   Капитан корабля встречал нас у самого шлюза. Он ныл и ругался, удивительным образом совмещая в одной речи и просьбы пощадить, и угрозы с воплями о том, что у него есть покровители в кланах и он пожалуется "кому надо". Птитр с Валли остались у входа с ретранслятором, мы с Фиу отправились исследовать первый трюм. Стоило роботу Фиу заглянуть в трюм, как он отпрянул от него и прислонился к стенке. Я, на нашем корабле, высунулся из своего пульта управления и посмотрел на Фиу. Он сидел, закрыв глаза, и говорил: "Не могу на это смотреть!" Я включил управление роботом снова и заглянул в трюм (на корабле работорговцев). В трюме, прямо на полу, сжавшись в небольшие кучки, валялись котята - дети народа Фиу.
   - Где это они твоих ребят нашли? - вслух удивился я.
   - У нас давно бытовали легенды, что раз в три года приходит злой бяка и забирает детей. Меня король как-то раз даже посылал проверять эти слухи, но мы ничего не смогли найти. Дети исчезали - и всё. Теперь я знаю, куда они исчезали. Порву мерзавцев голыми руками!
   - Подожди немного. Надо разобраться, откуда эти ухари взялись.
   Мы приступили к допросу капитана. Он действительно возил детей с планеты Фиу, а также с трёх других планет. Выходцы с этих планет отличались не только неприхотливостью в еде, но и привязчивостью. Они не были рабами в полном смысле этого слова. Их держали в разных аристократических домах в качестве домашних любимцев, а иногда и в качестве почётных членов семьи. Иногда для забавы, а иногда для того, чтобы было, с кем дружить. Тот, у кого в доме был такой друг, мог считать себя более счастливым человеком. Это было принято во многих кланах, и бизнес у работорговца не то чтобы процветал, но был успешным.
   На Фиу было страшно смотреть. Если бы не я, он порвал бы всю команду.
   - Слушай меня внимательно. Вы вернете всех детей на место...
   Торговец принялся вопить и кричать, что он разорится.
   - Плевать мне на твое разорение. Вы вернёте всех детей на место, а затем развесите объявления о том, что приглашаете людей на работу в другом месте. В любом мире есть люди, которым он становится слишком тесен. Заодно заработаете на них на обратном билете, если они захотят вернуться. Понимаешь меня? Правда, тем, кто хочет держать таких существ, придётся привыкнуть к мысли, что им придётся платить. Но твои прибыли только увеличатся.
   Торговец поначалу не понял, а когда до него дошел смысл моих слов, он просиял.
   - Это же больше доходов! Сколько вы хотите за защиту?
   Я подумал. Потом подумал ещё и решил, что это не моего уровня вопрос. На том мы с торговцем и расстались. Мы немного поприглядывали за ним, чтобы он не обманул, и ушли на базу за советом к Богине.
   - Почему ты его не убил? - спросил Фиу.
   - Это может стать выгодным всем. Люди с этих трёх планет, не нашедшие себя в этой жизни, смогут улететь туда, где их будут любить просто за факт их существования. Торговцы получат увеличение прибыли - начнёт расти межпланетная торговля. А где есть торговля, там меньше войн. А потом, я вспомнил одного капитана королевской гвардии, который не хотел покидать тех, к кому привязался.
  
   Эти же соображения я изложил и Богине. Богиня подумала и сказала, что решение противоречивое, но раз так всё сложилось, то пусть так оно и будет. Некоторое время спустя она вызвала нас повторно и спросила у Фиу, нельзя ли сделать так, чтобы в следующий прилёт корабля работорговцев добровольцами в услужение к аристократии кланов вызвались те, кого она специально подготовит из числа знакомых Фиу. Фиу подумал и сказал, что это возможно. Так следующей нашей миссией стало слетать на родную планету Фиу и привезти кандидатов в шпионы.
   По прилёту на родную планету Фиу исчез на три дня, а затем привел четверых мужиков, обвешанных оружием, как новогодняя ёлка шарами. У Фиу есть некоторое изящество в походке и манерах, у этих же ничего подобного не наблюдалось. За версту видно - головорезы и поклонники грубой силы. А уж воняло от них... Как они будут играть роль милых котят, не представляю.
   Когда мы вернулись на базу, их тут же забрали со всеми мыслимыми предосторожностями. Их готовят по специальной программе где-то ещё, мы их не видим. Наверное, гладят по спинке и учат мурлыкать.
   Фиу присвоили звание лейтенанта, по-местному шиши. Он отнесся к этому совершенно спокойно. Мне, чтобы не было обидно, присвоили звание старшего шиши.
  
   После этой миссии Фиу немного оттаял и даже разнёс роботов Валли и Грумгора, к их огромному удовольствию. Но теперь у него завелась препротивная привычка: стоит хоть немного задуматься, как через несколько минут обнаруживаешь, что чешешь его за ухом. Поскольку на ощупь он не очень отличается от Суйу, а та тоже любительница поласкаться, этот фокус ему удается очень часто.
  
   Глава 38. Эвакуация.
   18.12.3012 г. - август 3016 г.
   Сигнал тревоги. На этот раз действительно что-то срочное. Никакого предполётного брифинга, никаких указаний. Просто координаты и приказ явиться туда как можно быстрее. Тревога для всех, кроме тех, кто остается охранять базу. Слышно, как в коридорах базы все бегают и орут друг на друга. Мы закрываем шлюз и выходим одними из первых.
   По указанным координатам обнаруживается планета с довольно развитой разумной жизнью. Вводные поступают со штабного корабля, который уже висит на орбите. Планета в ближайшее время должна попасть в серьёзный метеоритный поток. Впрочем, "метеоритным" этот поток можно назвать только с большой натяжкой. Это, скорее, астероидный поток. В результате последствий взрыва звезды в соседней системе к планете летят огромные куски материи. Ожидается, что в результате многочисленных столкновений разумная жизнь будет уничтожена. Ожидается также, что спутник планеты упадет на неё и добавит разрушений. Нам приказано спускаться к зовущим камням и принимать на борт всех, кто поверил зову и пришел к камням. Зов - это такое мероприятие, в результате которого все, кто верит в Богиню, чувствуют необходимость придти в некоторое место. Впервые слышу про такую технологию.
   Мы получаем координаты и два транспортных корабля. Наша задача - обеспечить сопровождение кораблей и порядок при посадке. Начинаем снижаться.
  
   Через час после встречи с транспортами мы достигли первого зовущего камня. Возле камня мы обнаружили небольшую группку растерянных и сбитых с толку людей. Местные очень похожи на людей, симпатичные такие. Кожа синяя, глаза большие, ушки стоячие на макушке, как у земных собак. Разного возраста, многие с детьми. Они никак не ожидали увидеть такой летающий цирк, как мы, и попытались разбежаться, но мы обратились к ним с речью (переводил стоунсенс) и вкратце объяснили обстановку. До чего же они верят в Богиню! Сразу согласились пойти в корабль и лететь на другую планету. Я бы на их месте не согласился.
   Транспортники оказались совершенно не готовы к перевозке людей. Ни кресел, ни нар. Пассажирам пришлось садится прямо на пол и держаться за тросы, которые мы привязали к грузовым крюкам.
   Толпа около второго камня была намного больше, чем у первого. Этот камень находился возле большого города. Едва мы приземлились, как небо прочертил болид и шлёпнулся где-то неподалеку. Земля содрогнулась, да так, что я упал, а Аис протестующе заплакал: "Ножкам больно"!
   - Фиу, Бий У, садитесь на пушки, Грумгор, Суэви - за штурвал. Поднимайте Аиса в воздух, и постарайтесь, чтобы больше таких сюрпризов не было!
   Местные сообразили, что мы тут не просто так, и полезли в корабль гораздо охотнее, чем первая группа.
   Третий зовущий камень был нашим последним заданием. Когда мы к нему подошли, камни сыпались с неба уже вовсю. Становилось понятно, почему нас собрали с такой срочностью.
   При посадке третьей группы возникла суматоха, граничившая с паникой. На входе в корабль создалась пробка, из-за которой никто не мог войти. Пришлось немного пострелять под ноги местным. Они успокоились, мы выстроили их в очередь, и дело пошло.
   Когда очередь уже почти рассосалась, ко мне подошла какая-то женщина и сказала, что, как ей кажется, одна из женщин, бежавших к камню, отстала и не смогла перебраться через трещину, возникшую при падении очередного метеорита.
   В этот момент пушки Аиса открыли огонь. Никогда не думал, что со стороны это смотрится так феерически. Вспышки, разряды, трассирующие следы в воздухе, а уж грохоту... Местные упали на землю, а затем полезли в корабль ещё быстрее. Первый транспорт закончил посадку и взлетел.
   - Грумгор, тут надо подобрать ещё одну даму. Принимайте нас на борт и идём два километра к северу.
   - Некогда, Волд. На нас идут слишком большие каменюки. Мы и корабли-то еле сможем прикрыть.
   - Не дури, нас-то вам всё равно забирать, а это всего несколько минут в сторону.
   Первый корабль доложил, что получил пробоину от мелкого метеорита и не может уйти в вакуум. Нам приказано прикрывать его огнём до тех пор, пока он будет удирать на обратную сторону планеты и ремонтировать свои пробоины.
   Второй корабль закончил посадку пассажиров и взлетел. Ему удалось прорваться до границ атмосферы, и он ушел к новой планете неповреждённым. Пока Аис прикрывал оба корабля огнем, мы успели добежать до разлома. На той стороне разлома, в доброй сотне метров от нас, действительно стояла женщина и прижимала к себе какой-то сверток. Разлом был очень глубоким, дна не видно, и уходил далеко в обе стороны. Мы присутствовали при агонии целой планеты. Теперь понятно, почему местные при посадке в корабли ударились в панику.
   Из городка, расположенного неподалеку, высыпала толпа и двинулась в нашу строну. Очевидно, наши корабли привлекли внимание, и люди в толпе надеялись по-свойски поговорить с капитаном.
   Мы покричали женщине, что сейчас прибудет помощь. Она, кажется, поняла. Через минутку спустился Аис, на ходу паля изо всех стволов. Метеориты сыпались всё чаще.
   Мы заскочили в шлюз, Грумгор начал сдавать боком, чтобы подойти к женщине. И тут случилось непредвиденное. Метеорит, на который наши не стали тратить внимания, очевидно, вычислив, что он упадет в стороне, с огромной силой врезался в землю, прямо в приближающуюся толпу, и вызвал рост новых трещин. Одна из них прошла рядом с женщиной. Камень, на котором она стояла, начал медленно оседать в разлом. Единственное, что я успел увидеть, это летящий в меня сверток и огромные, умоляющие глаза женщины. В следующий миг я "на автомате" поймал сверток, а женщина скрылась в пропасти, погребённая лавиной камней.
   - Волд, пора уходить, на нас тут целые скалы летят, - завопил Грумгор. В его голосе звучала паника.
   - Уходим.
   С транспортника доложили, что заделали пробоину. Продолжая отстреливаться изо всех стволов, мы драпанули по ходу вращения планеты, дошли до вакуума и ушли к новой цели. В свертке оказалась плетёная корзина, а в ней - совсем маленький ребенок и бутылка с соской. Вот этого мне и не хватало.
  
   У планеты, которая должна была стать новым домом для спасённых, уже висело множество наших кораблей. Беспорядок творился ужасный. Попробуйте разместить в пределах прямой видимости добрую тысячу кораблей и вы поймёте, насколько это тяжело. Тяжелые транспорты, перехватчики охраны, буксиры, штабные корабли - все эти корабли поминутно вываливались из подпространства или пропадали в нём для того, чтобы возникнуть там, где от них было больше всего неудобств. Все куда-то двигались, искали своё место в строю, вылетали в коридоры встречного движения и постоянно переругивались друг с другом. Шум в эфире стоял невообразимый.
   На случай таких массовых акций существует специальная технология размещения кораблей по колоннам, но только попробуйте добиться от наших полуобразованных пилотов, чтобы они её соблюдали... Мы вышли, как и положено, со смещением в тысячу километров от точки цели и то чуть не воткнулись в какой-то бешеный буксир. Определившись, мы с нашими транспортами заняли место в строю.
   Народ активно трепался по всем частотам, обмениваясь впечатлениями после "горячего" дела. Многие корабли имели различные повреждения.
   Я с ходу попытался найти родственников малыша, но возникли трудности даже с определением его фамилии. На первом корабле один мужчина вспомнил, что погибшая женщина работала в пятом цеху местной мануфактуры. На втором корабле другая женщина по секрету поделилась с нами информацией, что она была замужем за имярек один, а влюблена в имярек два. Третья женщина припомнила её имя, но возразила, что в имярек два была влюблена другая женщина. Четвертая дама припомнила имя ребенка. Сведя все эти данные в таблицу, мы смогли отсеять всех лишних претенденток и выяснили, что ребёнка, скорее всего, зовут Иллиан, а фамилия Лайлелла, что означает "румяненький". Я еле успел выяснить основные правила по уходу за детьми, как в эфир вышел адмирал, начальник всего флота Богини, и приказал всем заткнуться.
   Из того, что сказал адмирал, вырисовывалась очень нехорошая картина. Планета, которую разведка Богини присмотрела для переселенцев, была уже заселена. её облюбовали для аналогичных целей ребята из клана номер 152. У них тоже случилась аварийная планета, они уже давно начали перевозки и перевезли значительную часть населения. Кроме того, у них переселенцев было во много раз больше. Наши корабли оказались в очень нехорошем положении. Планета была занята. У нас не было достаточно запасов, чтобы поддерживать жизнь переселенцев до тех пор, пока не будет подготовлена соответствующая планета. Богиня отдала приказ зазиповать переселенцев. Кораблям с зазипованными переселенцами придётся достаточно долго находиться на орбите планеты, которую готовят к их приему, а несколько отрядов космических истребителей придётся держать для их охраны. Таким образом, на долгое время мы лишились почти всех транспортных кораблей и половины перехватчиков.
   Во время спасательной операции мы потеряли три транспорта и пять истребителей. Два транспорта остались без прикрытия и были пробиты метеоритами. Третьему транспортному кораблю не повезло. Прикрывавший его истребитель расстрелял скалу, летевшую на него, но она оказалась слишком велика, и его побило осколками.
   Нашим транспортам повезло, что их прикрывал Аис с его пушками и круговым обстрелом. Космические истребители в условиях атмосферы сильно теряют в манёвренности.
   Нам приказано перейти к другой планете, намеченной к терраформированию, и оставить там транспорты.
   - А что это значит, "зазиповать"? - спросил я у капитана Пу, связавшись с ним после долгих розысков во всей этой кутерьме.
   - Это означает помещение в статис-поле, специальным прибором таким, зиппером. Он при работе издает такой звук: "З-зипп, з-зипп", отсюда и название. Человек при этом и не живёт, и не умирает. Поганенькая технология: до десяти процентов зазипованных вернуть к жизни не удаётся. Маленькие дети вообще её не переносят. Если человек долго пробудет в статис-поле, то он усыхает, и возобновление его жизни становится невозможным до тех пор, пока его не поместят в новое тело.
   - А чем это отличается от смерти?
   - Тем, что после статис-поля человек, чью суть пересаживают в новое тело, сохраняет свои воспоминания и чувства.
   - Стоп, - сказал я, - так не пойдёт, оставьте мне хоть одну женщину, способную ухаживать за ребенком.
   - Ты опоздал. Их всех уже зазиповали.
   - А что мне делать с ребенком?
   - Выкини его в вакуум. А если станет жалко, то вспомни о миллионах, оставшихся на погибшей планете.
   Я подошел к корзине и протянул ребенку палец. Ребенок обхватил его ручонками и заулыбался. Вспомнился умоляющий взгляд его матери. Нет, не смогу я выкинуть в космос того, кто способен улыбаться.
   - Кто сможет выкинуть в космос младенца? - спросил я.
   Не откликнулся никто.
   - Значит, проголосовали, - резюмировал я.
   - А кто будет за ним ухаживать? - спросила Бий У.
   - Все будем. В конце концов, это не сложнее, чем ухаживать за кораблём. Утром долить масла в двигатели, вечером промыть форсунки. Днем протереть лобовое стекло.
  
   Я связался с одним из "наших" транспортов. На экране возник злой до предела командир корабля. Из динамиков слышались плач и вопли. Очевидно, у переселенцев возникли возражения против зазиповки.
   - Ну что ещё? - не очень любезно отозвался капитан транспорта.
   - Не зазипованные женщины остались?
   - Нет. Это мужики вопят, заперлись в трюме, обороняются, думают, мы их убить хотим. Никак не зазипуем.
   - Можно у вас забрать небольшой запас продовольствия для переселенцев?
   - Да сколько хочешь. Всё равно выбрасывать.
   - Тогда принимайте меня на борт. Я вам и с мужиками помогу.
   - О! Вот это и ладненько! - обрадовался капитан корабля, - А то мои матросы для таких действий никак не годятся.
   В этот момент крики стихли.
   Через несколько минут мы пристыковались к транспорту. На всей грузовой палубе валялись в беспорядке глыбы зеленого льда, в глубине которых угадывались человеческие фигуры. Их лица были искаженны криком. Кошмарное зрелище. Матросы транспорта, непривычные к такой работе, выглядели не намного лучше. Оказывается, они уже успели заморозить всех мужиков. Обидно, я хотел привлечь кого-нибудь из оставшихся в живых для ухода за Иллианом. Я порылся в узелках переселенцев и нарыл довольно много различных образцов еды. Отдам их нашим исследователям, может, придумают для малыша какую-нибудь пищу.
  
   - И где вы взяли эту пакость? - спросила начальница карантина.
   - Это не пакость, это разумное существо, ради спасения которого погибли три корабля и пять истребителей. Мне нужно связаться с исследователями. Пусть возьмут образцы его тканей и образцы еды. Ему будет нужна новая еда.
   Начальница карантина подняла вопрос наверх, дело дошло до Богини. Богиня изволила смеяться, но ребенка оставить позволила. Предупредила, что никаких скидок нам не будет, что её флот и так временно лишился многих кораблей. Если что, сражаться нам придётся с ребенком на руках. Потом, впрочем, смилостивилась и в качестве следующего задания определила нам спокойную планету, на которой осуществлялся очень долгий культурный проект. Ребенок должен расти в нормальной силе тяжести.
   Пока мы сидели в карантине, я читал всё, что можно было найти про этот вид. Найти удалось довольно много, эта планета была весьма неплохо исследована разведкой Богини. Вот только про воспитание детей там почти ничего не было.
  
   Нас отправили на планету, где для Богини добывали различные руды. Нашей задачей было поддерживать веру в Богиню, плести интриги и дурить аборигенов. Вера в Богиню поддерживалась очень просто и цинично. Всё свободное время мы изготавливали различные приборы подслушивания и подсматривания, которые затем размещались во всех стратегически важных местах. Использовались также и подвижные устройства, замаскированные под местных насекомых. Используя подавляющее превосходство в информации, ничего не стоило давать местным "мудрые" советы через скрытые динамики в храмах или через подвижные устройства - насекомых. Иногда, в особых условиях, мог использоваться и живой "гонец". Моя банда повеселилась от души. Разыгрывать посланников богов, устраивать дурные и добрые предзнаменования - это же так весело.
   На этой планете только один народ поддерживался таким образом. Остальные народы иногда пытались воевать против "нашего" народа, но когда в разгар сражения в небе появлялся кто-нибудь из наших, в огненном сиянии, на глайдере, замаскированном под местную колесницу, и протягивал в сторону противника огненный меч, противник, как правило, обращался в бегство. Что было и неудивительно, поскольку в рядах противника начинали вспухать разрывы от излучателей. Правда, успех в войнах обеспечивался в основном благодаря тому, что наши подопечные всегда знали, что делает противник. Об этом генералам нашептывали походные алтари.
   Как-то раз в разговоре с командующим миссией падхашей Урсулой я высказал сомнение в том, не слишком ли мы цинично используем местные верования. Падхаша согласился со мной в том, что это, конечно, нехорошо, но должен же кто-то руду добывать (добытую руду два раза в месяц забирал транспортный корабль).
   - А так мы имеем свою руду, а они имеют своего бога и смысл в жизни. Возможно, это более важно для них, чем для нас. Вера, которая подтверждается - это много.
   - Да, но так они совсем не думают о своём смысле и образе жизни, - возразил я.
   - А они и так, и так не будут о нём думать. Посмотри на другие народы на этой планете - скачут себе на своих конях, дерутся, и никаких сомнений не знают. А потом, мы потому и пасём только один народ, чтобы другие могли расти. И вообще, это ваше, серой плесени, дело, думать об этом. А я простой солдат.
   Ухаживать за ребенком оказалось совсем не то, что обслуживать корабль. Его постоянно надо было кормить, мыть от какашек, осматривать на предмет опрелостей, а когда он подрос, и вытаскивать из разных передряг. Больше всего давило на психику то, что нельзя было ни на секунду ослабить внимание, а малейшее отложенное дело приводило впоследствии только к ещё большему переутомлению. Свою лепту в этот хаос вносили и взрослые. Грумгор норовил дать ребёнку поиграть боевой гранатой, Фиу учил отбивать палку да так, что отбитыми оказывались руки, Птитр, играя, подкидывал ребенка так, что тот стукался о потолок. Если бы не я, они бы его взорвали, утопили и разбили раз десять. И это разумные существа? И как они только своих детей растят? Я бы предпочёл обслуживать десять кораблей.
   Корабли не надо уговаривать принять топливо и ловить, чтобы отремонтировать. И, наконец, за ними не надо всё время смотреть, чтобы они не наелись грязи, не совали руки в электроразъемы, не лезли на высокие скалы, не открывали двери в вакууме и не пытались вытащить чеку из светошумовой гранаты дяди Грумгора. Впрочем, за Аисом тоже надо смотреть. Он тоже норовит залезть, куда не надо, и откопать то, что не просят. Но в этом случае я хотя бы могу видеть происходящее его глазами, и вовремя наставлять Аиса на путь истинный. И потом, Аис не совсем обычный корабль.
   Через три месяца после нашего прибытия на планету ступила и Сладкая Конфетка с ребенком. Богиня решила, что рядом со мной им будет веселее, к тому же я, некоторым боком, прихожусь ребенку отцом. Свита Конфетки об этом не знает, иногда они спорят, на кого из них больше похож ребёнок. Илиарсия назвала ребенка "Одином", что в переводе с их языка означает "первый". Оптимистка эта Илиарсия. Настоящее имя ребёнок получит в шестнадцать лет. Он действительно заметно отличается от других людей их вида. Конфетка светло - золотистая, можно сказать, блондинка, её ребята серой или коричневой масти. Один прозрачно - голубого цвета и, как говорит Вас, намного крупнее обычного ребенка. Они о подобном до этого слышали только в сказках и считали их обманом. Прозрачно - голубым людям приписывают множество волшебных способностей. Вся свита Конфетки над ребёнком не дышит. Они чувствуют себя так, будто в сказку попали.
   Хорошо ещё, что планета оказалась тёплой, и мы не имели никаких обычных проблем с пеленками. Ребёнка клали на местные водоросли поверх песка, а затем их просто выкидывали и заменяли новыми. Наша база располагалась в труднодоступных горах, около озера в кратере потухшего вулкана. В водорослях недостатка не было. Конфетка поначалу пыталась использовать пелёнки, ради которых специальная экспедиция ходила в её мир (в нём есть телепорт), но вскоре, глядя на здорового Иллиана, расслабилась и тоже перешла на водоросли.
   За те годы, пока Иллиан рос, я так сильно недоспал, что желание лечь и поспать стало моим седьмым чувством. Как раньше люди на Земле жили, когда у всех было по много детей? Не представляю. Конфетке проще, у неё дюжина нянек, и все способны исполнить каждое её повеление буквально. Моим, даже если написать, то они всё равно всё сделают по-своему или забудут прочитать.
   Иллиан с Одином росли веселыми и ласковыми детьми. Трудно ожидать иного при таком количестве дядек и тётек, которые носятся с ними, как с любимыми игрушками. Одна только Бий У поначалу отказалась было с ними нянчиться. Заявила, что она честная охотница, и что с детьми должны сидеть мужчины. У их народа охотятся только такие, как она, дамы, а мужчины сидят около кормилицы, думают о мировых проблемах, делают для охотниц инструменты, разрабатывают теорию охоты и присматривают за детьми. Охотницы считают ниже своего достоинства заниматься такими делами. Впрочем, стоило Иллиану немного подрасти и начать говорить, как она принялась играть с ним не хуже, чем все остальные. Когда Иллиан решил поиграть с нами в прятки в естественных гротах вулканического происхождения, она переполошилась больше всех. Нашли его тогда, кстати, только благодаря Суйу, собаке Грумгора. Ох, разбалуют они его.
   Суйу уже разбаловали. Сколько её ни дрессировали, всё равно она норовит вылизать нас при всяком удобном случае. А у Иллиана, между прочим, после каждого такого вылизывания по месяцу со щёк сыпь не сходит. К Одину собаку не подпускают, его дядьки зорко стоят на страже, иногда только дают погладить в их руках.
   Один я отношусь к Иллиану со строгостью, заставляю спать после обеда, а также учить языки и буквы. Бедолаге приходится учить сразу три языка: язык его народа, интерлингву и земной всеобщий. Земному я учу его так, на всякий случай. Конфетка тоже учит своего двум языкам. Бедные дети, в голове у них такая каша! А они ещё и учат друг друга своим языкам, земному и языку Конфетки. В болтовне они используют слова из всех пяти языков.
   Иллиан называет меня "папа". Я каждый раз при этом вздрагиваю. Не может быть, чтобы настолько чужое существо было моим ребенком. Но, тем не менее, он мой ребенок. Это так восхитительно! Он радуется каждый раз, когда меня видит, и я радуюсь ему. О чем бы я не думал, мысли постепенно сворачивают на то, как бы сделать из этого забаву для ребенка. Слава всем богам, Иллиан не видит, как я вздрагиваю. Раньше таких существ, как он или Один, я мог представить только в качестве инопланетных захватчиков. Теперь я делаю для них игрушки и пускаю мыльные пузыри. Когда мы пускаем пузыри, они ловят их руками и верещат от восторга. Что объединяет разумных существ? Наверное, способность радоваться.
   Один, впрочем, тоже иногда меня называет "папой", но он так называет всех своих дядек, а иногда даже и Грумгора с Птитром.
   Богиня оставила нас в покое только на три года. Через три года её штаб о нас вспомнил и послал на очередное задание и мою группу, и группу Илиарсии. Впрочем, следующее задание ненамного отличалось от предыдущего. Мы точно так же дурачили местных, только если на предыдущей планете мы изображали хороших богов, то на этой мы изображали злобных инопланетных агрессоров. Мы заставляли местных работать на золотых рудниках, где золото добывалось промышленным способом. У этой планеты были большие проблемы с потерей атмосферы и слишком сильным космическим излучением. Для решения этих проблем мы и распыляли в атмосфере измельченное до пылинок золото. Оно должно было отразить часть излучения и приостановить потерю атмосферы. Местным мы говорили, что увозим золото в свой мир.
   Постигатели Истины надеялись, что доведенные до отчаяния ужасными бытовыми условиями, а также массовым воровством золота с их планеты рабы на руднике поднимут восстание, после чего мы "испуганно" убежим, а бывшие рабы создадут на этом месте новое государство. По этой причине нам разрешалось показывать рабам только холодное оружие. С этим же прицелом рабов усиленно накачивали знаниями по горной технике, механике, физике, материаловедению и основам самоуправления. У этих рабов был даже свой выборный президент для решения мелких внутренних конфликтов. А ещё их активно лупили, наказывая за малейшую провинность.
   Ничего из этой идеи не получилось. Столь мелких душонок поискать во всей Вселенной - не найдёшь. Они только подлизывались к надсмотрщикам и стремились стать хоть какими-нибудь, пусть самыми маленькими, начальничками.
   Нас для того и перекинули на эту планету, чтобы наши малорослые и неизвестные местным людям бойцы могли изобразить "добрых" инопланетян. Фиу и Суэви действительно как-то раз залезли в казармы рабов, начали подбивать тех к бунту, говорили, что рабы не должны бояться нас, громадин, что добрые инопланетяне их защитят. Без толку. Их выслушали, но не приняли. Хорошо, что хоть не выдали. Пришлось Фиу и Суэви после этого сидеть до конца миссии в Аисе и не показываться наружу, чтобы обман не раскрылся. Впрочем, долго эта миссия не продлилась. Через восемь месяцев нужное количество золота было добыто. Золота больше не требовалось. Всех рабов распустили, мы тоже ушли на базу. Что Богиня дальше будет делать с этой планетой - не представляю. Впрочем, у серых в кармане всегда найдется сотня - другая дурацких идей. Все пойманные на местах древних битв души мы, надо сказать, скидывали именно на эту планету. Возможно, Богиня надеется, что через некоторое время эти души, которым уже не чуждо нечто героическое, создадут тут несколько иную внутреннюю ситуацию.
  
   Народ Иллиана всё ещё продолжает кружиться в сжатом виде вокруг планеты, которая никак не хочет становиться ему новым домом. Биосфера планеты ещё слишком слаба для того, чтобы принять миллион переселенцев.
  
   Глава 39. Корабль, который пел.
   10.08.3016 г.
   Мне частенько приходилось задрёмывать в пилотском кресле. Уходить с боевого поста не всегда возможно, а в невесомости и нет смысла. Вентиляторы электронных блоков поют свою песню, огоньки следящих систем образуют на панелях управления успокаивающие иероглифы - хорошо, спокойно. При этом, когда засыпаешь, иногда кажется, что гул вентиляторов образует какую-то мелодию. Когда просыпаешься, её, как правило, не помнишь. В памяти остаётся только удивление от того, что вентиляторы могут петь. Но то, что я слышал сейчас, на случайную мелодию никак не было похоже. Вентиляторы выводили пародию на мелодию одной печальной песни, которую вчера Фиу разучивал вместе с Грумгором и Птитром. Ну я им задам!
   Наш корабль Аис стоял на месте нашего обычного базирования, в пещере. Половина команды отправилась на соревнования по рукопашному бою на роботах, Иллиан был с ними. Я оставался в корабле как дежурный. По этой причине я и дремал в пилотском кресле.
   Я стряхнул с себя остатки сна и потянулся к коммуникатору. Мелодия пропала. Вентиляторы гудели, как ни в чём ни бывало. Я опросил по очереди весь экипаж: никто в перепрограммировании системы охлаждения не признавался. Стоунсенс почему-то не отзывался. Бий У сказала, что он со вчера недвижно стоит в боевом отсеке, который по совместимости является и его каютой. Пришлось идти к нему пешком.
   Стоунсенс не реагировал ни на обращения, ни на постукивания, ни на вызовы по коммуникатору. Пока я с ним возился, вернулась с соревнований вся команда. Все столпились в кормовом боевом отсеке и принялись предлагать свои рецепты по пробуждению стоунсенса. Ничего толкового мы так и не придумали.
   Пришлось немного отвлечься на Иллиана. Драки роботов его напугали, и пришлось его успокаивать, кормить и укладывать спать.
   - Мягкочеловеки, а почему коммуникатор стоунсенса подключен к компьютерному разъёму кабелем? - спросил Фиу, когда я вернулся.
   Мы удивлённо посмотрели на коммуникатор. Правда, подключён.
   - Так легче копировать информацию из памяти Аиса в коммуникатор, - предположил я.
   - А зачем ему эта информация?
   Я протянул руку и посмотрел на экран коммуникатора стоунсенса (обычно он носит его, прислонив монитором к своей поверхности). На экране, позади символов моих вызовов, висели строчки какой-то программы.
   - Похоже, стоунсенс влип, - сказал я и отправился за устройством, позволяющим читать мысли.
   Направив устройство на стоунсенса, я понял, что этот умник пытался написать программу, а затем скачал её себе в память и запустил её там. Как это часто бывает с начинающими программистами, программа содержала ошибки, вызвавшие её "зацикливание", бесконечное повторение. Я, конечно, не мог отследить все строчки программного кода, но характерное циклическое потрескивание, которое возникает, когда пытаешься проиграть программу на звуковом устройстве, ни с чем не спутаешь. Программу при этом "срубают" специальными средствами, в крайнем случае, перезагружают компьютер. Но что делать со стоунсенсом? Как его перезагрузить?
   - Может, написать какой-нибудь вирус, чтобы он срубил эту программу? - предложил Валли.
   - А может, его просто на бок опрокинуть? Глядишь, и собьётся? - подал идею Фиу.
   В это время Валли набил на экране коммуникатора слово "STOP" и прислонил его к стоунсенсу. Как и следовало ожидать, никакого эффекта это не дало. Пришлось организовывать довольно длинную цепочку: я читал мысли стоунсенса, а специальная программа, которую мы написали для Аиса, читала мои мысли и переводила в программный код то, что я услышал от стоунсенса. Таким образом через час мучений нам удалось декодировать работавшую внутри стоунсенса программу. Мы нашли место, где она циклила, и переписали её так, чтобы везде стояли символы остановки программы. Вот только как её теперь загрузить в стоунсенса? Решили попробовать все способы: проигрывали программу через звук, передавали по радио и демонстрировали как код на экране коммуникатора. Неизвестно, какой из этих способов сработал, но стоунсенс вдруг сказал:
   - Я... Вам... Очень... Благодарен!
   Не передал по коммуникатору, и не произнес через коммуникатор, а именно сказал. Это не были его слова: он говорил словами, записанными, когда их произносили мы. "Я" он записал тогда, когда я кричал: "Я вам покажу, что такое порядок на корабле!" (я узнал характерные интонации). "Вам" было произнесено голосом Фиу. "Очень" было сказано голосом Виллины, когда она на вопрос Богини, хочет ли она ей служить, ответила: "Очень!"
   - Ты это как сказал? - удивился Валли.
   - Перепрограммировал участки тела, - похвалился стоунсенс.
   - Так ты что, можешь назначать своим участкам тела разные задания? - удивился я.
   - Да. Так я и научился разговаривать символами, там, на Вентере, - гордо ответил стоунсенс, - а теперь я создал программу, которая подбирает нужное слово и произносит его, только вот она зациклила немного.
   - Слушай, ты заканчивай это, программы внутри себя писать. Вдруг нас рядом не будет? Так и умрешь от голода.
   - Вы мне очень помогли, - признал стоунсенс, - но вообще-то я эту программу писал на коммуникаторе, а внутрь она у меня случайно попала, когда я задумался о том, почему она не работает, и начал её внутри себя пошагово обдумывать.
   - Да брось ты, Волд, это же такие возможности! - перебил меня Фиу, - Слушай, стоунсенс, а ты можешь переназначить свои участки тела так, чтобы они принимали информацию прямо из компьютерного кабеля?
   - Наверно, смогу, не пробовал.
   Фиу вытащил кабель из коммуникатора и воткнул его в тело стоунсенса. Разъем поначалу стукнулся о твердую поверхность, но затем углубился внутрь.
   - Волд, кинь какую-нибудь музыку на этот порт, - попросил Фиу.
   Я нашел в памяти Аиса мелодию, которую любил ставить во время дежурств, и кинул её стоунсенсу. Стоунсенс начал проигрывать мелодию.
   - Треснуть можно, - восхитился Валли, - так ты теперь можешь игрушку себе в память скопировать и там в неё играть, сколько хочешь!
   - Даже не думайте, мерзавцы! - взорвался я, - Хватит того, что вы и так от этих забав чуть не свихнулись!
   - Хорошо, я только фильмы и музыку в память скопирую, - предложил стоунсенс.
   - Даже не думай! Тебе что, совсем себя не жалко? Памяти ни на что другое не останется!
   - А я уже скопировал, - покаялся стоунсенс, - заняло совсем немного места, всего какой-нибудь кубический сантиметр.
   - Что, весь наш архив видео и музыки?
   - Нет, я из фильмов только художественные брал.
   - Тихо, - прервал я его, - вы слышите то, что я слышу?
   Все прислушались. Мелодия, которую я скопировал стоунсенсу, всё ещё продолжала звучать из его тела. Но интереснее всего было то, что ей подпевали вентиляторы, а партию ударных исполняла открывающаяся - закрывающаяся дверь входного шлюза.
   - Кто это перепрограммировал Аиса? - удивился Валли.
   - Кто перепрограммировал Аиса? - грозно спросил я. Не признался никто.
   - А ты у него спроси, у тебя же прямой контакт, - посоветовал Фиу.
   И почему я сам об это не подумал? А вслух сказал:
   - Я хотел, чтобы хулиган признался сам.
   Аис на вопрос о том, почему его вентиляторы воют под мелодию, ответил просто. Ему, видите ли, мелодия понравилась. Я удивился и переспросил его о том, с каких это времен он может влезать в работу механических систем, а он спокойно так ответил, что раньше не мог, а уже сорок пять дней, как может.
   - Что он говорит? - поинтересовался Валли, глядя на мою обалдевшую физиономию.
   - Что сорок пять дней назад он научился контролировать все свои системы.
   - Умение считать наши дети осваивают лет в шесть, - осторожно сказал Фиу.
   Я почувствовал слабость в ногах и опустился на пол.
   - Похоже, вскоре нам придётся просить Богиню принять на денежное довольствие ещё одно разумное существо, - попытался пошутить я, уже сидя на полу.
   Шутка успеха не имела, поскольку в следующий момент кабель, воткнутый в стоунсенса, отвалился и отвлёк общее внимание. Фиу поднял кабель. Пластиковая законцовка кабеля была цела, а вот штырьковые контакты были срезаны, как бритвой.
   - Ты зачем штырьки срезал? - обречённо спросил я стоунсенса.
   - Я их не срезал. Я их съел. Они были такие вкусные... Железо, вольфрам, сера, нитрид титана, и ещё много редких вкусностей... Кусочки моего тела так обрадовались редкому лакомству, что удержать их не было никакой силы. Обещаю, я обязательно научусь их удерживать!
   - Фиу, к какому устройству шел кабель? - вопрос был риторическим. Ответ я знал и так, для этого мне даже не надо было поворачиваться к пульту управления. Кабель мог идти только к процессору кормовой пушки.
   - К пушке, - ответил Фиу.
   - Значит, мы теперь без кормового орудия. Фиу, Птитр. Делайте что хотите, но почините кабель. Пошлют нас куда-нибудь, а мы безоружные. Валли, Суэви. Попытайтесь открыть программу Аиса и заблокировать ему возможности бесконтрольно управлять основными системами. Да, и сделайте ему прямой вывод на динамик. Пусть играет музыку не реактором и не дверью, а через динамик. Я иду к "серой плесени". Спрошу, что они делают с сильно умными утюгами.
   - Какими утюгами? - удивился Валли.
   - Да это шутка такая... Моя мама всегда так говорила, когда у утюга электроника ломалась и он переставал музыку проигрывать. Я про Аиса пойду говорить.
   - А у вас что, утюги музыку играют?
   - Да. Очень удобно. Гладишь - и не надо ничего больше включать.
   Но Постигатели Истины ничего не знали про живые корабли. Ни идеологи, ни исследователи. И никто даже не слышал про такие. Все их корабли, оказывается, были вполне искусственные. У них были, конечно, очень развитые системы искусственного интеллекта, системы внутреннего обнаружения неисправностей, но из повиновения они никогда не выходили.
   Когда группа быстрого реагирования приволокла и поставила меня перед Богиней, та излучила веселье и вопрос.
   - У меня корабль поёт, - признался я.
   Богиня развеселилась ещё сильнее и пожелала взглянуть самолично. Ещё она отдала какие-то приказы Постигателям Истины, но я их не смог разобрать, уловил только повелительные интонации.
   По приходу в пещеру мы застали там почти весь исследовательский отдел постигателей, а это, между прочим, несколько сотен человек. Они все суетились вокруг Аиса и просвечивали его всем, чем только можно просветить. Я начал опасаться за нехватку кислорода и сказал об этом начальнику охраны. Тот принял мои опасения к сведению и послал запрос на климатическую станцию. Поставки воздуха увеличили.
   Богиня приняла доклады исследователей, после чего мы поднялись в рубку управления. Из динамика, установленного над пилотским креслом, гремела торжественная симфония, исполняемая как минимум десятью инструментами. Судя по огрехам и паузам, это было произведение Аиса, причем сочинял он его на ходу. Перед динамиком сидела механическая мышь, дистанционно управляемое лицо Аиса, и заворожено слушала собственное произведение. При нашем появлении мышь повернулась к нам, и из динамика послышались слова: "Волд. Лублу. Богиня красивая" (музыка при этом не прекращалась). После чего мышь отвернулась и принялась слушать свою музыку дальше.
   Богиня посмотрела вглубь корабля свом фирменным взглядом, тем, который пробивает насквозь, а затем протянула руку и погладила мышь за те места, которые доставляют Аису удовольствие. При этом она включила своё обаяние на полную мощность. Я, чтобы не кинуться целовать пыль у её ног, расслабил мышцы и плюхнулся на пол.
   - Богиня хорошая, - донеслось из динамика, - Аис лубит Богиня.
   - И давно он словами разговаривает? - полюбопытствовала Богиня. Вопрос прозвучал у меня в голове.
   - Не знаю, я раньше ему только мысли передавал, но последнее время я начал замечать, что он как-то слишком быстро нас понимает. Думаю, он уже месяцев шесть понимает слова, а говорить начал только сейчас. А ещё он считать умеет. Это тоже только сегодня выяснилось.
   - Вообще-то делать из живых существ технику запрещено почти во всех мирах, которые я знаю. Как вы получили это чудо?
   - Да это всё Бешеные Конструктора. "Мы ему только дополнительные блоки памяти поставим, только дополнительные блоки памяти поставим", а сами сделали из крысы полноценное разумное существо.
   При словах "Бешеные Конструктора" Богиня, начальник её охраны (он всегда за ней тенью) и начальник исследователей (он тоже был в рубке) подпрыгнули до потолка (тяготение на нашей базе низкое).
   - Вы были у Бешеных Конструкторов? - переспросил начальник исследователей.
   - Всем построиться перед кораблём, - приказал начальник охраны.
   Я объявил тревогу и построил экипаж перед трапом. Богиня неторопливо и тщательно просветила каждого из нас своим проникающим взглядом. При этом начальник исследователей рассказывал:
   - Бешеные Конструктора никогда, ни разу не сделали ничего такого, что не имело бы в себе большой пакости. Мышелюди - не самое страшное из их изобретений. За то время, пока вы с ними болтали, они могли вам в тело незаметно любой вирус встроить. А в итоге его действия вы можете начать расти, например, до веса в десять тонн. Была у них и такая шутка...
   - Они предлагали мне вечную жизнь и такие системы, чтобы я мог жить в вакууме, - признался я, - но я отказался. Да и Воин за ними приглядывал.
   - Так это Воин вас к ним привел? Наивный, - сказала Богиня. Словами.
   - Кстати, они тебя обманули. Они действительно встроили тебе модуль вечной жизни.
   Моя команда вылупилась на меня в немом удивлении. А я изобразил изумление и подумал, что в итоге всё очень даже неплохо сложилось. Не придётся рассказывать про Хранителя Знаний.
   Наконец наш осмотр был закончен. Богиня приняла отчеты исследователей и удалилась, удовлетворенная.
   - Вот что нам удалось выяснить, - принялся объяснять начальник исследователей, - ваш Аис находится на уровне развития четырёх - пятилетнего ребёнка, но он стремительно развивается. Вскоре он станет взрослым разумным существом. То ли Бешеные Конструктора изначально использовали разумное существо, то ли им удалось подключить к телу крысы душу кого-то из тех, кто погиб недалеко от их планеты - неизвестно. Но ваш Аис - полноценное разумное существо, человек во всех смыслах. Ведите себя с ним соответственно. Мы переделаем его дистанционно управляемое лицо, так, чтобы он мог действовать руками и иметь все органы чувств. Кстати, он является довольно добродушным существом, вы неплохо с ним обращались и воспитали неплохого человека. Скорее всего, придётся извлекать его из корабля и делать ему тело киборга, чтобы он мог вести нормальную жизнь. Но мы ещё не приняли окончательного решения. Дело в том, что у вашего Аиса есть органы размножения. Через полтора десятка лет у него созреет яйцо, которое после отпочкования превратится в самку - корабль. У него в запасе ещё сотня таких яиц. Скорее всего, было задумано так, чтобы потом эти корабли начали размножаться половым путем. Во всяком случае, у Аиса такая система есть. Возможно, мы оставим Аиса в его настоящем виде. Создание кораблей требует, знаете ли, очень много ресурсов и труда. Если они будут вырастать сами... Вы понимаете. Бешеные Конструктора сделали Воину очень большой подарок. Через двести лет тот смог бы увеличить свои силы во много раз. Возможно, это подарок и не Воину, а вам. Вы когда отказались от бессмертия, до создания корабля или после?
   - До.
   - Интересно, интересно. Пока вы свободны. Смотрите, не разбалуйте свой корабль. У нас на него большие планы.
   Теперь мне придётся воспитывать ещё и корабль! Всю жизнь мечтал.
  
   Постигатели сдержали слово и сделали для Аиса новое тело, оно похоже на человеческого мальчика метрового роста. Теперь Аис не только сочиняет симфонии и ластится, чтобы его погладили, но и играет с игрушками. Ещё он играет с Иллианом, а также с Одином, когда тот есть. Эта троица носится по кораблю и переворачивает всё вверх дном. Иллиан рад. Теперь у него есть ещё один братик. Когда они ссорятся и начинают тузить друг друга, по кораблю летает всё, что не прикручено к полу. Правда, новый братик не может отходить от корабля дальше, чем на один километр, но разве это препятствие для настоящей дружбы? Ведь есть коммуникаторы, через которые можно всё показать и прокомментировать, и Иллиан героически таскает с собой коммуникатор.
   Иногда, когда они начинают драться за игрушки, их приходится разнимать. Больших трудов стоит уговорить Аиса - мальчишку дать поиграть Иллиану модель Аиса - корабля в масштабе один к двадцати, это у Аиса любимая игрушка. Он ходит с ней по кораблю и жужжит, при этом он сам в виде корабля может лететь между звёздами и не обращать на это никакого внимания. Игрушка интереснее.
   Я читаю им сказки и учу, чему могу. Очень сложно заставить Аиса научиться считать. Этот лентяй незаметно подключает калькулятор и зачитывает правильный ответ. Поди угадай, сам он правильный ответ нашел или с калькулятора считал. А как человеку без математической логики?
   Раньше мы были только летающим цирком, а теперь мы стали ещё и летающим детским садом.
  
   Глава 40. Его Сиятельство.
   18.08.3016.
   07 часов 35 минут по внутреннему времени корабля TASPV-0000351 по имени Аис.
   - Волд, как ты думаешь, кто создал операционную систему у стоунсенса? - разбудил меня вопросом Суэви.
   - Угу? - спросонья я был само красноречие. Вчера Иллиан до полвторого ночи рассказывал мне сказки про то, как он с коровками и лошадками летал на звезду и играл там в мяч с дядей - звездой, поэтому я был "немного не проснувшись".
   - Вот стоунсенс может запоминать любое количество информации и быстро её находить, как компьютер, а мы вынуждены зубрить, да и то забываем. Стоунсенс может программировать себя, перемещать файлы и даже менять назначение частей тела, а мы не можем. Зато мы хорошо сочиняем стихи и придумываем образы, а он не может.
   - Что за вздор ты несёшь поутру? Какая разница?
   - Но кто-то же должен был наше программное обеспечение создать. И у стоунсенса, и у тебя, и у меня. Я могу представить, что все мы выросли на ветке мирового дерева жизни, но программное обеспечение должен кто-то придумать. Причём не новичок, а хороший программист, иначе будут постоянные сбои и зависания, как в первых версиях наших программ.
   - Хм... не знаю, Суэви. А почему тебя это волнует? - вопрос меня немного заинтересовал.
   - Я думаю, что весь мир создал Бог. Один, единый.
   - А... вот ты про что. У "серой плесени" есть целая коллекция представлений о том, кто, когда и зачем создал мир. Том двести один. Если хочешь, я тебе зачитаю.
   - Да ну тебя с твоей серой плесенью... Я про другое. Если Единый создал мир, то он не мог не оставить закона о том, как жить в этом мире и как отличать хорошее от плохого.
   - И тут ты не первый. На многих планетах было множество разных деятелей, которые говорили от имени бога и диктовали, что хочет бог в тот или иной день недели. Как правило, в первых пунктах там всегда требовалось идти на войну за распространение данной идеологии, а ещё лучше - погибнуть ради неё. Кланы номер 3, 25 и 122 используют эти идеологии до сих пор. Да и другие не гнушаются. Они и солдат себе так вербуют: спускаются с неба на глайдере в сиянии какого-нибудь поля и призывают верных на "божественную борьбу". Они для того и уничтожают в своих мирах все книги и технологии, чтобы держать народ на уровне бездоказательной веры.
   - Волд, ну представь, а вдруг где-нибудь и правда есть такой закон? Подумай на секунду, где бы ты его поместил, если бы сам программировал разумное существо?
   Я секунду подумал. Может, хранитель знаний, с которым у нас было столько приключений, и есть такое хранилище? Нет, слишком сложно. Да и к тому же я сам читал автограф его создателей. Древние, мудрые, но всё же люди.
   - Я бы его зашил в ту же память, в которой хранятся инстинкты. Но только в какой форме его зашить? Слова не годятся. Видео тоже не годится - окружающий мир может измениться. Физические условия существования могут измениться. Всё может измениться, Суэви, понимаешь? Операционную систему можно зашить в человека, строго говоря, он без неё и без инстинктов и жить-то не сможет. А вот представления о том, какое решение лучше, а какое хуже, разумным существам приходится вырабатывать самостоятельно. Не может быть универсальных законов. Законы - только для роботов. Для разумных - свободная воля. Это основное, чему учат у "Постигателей Истины". И мне кажется, это правильно.
   - А я думаю, что такой закон где-то есть, - упорствовал Суэви.
   - Так в чём проблема? Если твой бог таков, как ты его описываешь, то просто попроси его прислать тебе весточку.
   - А вдруг он на меня рассердится... за надоедливость?
   Я перевернулся на другой бок, спиной к Суэви, и уже через сон ответил:
   - Суэви, не тормози. Подумай хоть немножко. Если бы ты был на его месте, тебе бы кто понравился больше: тот, кто спрашивает, или тот, кто прячется от тебя по разным углам и грабит всех, кто слабее? Сходи к "серой плесени", запишись на обучение. У них про это несколько десятков томов написано.
   - Хм, - донеслось до меня через некоторое время, - какой интересный момент. Страх перед тем, что Бог на тебя рассердится. Кажется, я начинаю понимать, про что было в той книжке, которую мне на Вентере техник дал..., - дальше я не слышал, поскольку снова уснул. Когда я проснулся тремя часами позже и пошел умываться, Суэви ещё никуда не ходил. Он потратил это время на то, что ходил по кораблю и пытался обратить весь экипаж в свою веру в Единого. Грумгор послал его подальше, Бий У сказала, что Бог не мог создать мир, поскольку его, несомненно, родила из себя Богиня. Птитр у нас атеист, а Валли разговоры Суэви воспринял просто как повод поразвлечься. К моменту моего пробуждения Суэви уже дошел до высшего градуса и готов был вспыхнуть. Мне удалось немного разрядить обстановку. Я спросил у Суэви, посылал ли он запрос к Богу о законах и мудрости? Суэви признался, что ещё нет.
   - Так чего же ты ожидаешь от других, если боишься обратится к нему сам?
   - Я не боюсь! - воскликнул Суэви и убежал в свою каюту молиться. Я наконец-то смог спокойно умыться, поднять и покормить Иллиана. На этом спокойная жизнь закончилась. Очередная боевая тревога отправила нас по местам и вырвала в космос.
  
   - Значит, так. У нас переговоры. Богиня и некто из охранителей жизни по имени Сиятельный. Он сам на нас вышел. Переговоры будут проходить на одной безжизненной планете. От нас двадцать человек, от них двадцать. От вас идут Волд, Суэви и Фиу. Там для наших сиятельств построили павильон, мы стоим снаружи и смотрим, чтобы не было проблем. Крейсера не приближаются. Спускаемся на корабле Богини и Аисе. Корабли после приземления не взлетают до особого распоряжения. Вопросы есть? - капитан Аса Пу был сама деловитость.
   - Нет, сэр.
   - За дело.
  
   Мы стояли у входа в павильон и глазели на охрану Сиятельного. Они стояли и так же глазели на нас. Посмотреть было на что. Сиятельному служили ничуть не менее экзотические существа, чем Богине.
   Богиня с Сиятельным о чём-то беседовали уже добрый час. Мы весь этот час стояли и пялились друг на друга. Потом, слово за слово, завязалась беседа. Они рассказали о том, в каких миссиях участвовали они, мы рассказали им кое-что о своих делишках. Обстановка потеплела. Им там доставалось ничуть не меньше нашего, пожалуй, даже побольше. Из того, что они рассказывали, можно было сделать только один вывод: во Вселенной всё шло вкривь и вкось, и никому не было до этого дела. В их зоне космоса звёзды располагались ещё ближе, чем в нашей, и потому любой катаклизм отзывался десятками социальных потрясений на соседних планетах. И это помимо обычных проблем с болезнями, разбойниками и паразитической жизнью. Осторожный разговор прервал Суэви, который влез с резким вопросом:
   - А как вы думаете, кто создал весь мир?
   - Бог создал, - немедленно отозвался один из наиболее раскрашенных парней в свите Сиятельного, - вот наш Сиятельный и создал.
   - Как, - удивился Суэви, - ваш Сиятельный и создал? Весь мир?
   - Да. И мы рады служить Единому и Великому, создавшему планеты и звёзды и отделившему свет от тьмы и твердь от суши, наставляющему нас в Законе и в различении добра и зла.
   - А кто же тогда Богиня? - спросил первое, что пришло в голову, Суэви.
   Ох, наивность примитивная!
   - Суэви, хватит, - сказал я. Но было уже поздно.
   - Ваша Богиня - ангел у нашего Бога. Она получает от него указания о том, как ей действовать дальше, - спокойно ответил собеседник Суэви, судя по отсутствию оружия, что-то типа жреца или нашей "серой плесени".
   Такого Суэви стерпеть не мог.
   - Ой, не могу, насмешил. У вас всего четыре корабля, и вы говорите, что вы тут самые - самые. А у нас много кораблей, и мы ничуть не меньше вас.
   - Величие определяется не количеством кораблей. Верховному Богу нет смысла всё делать самому. Пусть всё делают ангелы. Поэтому у вас много кораблей, а у нас - только для перевозки слабой плоти его немногочисленных недостойных слуг.
   - Вы что, и всем своим людям говорите, что они будут служить Богу - творцу мира? - не унимался Суэви. Я сделал знак Фиу, чтобы он унял крылатого, пока тот не вызвал политического скандала.
   - Да, говорим. Нашему Сиятельному и Единому служат только те, кто верит в то, что он - творец Вселенной и всего живого.
   - Надувательство это всё. Мы таких сиятельных пачками видели. В том числе видели, и как их убивают.
   - Он неверующий богохульник! - не выдержал жрец, - Убейте его!
   - Отставить убивать, - одновременно сказали я, наш капитан и капитан охраны Сиятельного. Мы посмотрели на чужого капитана с признательностью. Всё-таки настоящие военные понимают, что такое приказ.
   - Ох, извините, вырвалось по привычке. У нас подобные слова наказываются смертью, - оправдывался жрец.
   Фиу в это время дал Суэви пинка и оттащил его за наши спины.
   - Они украли у меня моего Бога, - причитал Суэви, - это же пародия, а не Бог.
   - Не огорчайся, Суэви, твой Бог может не иметь ничего общего с тем, что они говорят о Боге, - принялись мы утешать нашего дракона.
   - А как ваш Бог доводит до вас законы о том, какое решение считать лучше, а какое хуже? - спросил я у слуг Сиятельного.
   - Надо спросить вышестоящего начальника. Его слова являются боговдохновенными, - ответил жрец, - кроме этого, список основных законов выбит у нас в камне и обязателен к заучиванию для начинающих.
   - Расскажи, пожалуйста.
   То, что рассказал жрец, отличалось от "кодекса разумного существа" лишь в незначительных деталях. Суэви фыркнул. Мы с Фиу заулыбались. Ребята из личной охраны Богини посмотрели на нас с удивлением.
   - Приглашаю вас послужить истинному и единому Богу, - сказал жрец, - все праведные и богоугодные существа должны служить своему Богу.
   - Спасибо, у нас уже есть один, - тихо прошипел Суэви.
   В этот момент переговоры закончились, и наши сиятельства разошлись. Мы вернулись на базу. До чего там договорились патроны, неизвестно, но Богиня передала Суэви благодарность с формулировкой "за возмутительное и вызывающее поведение, позволившее больше узнать о другой стороне". Мы так и не поняли, похвала это или щелчок по носу. Проспорили на эту тему целый час.
   В течении следующей недели Суэви ходил тихий и задумчивый, а к концу недели сказал мне, что, как ему кажется, он знает, как Создатель разговаривает со своими чадами.
   - Неужели текстовые сообщения шлёт? - притворно ужаснулся я.
   - Ты почти угадал. Вот попробуй сесть, закрыть глаза и ни о чем не думать.
   Я попробовал.
   - О чем ты сейчас думаешь? - спросил Суэви меня через минуту.
   - О том, что вчера и сегодня Иллиану витаминов не давал.
   - Вот видишь! Стоит прекратить болтать и начать слушать, как начинают выходить такие мысли, которые иначе нипочем бы не вышли.
   - Так это мои мысли, а не Бога.
   - А ты попробуй понаблюдать за ними подольше. Тогда пойдут и глубокие мысли. Твои мысли, которые будут думать о твоём совершенстве. Откуда ты знаешь, чьи они? Ты думаешь, что это тебе самому вдруг подумалось, а это, может быть, и наведённые откуда-то снаружи.
   - Суэви, ты чего-то не то придумал. Я не успеваю поспать толком и присмотреть за Иллианом, а тут я должен ещё и думать невесть о чем? Да я просто усну, если просижу ещё минуту.
   - Да? Ну, извини. Вы, люди, тратите так много времени на сон...
  
   Глава 41. Храм Атшутшикаль.
   - Наливай, - скомандовал я Бий У. Она послушно налила коричневой воды из местного ведра в молекулярный фильтр, открыла краник и нацедила мне кружку очищенной воды. Я отхлебнул большой глоток, стараясь смыть скрип песка на зубах. Скрип песка на зубах стал нашим постоянным спутником во время этого задания.
   Мы прятались от полуденного зноя в одной из тех многочисленных расщелин - пещер, которые в изобилии можно найти в скалах вокруг стройки храма богини любви Атшутшикаль. Мы переняли этот способ спасаться от жары у рабочих, занятых на строительстве храма. Днём тут работать невозможно. Из-за жаркого климата работают тут по четыре часа утром и по пять вечером.
   - От этой жары я скоро тресну, - пожаловался я Птитру. Птитр, валявшийся у дальней стены пещеры, сочувственно вздохнул. Ему ещё хуже, чем мне. А вот Грумгор и Суэви блаженствуют. Грумгор любит жару, а Суэви рассекает так высоко в небе, что его почти не видно. Фиу если и страдает, то не подает виду. Появляется на людях причёсанным и с наглаженным бантом, чем нарушает форму одежды, предписанную Богиней.
   Иллиан легко переносит жару. Он тут счастлив. Ещё бы, столько лошадок, коровок, люди что-то строят, краны работают, резчики по камню делают картинки, а главное - Аис - дружок рядом. Мы изготовили для Аиса - робота дистанционный ретранслятор на инфракрасных лучах, и теперь он может веселиться вместе с Иллианом. С орбиты никто не запеленгует, а парню веселье. Главное - это вовремя вытаскивать их из-под висящего груза.
   Мыслящая жидкость поднял бунт и заявил, что ему страшно оставаться одному на пустом корабле. По этой причине Валли сейчас составляет ему компанию на борту Аиса. Им там хорошо, совсем не жарко, играют день и ночь в разные игры и веселятся. Аис - корабль спрятан далеко в пустыне, в глубокой расщелине, и укрыт всеми мыслимыми маскировочными сетями. Для верности мы ещё присыпали их сверху песочком.
   Мы строим храм. Точнее, строим не мы, строят местные. Что тут положено делать нам, мы так и не поняли, но пожелание Богини было четким и ясным: она будет довольна, если стройка успешно дойдёт до конца. По этой причине больше двух месяцев назад нас просто зашвырнули в эту жару, в эту дыру, в этот всепроникающий песок и бросили тут с небольшим запасом оружия и приказом не допускать передачи технологий. Это тайное задание. Мы не должны выходить в эфир, никаких посланий на базу и никаких масштабных акций, которые могли бы привлечь внимание других космических сил.
   Кроме моей старой команды, пришедшей со мной ещё с училища Космопола, нам навязали ещё десяток новобранцев из резервов Богини. Бедняги даже не знают толком интерлингвы. Фиу понемногу тренирует их в умении управлять своими руками - ногами. Формально он является их начальником. Получил звание - изволь получить и подчиненных. Офицеров без подчиненных в войсках Богини не водится. Новобранцы так забавно стараются, путаются и смотрят в рот Фиу, что я ухожу подальше, чтобы не смущать их своим хихиканьем.
   Первое время мы думали, что должны помогать при строительстве. Однако местные инженеры всё делают настолько хорошо, что без передачи технологий типа двигателя внутреннего сгорания улучшить практически ничего невозможно. Но на этот счёт приказ Богини был категоричен и точен: никаких технологических новинок. Мало того, у нас даже отобрали всех роботов. Вдруг местные почерпнут что-нибудь из случайно разбитого робота.
   В карьере, расположенном чуть выше по реке, с помощью известковых клиньев отламывают куски скал, обрабатывают с помощью молотов, приводимых в действие водяными колесами, и сплавляют их по реке сюда, к храму. Тут заготовки поднимают в шлюзе вместе с кораблями на уровень храма, а затем по каналам подводят непосредственно к рабочим площадкам. Ручного труда на этом этапе почти нет, воду в шлюзы подают ветряки. Медленно, зато дёшево и надёжно. Ручной труд появляется только на том этапе, когда камням придают нужную форму и наносят резьбу. Но эту работу можно считать творчеством. Я даже немного поучаствовал в резьбе по камню, просто так, для удовольствия, пока жара меня совсем не расслабила.
   Грумгор хотел было подправить проект храма и за одну ночь нарисовал такое, от чего у его святейшества Главного Жреца Богини Любви Атшутшикаль глаза полезли на лоб. У меня, впрочем, тоже. Я был тогда на другом конце стройки и прибыл на совещание уже после его начала, так, что у меня уже не было времени подтормозить полёт фантазии нашего крокодилообразного. Пришлось выходить из положения прямо на совещании. Жрецы явно не хотели противоречить посланцам Богини (которую они, насколько я понимаю, считают то ли воплощением, то ли настоящей Атшутшикаль), но и реализовывать то, что нарисовал Грумгор, было невозможно. Так и сидели, молча хлопая глазами. Когда я с умным видом заявил, что такой проект возможно осуществить только с использованием более прочных и в данный момент недоступных материалов, то жрецы почувствовали огромное облегчение. Но они всё-таки кое-что взяли из идей Грумгора, да и тяжело было не взять: он намешал туда архитектурные элементы всех стилей всех планет и всех культур, которые он видел. Птитр видел окончательный проект и клялся, что они взяли многие элементы, только размер уменьшили. Если так, то храм будет образцом дурного вкуса.
   После некоторых раздумий я пришел к выводу, что мы должны охранять эту стройку, иначе мои ребята просто с ума сойдут от скуки. Да и охраны у стройки почти никакой, если не считать пары десятков бестолковых копейщиков, что охраняют верховного жреца и собранные на постройку храма деньги. Ни разу не видел, чтобы они тренировались.
   Суэви, который очень интересуется этой религией и всеми подробностями стройки, говорит, что малое количество охраны не случайно. Деньги на храм собирались по многим соседним государствам на добровольной основе. В этом мире есть и развитое воинское искусство, и частные армии, но каждый человек в них стоит как сто обычных рабочих. Поэтому местные просто экономят на риске. Впрочем, каких-либо серьезных покушений пока не было. Возможно, это связано с самим характером стройки. Суэви говорит, что рабочих сюда набирают по призыву, что для них это какое-то дело чести (что, впрочем, не мешает надсмотрщикам лупить их плёткой, - сам видел). Ещё Суэви говорит, что в результате этой стройки, скорее всего, несколько мелких соседних государств если и не объединятся, то станут способны на осуществление совместных проектов. Если это так, то Богиня ловит рыбу по-крупному.
   Фиу как-то попытался потренировать охрану верховного жреца в искусстве рукопашного боя, но те только хихикали и тыкали в него пальцами. Я собрался было задать им хорошую взбучку за неуважение, но Фиу просто махнул на них рукой. В итоге мы разбились на наряды и охраняем стройку по очереди. А ещё мы приглядываем за верховным жрецом. В первую неделю он пытался украсть у нас стоунсенса.
   Дело было так. Чтобы не объяснять местным, что камни бывают живые, мы им навешали лапши на уши в том духе, что стоунсенс - это хранилище информации, всё равно, как их счетные машинки с бумагой из камышей (есть у них такие, с ручкой сбоку, тоже по-своему чудо техники). И вот в один прекрасный день приходит ко мне текстовое сообщение от стоунсенса: "Волд, меня похищают люди верховного жреца". Похитители зарыли его в песке в километре от стройки, но стоунсенс вёл прямую трансляцию, и наши ребята откопали его буквально через минуту после. Я же в это время был у верховного жреца и показывал фотографии похитителей. Сказать, что он был потрясён, значит не сказать ничего. Он клятвенно обещал "разобраться с этим ужасным происшествием и примерно наказать святотатцев". Обещание он сдержал, прислал на следующий день в ящике головы всех восьми похитителей. Грумгор удивился и спросил, зачем он это сделал и не должны ли мы их съесть. Я отослал головы обратно с выражением "чувства полного удовлетворения и уверенности в дальнейшем плодотворном сотрудничестве". Но за верховным жрецом мы теперь приглядываем. Стоунсенс стоит на своей платформе у входа в его святейшую резиденцию и прослушивает все внутренние покои. Не могу винить верховного за попытку умыкнуть нашу каменюку. Каждый заботится о своём народе.
   Этот случай вызвал у меня новую порцию грусти и раздумий о том, насколько несправедлива жизнь. Возвращались себе люди с задания, надеялись на награду, а у них головы с плеч - и в ящик. Мы тоже не застрахованы от того, что и с нами как-нибудь не поступят аналогично. Грумгор понял мою грусть по-своему и сказал, что я зря мучаюсь всякими глупостями: надо было съесть эти головы, и не чувствовал бы печали от упущенной добычи.
   Так что стройка идёт своим чередом, а мы периодически облетаем её по периметру на глайдере. Считается, что для местных это настолько волшебная вещь, что утечки технологии не происходит. Вдобавок наверху постоянно висит Суэви, ещё один наш козырь в борьбе с разными неприятностями. Суэви говорит, что в этом мире достаточно часто случаются набеги кочевников и что очень странно, что их ещё не было, и потому несет свою вахту со всей серьёзностью.
   Верховный жрец доволен, говорит, что стройка идёт быстро, быстрее графика, и удастся её закончить не за 20 лет, а за 18. Когда он это впервые сказал, меня чуть было удар не хватил, но потом я сообразил, что еды нам оставили на год - а значит, должны забрать не более, чем через полгода. Уж что-что, а организацию запасов штаб у Богини всегда проводит очень тщательно. Пока там сидит Виллина, бояться нам нечего.
   Из полуденной дремы меня выхватил голос Суэви: "Волд, на юго-западе какое-то шевеление". Я схватил свою пушку, плащ и пошел разбираться. Вообще-то Богиня настаивала на том, чтобы в этом мире мы ходили в той форме, которую она нам сама придумала - полуобнаженные, в юбках, с огромным количеством золотых колец, браслетов, подвесок и бус на всех частях тела. В первую же неделю я обгорел сильнее, чем свинья на плохой свиноферме, и потому теперь хожу везде в относительно светлой накидке из местной ткани.
   Я вышел на площадку перед пещерой и посмотрел на юг. Обычные для стройки пыль и грязь, поднятые в воздух тягловыми животными, заслоняли происходящее так, что даже в бинокль было не разглядеть подробностей. Но там явно что-то происходило. В пыли метались разноцветные платки рабочих, слышался нарастающий шум и гам, в котором начинали прорезаться панические нотки.
   Подошел Фиу на глайдере. Я погрузил свою задницу в глайдер, и мы полетели разбираться.
   Первое время местные пытались задирать Фиу, за малый рост, наверно. Ему даже пришлось слегка подрезать пару особо настойчивых шутников. Это продолжалось до тех пор, пока они не увидели его за штурвалом глайдера. Наш кот в сапогах, в шляпе и за штурвалом глайдера - это очень яркое зрелище.
   Мы прибыли вовремя. Группа всадников на странных мохнатых животных, судя по их мордам, плотоядных, рубила в капусту тех рабочих, которые пытались убегать, и вязала в связку тех, кого удалось поймать.
   - Тревога, - заорал я по внутренней связи, - все по местам, нападение кочевников! Птитр - к жрецу, Грумгор - к складу, Бий У на оборудовании...
   - Не шуми, - отозвался Птитр, - сами знаем.
   Да, ну и дисциплинка же у нас! Надо будет заняться после заварухи. И это при том, что Птитр - офицер в прошлом. Долгий отрыв от Родины и жара нас убивают.
   - Всем стоять! Космическая полиция! - заорал я и пальнул из своей пушки по пустому месту. Нападающие намека не поняли. Тогда я начал стрельбу на поражение. Ух, и заставили они меня попотеть! Они оказались хорошо обученными, скорее всего, их учили уходить от стрел, но и с моей пушкой их навыки сработали не хуже.
   Перед вылетом на это задание у нас отобрали прекрасные автоматические излучатели, к которым мы уже успели привыкнуть, и выдали эти дурацкие дрыны. Мало того, что они стреляют одиночными снарядами, они ещё и ужасно длинные (почти в мой рост) и тяжёлые. Пожилой офицер на складе, выдававший нам эти орясины, прослезился при их виде. Оказалось, что автоматические излучатели поступили на вооружение совсем недавно и что с этими пушками у него связано много ностальгических воспоминаний. Он смотрел на нас, как на внуков с наследственным дедовским оружием. Я ругался, плакал, отказывался брать эти пушки, говорил, что у меня малорослые солдаты, но все армии мира одинаковы в своём дурацком поклонении принципу приказа. Богиня приказала взять - должен взять. Считается, что эти пушки обеспечивают сохранение технологий от похищения. В итоге мы оказались почти безоружными. Поднять эти орясины из нашей группы могут только четверо: я, Грумгор, Валли и Птитр. При этом Валли сидит на корабле. С опоры могут стрелять и новички, но толку от них чуть, это всё равно, как если бы я стрелял по бегущему противнику из артиллерийского орудия. Теоретически, этим оружием может пользоваться и Бий У, но для этого нужен ещё кто-то, кто будет стоять рядом и вытирать ей слезы от того, что приходится стрелять в разумное существо. Фиу свою пушку по прилёту сразу затащил на склад и бросил её там. Он наделал кучу дротиков и ходит теперь всюду, весь обвешанный дротиками (помимо его обычного железа, разумеется). Суэви у нас вообще безоружный.
   Главный недостаток этой пушки - её долго наводить на цель, и она настолько большая, что видно, на кого наводишь. Этим недостатком и воспользовались кочевники. Они вертелись, как мухи. То они прыгали влево - вправо, то на полном ходу соскакивали со своих скакунов, держась одной рукой за седло, и вскакивали обратно. Прицелиться было очень сложно. При этом эти их твари обучены внезапно разворачиваться на месте. Пока я водил стволом своей пушки туда - сюда, большая часть кочевников успела удрать и затеряться в расщелинах пустыни. Я подстрелил человек двадцать, не больше, когда оказалось, что стрелять больше не в кого.
   - А что это ты такое кричал про космическую полицию? - полюбопытствовал Фиу.
   - Да так, по привычке, чтобы хоть что-нибудь сказать. Тоска по Космополу, если хочешь. Богиня всё равно не услышит.
   - Здорово! - восхитился Фиу, - А можно, я буду кричать в подобных случаях: "Стой, королевская гвардия?"
   Я подумал пару секунд и сказал: "Можно".
   Поступил доклад от стоунсенса о том, что до роты кочевников пытаются прорваться к покоям верховного жреца. Мы облетели соседние расщелины в поиске затаившихся врагов, никого не нашли и полетели к резиденции Верховного. Освобожденные рабочие внизу протягивали к нам руки и что-то лепетали.
   Просторная резиденция верховного наполовину вырублена в скале, а наполовину построена из камня. Перед резиденцией простирается широкая площадка, к которой вдоль скалы ведёт извилистая дорога. Площадка перед входом хранила следы недавней схватки. На ней валялось несколько трупов кочевников и их скакунов. Подножие скалы и дорога были усеяна подпалинами от взрывов, такими, которые вызывают наши пушки. По бокам от входа с пушками в руках стояли довольные Птитр с Грумгором, а за ними покоился на своей колесной платформе стоунсенс. Валяющиеся на площадке кочевники и их звери не имели тех характерных повреждений, которые вызывают наши пушки. Странно. Обычно, если заряд пушки попадает в человека, то разрывает его пополам или что-нибудь отрывает. Очень мощная штука
   Мы с Фиу сделали кружок над северной частью стройки и вернулись к резиденции.
   - Почему нет следов от пушек на кочевниках? - спросил я, вылезая из глайдера.
   - Удивись, Волд, у стоунсенса в платформе, оказывается, электромагнитный пулемет стоит. Ваши инженеры встроили, ещё на Вентере, - ответил Грумгор, - когда кочевники полезли, он как пустил очередь - и их как сдуло. Мы ещё даже подойти не успели. А тех, что мы подстрелили на дороге, свои забрали.
   От стоунсенса пришло сообщение: "Инженеры, когда сделали мне платформу, сказали, что у неё много других функций, и что инструкция в бардачке. Мне на днях Бий У инструкцию прочитала, и я освоил много новых функций".
   - Богиня нас убьёт, - проворчал я, - я иду к его высшочеству.
   Грумгор с Птитром захихикали. Удивительно, как стоунсенс и их не подстрелил, без тренировок, без пристрелок в тире... Надо будет посмотреть, что там ещё у него в бардачке прячется. А то так взорвемся в космосе, и даже не будем знать, от чего.
   В наружных покоях никого не оказалось. Я вошел в узкую пещеру, которая вела во внутренние пещеры резиденции, и ... чуть не порезался о ряд острых копий, торчавших из-за тесно сомкнутых щитов. Неплохо придумано, когда нападающие полезут со света в тесное отверстие пещеры, то встретят острый прием. Ну хоть какая-то польза от этих копейщиков. Раздалась краткая команда, и копья поднялись. Воины немного расступились, и ко мне вышел начальник охраны. Я обрадовал его тем, что мы отбились, и попросил устроить аудиенцию у его святейшества. Сукин сын, не выказывая никаких чувств, отправился внутрь. Копейщики опять перекрыли проход. Вот зараза. Мог бы хоть "спасибо" сказать.
   Верховный жрец был сама любезность, просто мёд с маслом. Благодарил за спасение стройки и защиту благого дела, а под конец решил даже открыть секрет, и так до того известный всей стройке.
   - Мой любезный друг, - сказал он, понизив голос, - похоже, у нас завелся шпион. Вчера к нам пришла очередная крупная партия пожертвований, а сегодня этот набег. Я думаю, вы уже обратили внимание на то, что нападение на рабочих было лишь отвлечением внимания, а основные силы рвались сюда, к казне. Хорошо, что мы предвидели это и укрыли деньги в самой дальней пещере... Но я боюсь, что нас ждут новые набеги!
   Впрочем, никаких идей о том, как изловить шпиона, у него не было, и охрану они тоже не собирались нанимать. Я, со своей стороны, обещал ему всяческую защиту, а вдобавок посоветовал перегружать деньги тайно, а не отгонять всех рабочих на километр, как они это сделали вчера. На этом и расстались.
  
   Почти три месяца ничего не происходило. На горизонте иногда появлялись лазутчики кочевников, но они скрывались раньше, чем Суэви успевал их рассмотреть. Иллиан и Аис научились делать сальто вперед. Фиу постарался. Когда меня не было, они прыгали с невысокого обрыва в мягкую, сыпучую глинистую осыпь под ним. Обошлись только шишками. Я попытался отругать Фиу, но тот только плечами пожимает. Подумаешь, у них в боевых школах дети в этом возрасте ещё и не то делают. То, что у них дети гораздо легче, он понимать отказывается.
   Храм уже начал приобретать отчётливые формы. Как и резиденция верховного жреца, он состоит из двух частей. Наружная часть состоит из нескольких рядов колонн и здания с портиками. Колонада украшена куполами с луковками, а здание резьбой. За счет большого количества разнообразных элементов всё это смотрится причудливо и даже красиво. Даже Грумгоровы добавления пошли на пользу. Внутренняя часть вырублена в скале. Когда её закончат, это будет большая, гулкая и, наверное, немного загадочная пещера (точнее, ряд пещер). Пока же там стоит ужасный грохот и висит плотная пыль. Мы как-то раз зашли из любопытства и как зашли, так и вышли. Находиться там невозможно.
   Если местные продолжат строить в том же темпе, то достроят храм до конца этого года, а остальные семнадцать лет (или сколько там планирует его верховное жречество) им останется разве что акварельными кисточками его раскрашивать.
   В один из рабочих дней, как всегда, жарких и пыльных, Птитр стоял у входа в пещеру и с жалостью смотрел на копошащихся рабочих.
   - Бедные, - сказал он, - занимаются бессмысленным делом ради бессмысленной цели.
   - Почему бессмысленным? - удивился Суэви. Он как раз спустился к нам в пещеру перекусить.
   - Все религии - это обман народа, грабеж и отвлечение от задач выживания.
   - Не согласен, - возмутился Суэви, - эта религия намного чище многих. Если тебе интересно, на этой планете до появления этой религии поклонялись ужасным божествам. Одно из них, мужское, давало победу в битве взамен на обильные кровавые жертвы. А другое божество, её изображали в виде нагой женщины, увешанной черепами, называли Мать и Смерть. Считалось, что она и даёт жизнь, и отнимает, и что она помогает только самым сильным и жизнеспособным. Лучшим способом ей угодить считалось вызвать кого-нибудь на поединок и убить его, доказав тем самым свою жизнеспособность. Представляешь, как весело тут было жить? Кстати сказать, местные изготовили большие камни с основными заповедями этой новой религии. Они довольно красивые. Приглашаю вас посмотреть.
   Так и получилось, что мы всей командой отправились на осмотр достопримечательностей. Камни действительно оказались красивыми, темными, блестящими, немного выше моего роста. Та часть, на которой была выложена надпись, была выглажена и отполирована. В остальном камням была придана намеренно хаотичная форма. Надписи были выложены красными полудрагоценными камнями в выдолбленных углублениях.
   - Умно, - оценил Грумгор, - даже если украдут красные камни, то надпись останется. Волд, прочитай нам их.
   Я потратил море сил на то, чтобы моя команда научилась разговаривать и писать на местном языке, но эти лентяи выучили только несколько основных фраз и на этом успокоились. За исключением Суэви. Суэви узнал об этом мире так много, что даст фору многим местным историкам. Я похмыкал, чтобы придать себе важности (в правильности перевода я был не очень уверен), и прочитал заповедь на первом камне:
   - "Разумное существо, твоя суть - понимать смысл и цель твоих действий. Не пытайся жить только удовольствиями тела, ибо это путь в ничто".
   От резиденции верховного жреца к нам начала спускаться небольшая процессия в сопровождении взвода копейщиков. Должно быть, кто-то из обслуги верховного наябедничал, и сейчас к нам пожалует Сам со всей своей свитой.
   Мы перешли ко второму камню. "Да будут любовь и счастье всего мира твоей целью. Иначе тебе придётся жить мучительством других людей, а это путь в страдание", - гласила надпись на втором камне.
   - В местном языке три слова "любовь", - прокомментировал Суэви, - одно имеет смысл "предпочитать", например, "любимая вещь", второе означает желание секса, а третье означает "радость от того, что в мире всё хорошо и совершенно". Тут применено третье слово.
   "Правда да будет твоим орудием во всех делах твоих. Кривда кажется проще и сильнее, но всегда оказывается слабее и приносит страдания", - говорилось на третьем камне.
   - А что такое "правда"? - спросил Птитр.
   - Прочитай следующий камень, - посоветовал Суэви.
   "Не оставь ни одного своего вопроса без внимания. Совершенство достигается через внимание к каждой детали дела. Да будут совершенство и чистота спутниками всех дел твоих", - прочитал я на следующем камне.
   - "Правда" - это базовое понятие, оно не выражается через другие понятия. Смысл его примерно можно передать словами как "то, как надо". Лучше всего оно передается через их сказ о творении мира: "Создала Богиня мир как сад, и была там одна правда и никакой кривды", - с увлечением объяснил Суэви.
   - Ага, а мы у Богини, должно быть, овощи в огороде, - отозвался Птитр.
   Мы все не смогли удержаться от ухмылок.
   - Нет, ты - разумное существо, - надулся Суэви.
   - От разумного существа и слышу, - не остался в долгу Птитр.
   "Свобода пуще неволи, - прочитал я на пятом камне, - мягкое и нежное сильнее грубого и твердого. Не пытайся получить силой то, что дается даром. Сила приходит от воли".
   Дальше было несколько камней с надписями про медицину и про секс, и я их пропустил.
   - Вот ещё интересная заповедь, - сказал я, - про организационную деятельность. "Если ты владеешь многим и повелеваешь многими, то отнесись к этому как к части общего живого тела, данной тебе на время в управление, ради всеобщего блага".
   - Вместо "общее живое тело" правильнее было бы сказать "организм". - прокомментировал Суэви.
   - У них нет понятия "организма", - ответил я, - у них нет таких кораблей или государственных систем, которые позволили бы сформулировать такое понятие. Они пока стадо одиночек, а их государства - это мелкие банды грабителей. Тот, кто формулировал эти слова, довольно удачно подобрал термины. Интересно, кто придумал эти заповеди?
   К нам подошла процессия, возглавляемая верховным жрецом. Я решил прояснить этот вопрос у первоисточника и после краткого приветствия спросил, кто формулировал заповеди, наверно, Богиня? Верховный удивился и ответил:
   - Нет, это всё мои слова. Я видел вашу Богиню, когда был в молодости в составе делегации на переговорах. Она, конечно, произвела на меня впечатление, она разительно отличалась от всего, что я видел до этого. Что я видел до этого? Насилие и ожесточение. А она была доброй и говорила о том, как сделать мир добрее. Но не думайте, что в нашей религии говорится о вашей Богине. Я тогда воспринял её просто как могущественное доброе существо, к сожалению, наивное, - тут жрец слегка улыбнулся, должно быть, вспоминая свою юношескую простоту, - дух Богини - прародительницы мира я постиг гораздо позже. Мы говорим о Той, что породила мир и продолжает заботиться о нем.
   - Было бы интересно посмотреть на этот мир несколько десятилетий спустя, - мечтательно сказала Бий У, - интересно, что тут будет?
   - Кровавая каша, - мрачно отозвался Фиу, - каждый из тех, у кого будет своё понимание о способах нанесения любви, соберёт вооруженных сторонников и начнёт устанавливать свой закон силой.
   Как назло, говорили они на местном языке, и аборигены всё поняли. Дело пахло политическим скандалом, и я решил немного сгладить ситуацию:
   - Ну почему же кровавая каша? Когда некое учение призывает к любви, это гораздо лучше, чем когда оно призывает к войне всех против всех.
   - У всякого вопроса бывает три ответа, или "да", или "нет", или "может быть". Если кто-то говорит, что возможно только "да" или "нет", то он теряет часть реальности и говорит неправду, и это хуже, чем просто соврать, - мрачно и терпеливо объяснил Фиу.
   - Ну вот и неправда, - возразил Птитр, - у любого утверждения только два положения: либо "верно", либо "ложно", так и компьютеры работают.
   - У любого утверждения всегда три положения: "верно", "ложно" и "что-то незнаемое". Это же классическая логика! Согласись, что часто бывает так, что в ответ на некоторое утверждение невозможно сказать ни "верно", ни "ложно", потому что существует что-то ещё, что при обсуждении не взяли в расчёт и что в корне меняет суть ситуации. А что до компьютеров, то при троичной логике они, наверно, и работали бы быстрее, - гордо заявил Фиу.
   - А где это ты учил такую классическую логику? - удивился я.
   - В королевской академии. Пять лет мучался. Я же из ведущего аристократического рода, ты забыл? В нашем мире 30 000 лет шли войны между разными идеологиями перед тем, как мы выработали такое понимание. Теперь у нас этому учат в школах.
   Тридцать тысяч лет письменной истории! Я был в шоке.
   - А приведи пример такого утверждения? - не сдавался Птитр.
   - А легко. "Все разумные существа - опасные хищники, и их надо уничтожать".
   Птитр призадумался.
   - Наш маленький друг совершенно прав, просто вы ещё не видели всех камней, - вступил разговор его главное святейшество, - приглашаю вас посмотреть оставшиеся.
   Он и его команда следили за перепалкой, часть которой шла на непонятной им интерлингве, и молча мотали на ус. У меня сложилось впечатление, что верховный понимает интерлингву. Он меня удивляет. Похоже, что мне придётся повысить моё мнение о нем.
   Мы прошли в расположенную невдалеке мастерскую, простой навес, где выкладывали надписи красными камнями. Там стояли ещё шесть камней, на которых уже были вырублены канавки для надписей.
   "Слово сказанное есть ложь, - прочитал я на первом из них, - всегда есть что-то большее, что может сделать сказанное или сделанное только частью правды".
   - Доволен? - спросил Суэви Фиу.
   - Всё равно это всё любительство. Тут даже нет разделения заповедей по уровням для различных групп людей, в зависимости от их способностей к мышлению. Заповеди для разных людей должны быть разными. Для простых людей - простые команды. Для людей с пониманием - только принципы, - не сдавался Фиу. Высказав своё мнение, он гордо отошел в сторону, уселся на камень, достал свою алебарду и принялся её ожесточенно точить. Его фигура демонстрировала презрение ко всякому наивному любительству, не имеющему в запасе экспериментальной практики длительностью хотя бы в десять тысяч лет.
   - Слушай, а если у вас такая разработанная философия, что же ты мне с книгой правил не помогал? Продиктовал бы, и было бы здорово.
   - Да я там не особенно учился. Я больше был по дуэлям и по бабам, - виновато ответил Фиу на всеобщем, - а потом, тебе бы и не понравилось. Вы, земляне, очень зациклены на повышении качества жизни и комфорта, а у нас считается, что всё, что есть у человека - это его смерть. У нас считается, что самое главное - это потратить этот капитал с честью. Либо умереть в бою ради своего господина, либо создать такие произведения мастерства, которые были бы образцом для потомков.
   - Произведения искусства? - попробовал я поправить Фиу.
   - Нет, произведения мастерства. Если пятеро воинов разгромят отряд в тысячу воинов - это разве не свидетельствует об их мастерстве?
   - Да... ты прав, производит впечатление, но не нравится. Хотя... что-то в этом есть. Но давайте читать дальше!
   "Не верь своим ощущениям. Тебе кажется, что мир вокруг опасен, а окружающие способны только раздражать и вредить. Но мир безопасен, научись понимать мотивы действий окружающих и ты увидишь, что они вполне доброжелательны", - было вырублено на втором камне.
   - Их бы к нашим соседям, к племени черепоедов, - прокомментировал Грумгор.
   - Это другой случай. Это про внутренние ощущения, которые могут не совсем отвечать реальному положению дел, - вступился я за жреца.
   - Записать не хочешь? Что-то ты давно не писал свою книгу правил для инопланетных рас. Будешь летать по Галактике, листовки с орбиты скидывать, - продолжал хихикать Грумгор. Я ему ответил, что если температура снизится хотя бы градусов на тридцать, то я подумаю об этом. А сам со стыдом подумал, что совсем закис мозгами и давно уже не обдумывал то, что ранее считал самым важным на свете. Мало того, я даже не читаю тех книг, что выдали мне серые наставники. Всё проклятая жара виновата. Разленился я. А этот жрец ничего, неплохо всё свёл в систему.
   На третьем камне было написано: "Говори и делай не то, что хочется, а то, что приведет к таким последствиям, которые ты хочешь получить".
   - Какая ужасная заповедь! - возмутился один из новичков: - Получается, что придётся жить с другими, как с собаками, заранее хитроумно что-то придумывать, обманывать... Это же подло! Надо совсем не так! Какие чувства пришли в голову, такие и показывать. Только так другие будут считать тебя своим.
   - А меня с детства учили совсем другому, - в свою очередь удивилась Бий У, - мне говорили, что честная девушка должна научиться сдержанности, должна научиться создавать в доме дух общей любви и заботы, и поддерживать его, как бы не было трудно. У нас даже было такое правило: перед тем, как отвечать на любой вопрос, особенно обидный, надо произнести про себя мантру успокоения из десяти слов. Это делается для того, чтобы первый гнев успел пройти, и стало возможным спокойно подумать о том, что именно хочешь сделать. А если действовать по первому побуждению, то так и прибить кого-нибудь можно, от гнева. У нас, кстати, такое довольно часто бывает, рассердятся друг на друга, кинут чем-нибудь, а потом месяц после похорон плачут.
   - Нет, это не для меня, - настаивал новичок, - это не искренне, это разделяет меня на части, это же придётся считать всех остальных животными!
   - Главное, это чтобы тебя не считали животным, - захихикал Птитр, - у нас настоящий сын своего народа должен быть хладнокровным и сдержанным. Эмоциональность и горячность - это свойство неполноценных рас.
   Новичок замолк, но явно завязал узелок на память: припомнить Птитру "неполноценную расу".
   Надпись на четвертом камне удивила даже меня. Потребовалось несколько консультаций с верховным жрецом, прежде чем я смог понять её смысл и кое-как перевести.
   - Смысл примерно такой, - сказал я, - тут сказано, что надо постоянно изучать мотивы своих действий. Например, животную часть всё время тянет избегать мест, похожих на те, в которых было неприятно, и пытаться повторить те ситуации, в которых было приятно. По этой причине необходимо изучать свои воспоминания о приятном и неприятном. Иначе может получиться так, что вы пропустите те места, в которых есть нечто полезное, но которые кажутся похожими на опасные. Может получиться и так, что вы попытаетесь повторять те приятные ситуации, которые уже никому не интересны в то время, когда уже есть какое-то новое счастье.
   - Что за заумь? Это я что же, должен полдня сидеть и вспоминать? Когда грустно, лучше пойти и кому-нибудь морду разбить, - возмутился Грумгор.
   - Мне тоже не очень понятно, - признался я.
   Я осмотрел оставшиеся камни. Надписи на них говорили о правилах в коммерческих делах, - какие проценты считать допустимыми, а какие грабительскими, как не допускать просрочки долга, что можно и что нельзя брать в залог. Нам они были неинтересны.
   - Думаю, эти правила универсальны для любой жизни, которая считает себя разумной, - подал голос жрец.
   Я решил пошутить сразу и над ним, и над Грумгором.
   - Грумгор, - спросил я, - что такое любовь?
   - Моя много думать о том, что такое любовь, - Грумгор отвечал на местном, и от волнения произносил слова не очень правильно, - вы много говорить об этом, но у нас не быть такого слова, поэтому моя много думать. Моя думать, что когда у нас воспитатели собирать тех, кто только вылез из моря, то главным бывать для них не возможность приобретать много новых воины и еда, а возможность видеть они милые и забавные. А ещё возможность видеть потом умелый воины и хорошо танцевать красавиц. После боя, когда погибать много воины, воспитатели заболевать "красный сидень", сидеть на месте несколько дней, и даже есть не могу. Моя думать, они печаль, что гибнуть те, кого они растить.
   Красный цвет для вида Грумгора - это цвет страха и отчаяния. Когда он боится или грустит, он краснеет. Скорее всего, "красный сидень" - это по-нашему суровая депрессия.
   Моя пасть отвисла чуть не до земли, и сияние защитного поля красиво подчеркнуло эту картину. После "классической логики" из академии Фиу, "кодекса честной девушки" от Бий У и откровений Грумгора я уже и не знал, чему удивляться. Я посмотрел на Суэви, но тот не преподнес никаких сюрпризов. Сюрприз приготовил стоунсенс. Он прислал текстовым сообщением вопрос, адресованный верховному жрецу. Хорошо ещё, что вслух его не задал. Я переслал его Бий У с просьбой задать его от её имени.
   - Когда в уме постоянно повторяются воспоминания об обидном или страшном, это, наверное, действует та же сила, что заставляет удаляться от страшного или повторять то, что уже не нужно? - произнесла Бий У. Вся моя компания уставилась на неё с большим удивлением, и их можно было понять. Обычно она разговаривает предложениями длиной не более шести слов.
   - Как приятно встретить понимающего человека, - расцвел верховный, глядя на Бий У.
   - Стоунсенс, - пояснил я, глядя в сторону. Мои поняли, хотя и не удержались от взглядов в сторону стоунсенса. Но жрец в это время углубился в какую-то теоретическую беседу со стоунсенсом (через Бий У, конечно), и ничего не понял. Бедная Бий У вынуждена было повторять длинные непонятные предложения (несколько раз она запнулась) и выслушивать речи, которые она никак не хотела слушать. Я видел, как она начинает поглядывать на меня со всё более сильным желанием предоставить мне, жрецу и стоунсенсу разбираться со всей своей заумью самостоятельно.
   А беседа шла о таких вещах, о которых даже я не очень-то задумывался. Что-то такое о животных желаниях, стремлении к выживанию, управлении животной частью через память о ранее полученных болезненных ощущениях, заблокированных воспоминаниях, внутреннем перепрограммировании, налаживании взаимодействия между человеческой и животной частями в человеке, и так далее. Дело осложнялось ещё и тем, что верховный не имел понятия о программировании, и Бий У пришлось объяснять ему это понятие словами стоунсенса. Потом жрец не очень осторожно высказался на тему о том, что противоречия между животной, заранее запрограммированной частью и собственно человеческим разумом должны быть характерны для всех разумных видов, кроме, может быть, каких-нибудь бесчувственных камней.
   При словах "бесчувственные камни" мои захмыкали и отвернулись, а стоунсенс обиделся и кинулся в дискуссию с новым жаром. Они свернули на обсуждение того, какие бывают чувства у разных космических рас и можно ли думать об их внутреннем устройстве одинаково. Бий У за этот день сказала, наверно, больше слов, чем за всю жизнь. А солнце всё жарило, и мы начинали понемногу терять терпение. Единственным, кто наслаждался происходящим, был Суэви. Судя по всему, он нашел в их беседе для себя нечто новое, и часто задавал вопросы.
   Тут произошло страшное. Суэви с громкими криками: "Внутреннее внимание! Внимание к мотивам поступков! Как своих, так и чужих!" соскочил с тележки стоунсенса, на которой он до этого ехал, и начал носиться по площадке. Сделав три круга, он уселся обратно на тележку и укрылся крыльями. В ужасе мы смотрели на свернувшегося клубочком Суэви, не в силах смириться с тем фактом, что теперь мы минимум на месяц лишены воздушной разведки.
   - Кажется, у нас скоро будет серебряный дракон, - прокомментировал я. И тут, как будто подтверждая старую мудрость, говорящую о том, что если что-то и происходит, то всё сразу, к небу потянулись дымы с сигнальных вышек.
   Сигнальные вышки удалось устроить совсем недавно и только после того, как я сурово нажал на Верховного Жреца. Старый хитрован, похоже, надеется на то, что каждый угнанный в неволю строитель храма станет дармовым проповедником. Жрец упирался, жадничал, но мне всё-таки удалось заставить его выделить часть средств и людей на то, чтобы обустроить сигнальные вышки, а также построить некоторое подобие крепостной стены на северном и южном проездах к реке. Это, конечно, не полноценная крепостная стена, мы просто перекантовали в ряд те каменюки, которые там валялись в живописном беспорядке. Но конный уже не проедет иначе, как по узенькой извилистой дороге между камнями. Уже хоть что-то. Мы ещё обустроили там несколько ловушек, так что если кочевники сунутся, их ожидают пренеприятные сюрпризы.
   Вахту на вышках несли те инвалиды, которые получили на стройке разные повреждения и всё равно не могли работать. Только так и удалось уговорить верховного выделить людей для стражи.
   Дымы с сигнальных вышек означали лишь одно: на нас идут кочевники, причем и с севера, и с юга.
  
   Глава 42. Копье с коллиматорным прицелом.
   - К бою! - закричал я, - Все по местам! Грумгор с новичками - на юг! Бий У, Птитр, Иля, Аис, стоунсенс - на командный центр! Фиу и я - на глайдере на север! Бий У, грузи Суэви на тележку! Иллиан - ни шагу от Бий У!
   Все зашевелились, на этот раз без комментариев. Моё неудовлетворение, высказанное в личной беседе Птитру по поводу пререканий в боевой ситуации, было высказано очень громко и стало общим достоянием. Теперь они не пререкаются.
   Бий У, несмотря на её полный природный пацифизм, является одним из сильнейших козырей нашей команды. Она сидит в пещере на командном центре и контролирует обстановку. Она может видеть всё происходящее через камеры, установленные на наших плечах, и через несколько десятков камер, которые мы раскидали на местности. Это позволяет нам надеяться, что мы не получим удара в спину или других неожиданностей. На учениях она неоднократно предупреждала нас о противнике сзади. В горячке схватки иногда забываешь оглядываться. Бий У способна растраивать внимание сразу на три картинки, и потому незаменима для такой деятельности. Сейчас она клала Суэви на тележку стоунсенса. Новички завидным строем потопали на юг, сгибаясь под тяжестью своих пушек. Хорошо, что я настоял на том, чтобы все всегда ходили с оружием. Ребята даже в туалет с ним ходят, но теперь мы не оказались застигнутыми врасплох.
   - Коммуникаторы держать включенными! И земные тоже! - заорал я вдогонку Птитру и Грумгору. Те полезли на пояс, включать земные коммуникаторы, которые мы в нарушение политики Богини до сих пор таскаем с собой. Она нас о них не спрашивала, а мы не говорили. Несколько раз они нас выручали. Та техника, которую нам выдали у Богини, конечно, превосходит земную по технологиям, но только она имеет отвратительную особенность иметь свой характер. В самый неподходящий момент она может выключиться с приветом, взять хотя бы тот случай на грозовой планете Маутии. В самый необходимый момент коммуникаторы взяли и выключились. Им, видите ли, не нравится электромагнитная обстановка, разряды слишком сильные. Если бы не земные коммуникаторы, мы бы тогда потерялись в грозе.
   Фиу ссадил меня перед нашей северной баррикадой, прямо около начала извилистого прохода между камнями. Перед проходом мы намеренно раскидали несколько крупных камней, чтобы было где укрыться от атаки стрелами и для прочих надобностей. Глайдер начал набирать высоту. Мы превратили его в подобие штурмовика, привинтив с обеих сторон пушки Фиу и Суэви. Полноценного штурмовика из глайдера не получилось, он не может наклоняться по тангажу. Фиу сможет попасть в цель, только находясь под определенным углом над ней, но и это уже хоть что-то.
   Я посмотрел в сторону пустыни и понял, что мы провалили задание. Со стороны пустыни надвигалось несколько тысяч всадников, сплошное пылевое облако закрыло весь горизонт. Похоже, они собрали всех воинов всех племен пустыни. Пришел доклад от Грумгора, он докладывал, что на них также надвигается огромный отряд. Я поручил Птитру заглянуть к верховному жрецу и передать, что мы, скорее всего, не удержим оборону и что ему лучше грузить деньги на корабль. Птитр ответил, что уже грузят.
   Я приказал быть готовыми к спешному отходу к храму. Там, постреливая из давно отрытых нор, мы сможем обороняться почти бесконечно. Облако пыли приближалось. Фиу на глайдере набирал высоту. Я включил пушку. Пушка отозвалась легким вибрированием.
   И тут начался дерьмошторм. Пушка как-то странно пискнула и выключилась. Я попытался её включить снова - не включается. Я глянул вверх и увидел, как Фиу, как будто в замедленном кино, выпрыгивает из падающего глайдера, сдирая с себя на ходу рюкзак с оружием и бешено размахивая шляпой. Прощай, Фиу.
   Но долго смотреть на Фиу мне не пришлось, поскольку невдалеке передо мной песок раздался, и из него появились шесть всадников. Похоже, они закопались там с ночи и поджидали кого-нибудь из нас. У меня не было времени даже достать из-за пояса мой офицерский пистолет. Старый, добрый электромагнитный "Кольт" столетней давности на 50 патронов, про который мы шутили, что нам его выдают только для того, чтобы застрелиться, если потеряемся в космосе. Сейчас он лежал у меня за поясом и был так же недоступен, как ядерные бомбы на борту у Аиса. Обидно погибать вот так, застигнутым врасплох.
   Пушки от Богини являются в то же время и холодным оружием. При нажатии на определенный рычаг из утолщения на кончике пушки выскакивают три лезвия: одно - штык, второе - короткое боковое и третье, напротив второго - подобие лезвию алебарды. Тот офицер, что выдавал нам эти пушки, немного показал, как ими пользоваться, при этом проливал слезы умиления и ностальгии по бурной молодости. Не думал я, что мне пригодятся его уроки! Как хорошо, что я брал уроки рукопашного боя у Фиу. Жаль, что он разбился.
   Первого всадника, который вырвался далеко вперед от своих, я ссадил, воткнув копье ему в брюхо. Его скотина пролетела по инерции вперед, а он так и остался на жале копья, упертого в землю. Их что, не учили уходить от атаки копьем? Я на его месте смог бы уклониться. Я уже прицеливался на второго, когда почувствовал, что моё копье кто-то тянет сзади. Оказывается, мерзкая скотина решила поквитаться за хозяина и схватилась за нижнюю часть пушки зубами. Бедная, глупая скотина. На нижней части пушки есть небольшое утолщение, вот за него-то она её и схватилась. Будь я глупым животным, я бы потянул оружие на себя. Но вместо этого я двинул оружие вниз, и животина получила по внутренней части горла всем весом пушки. Она взвизгнула и отпустила копье. В следующий миг острое жало копья вонзилось ей в легкие. Другой рукой я уже доставал пистолет. Если каждая из этих тигролошадей будет такой упорной в битве, мы патронов не напасемся.
   Я уже спиной чувствовал занесенные надо мной сабли кочевников, но развернуться не успевал. Проклятая тварь отвлекла меня от атаки. В этот момент мимо меня, завывая, как сотня мартовских котов одновременно, пронесся Фиу, размахивая своей алебардой. В его вое угадывалась речь. Я всадил пулю в агонизирующую скотину, - язык не поворачивался назвать её лошадью, скорее это тигр, - и наконец-то развернулся, чтобы встретить остальную пятерку. Фиу положил свою заточку себе на спину и принялся носиться под животами у скакунов нападавших. Трое из кочевников вдруг обнаружили, что ехать на скакунах со вспоротым брюхом не очень возможно. Двоих оставшихся успокоил я из пистолета. Оставшаяся без скакунов троица кинулась наутек.
   Над строем противника раздался воющий сигнал. От общей линии отделилась добрая сотня кочевников и двинулась на нас. Они были ещё далеко. Воспользовавшись передышкой, я достал земной коммуникатор и вызвал Бий У. В эфире стоял странный треск. Раньше его тут не было.
   У отряда Грумгора оружие работало. Бий У сообщила, что в нашей зоне отключилось не только наше оружие, но и все камеры наблюдения. На этом передышка закончилась. Атакующая сотня приближалась.
   Фиу, который оставался далеко впереди меня, издал воинственный вопль и кинулся вперед. Вообще-то я планировал отойти к проходу, но этот котяра спутал мне все планы. Пришлось издать аналогичный вопль и тоже кинуться вперед. У меня в пистолете ещё 40 патронов. Возможно, нам удастся их запугать. Фиу принялся метаться под ногами атакующих, вспарывая животы, подрезая сухожилия и ловко уклоняясь от сабельных ударов. Впрочем, при такой скорости нападающие даже не успевали понять, что с ними произошло Прорвавшихся через Фиу я отстреливал из пистолета с самого близкого расстояния, так, чтобы пуля проходила сразу и сквозь тигролошадь, и сквозь всадника. Промахиваться я не имел права.
   Наконец атакующие поняли, отчего гибнут их скакуны, и выстроились в круг вокруг Фиу, на некотором расстоянии от меня. Они скакали вокруг котяры, периодически поглядывая на меня, и явственно замышляли недоброе. Их оставалось человек сорок конных, не больше, но и у меня закончились патроны. Позади них собирались те, кто нашими усилиями остался безлошадными, ещё человек тридцать.
   По неведомому мне сигналу скакавшие вокруг Фиу конные воины вдруг бросились на него, а спешенные кочевники на меня. Ошибка с их стороны. Конники мешали друг другу прорваться к Фиу, а пехота была для меня менее опасна, чем кавалерия.
   Фиу хладнокровно выждал, пока конники приблизятся к нему на совсем небольшое расстояние, прорубил в их строю брешь с помощью своих звёздочек (это я их ему посоветовал, видел в каком-то старом земном фильме, уже и не помню, в каком), а затем мягким перекатом под ногами оставшихся без хозяев тварей оказался снаружи кольца, продолжая прореживать строй с помощью дротиков.
   После этого я больше не мог за ним наблюдать, поскольку ко мне подоспела обозленная потерей своих скакунов пехота. Ещё до этого я бросил тяжелую пушку и подобрал пару местных сабель. Я издал боевой клич "Космопол!" и бросился на кочевников. На земле они оказались ещё слабее, чем на своих скакунах. Они просто тыкали в меня своими саблями и почему-то ждали, что я буду стоять на месте. Как говорил Фиу, очень тяжело убить того, кто этому активно сопротивляется. Похоже, эти ребята привыкли иметь дело только с рабами, которые падали от страха при одном их виде. Или с теми, кто дрался только по тем приемам, которыми владели они сами. Странно, по идее, они должны бы расти с саблей в обнимку. Мне достаточно было просто ходить по кругу, чтобы ни один из этих придурков в меня не попал. Несколько секунд я так и делал, просто ходил по кругу, а они тыкали саблями в воздух. Потом мне это надоело, да и была опасность того, что они чему-нибудь научатся, и я принялся их рубить. Если это и можно с чем-то сравнить, то только с играми нашего детства, когда мы рубили кукурузу, изображая из себя рыцарей. Мне пришлось их ополовинить, пока они не поняли, что проиграли, и не кинулись наутек.
   Фиу, весь залитый слизью и кровью этих тварей, лихо маневрировал, стараясь увернуться от десятка оставшихся конников. Судя по всему, силы его были на исходе. Я кинулся за пушкой. Атаковать верховых с саблями - чистейшее безумие. Правда, и атака с копьем была чистейшей воды психической атакой. Они могли меня просто завалить своим весом.
   Над строем кочевников (они подтянулись уже все к месту сражения, две или три тысячи) прозвучал новый сигнал. Следующая сотня начала набирать ход, чтобы обрушиться на нас.
   - Отходим к проходу, - крикнул я Фиу. Он не обратил внимание, уворачиваясь от атакующих и вынимая дротики из распластанных на земле тел.
   В это время позади нас раздался грохот. К нам прибыло подкрепление. На местной телеге, запряженной, наверное, самой дохлой лошадью на всей стройке, приехали Птитр и Бий У. Надо будет научить их разбираться в местных лошадях, если мы переживем этот день, конечно. Пару секунд спустя выкатился и стоунсенс на своей тележке. Если местные за время их отсутствия сопрут фильтр или коммуникатор - пошлю их в наряд даже мёртвых.
   Птитр начал стаскивать с телеги пулемёт. Старый, добрый электромагнитный земной пулемёт на триста патронов, ещё три тысячи в коробке. В этот момент из-за ближайшего камня вылетели два кочевника и бросились к нему. Небось, ко мне подбирались, заразы. Прежде, чем Птитр успел что-либо сделать, один из них рубанул его по шее. Прощай, Птитр. Сабля углубилась в шею сантиметра на два и застряла. Кочевник вынужден был выпустить свою саблю, чтобы не свалиться со скакуна. Птитр подстрелил второго из пулемёта и вытащил саблю из шеи. Первый кочевник успел удрать за камни. Сегодня - день сюрпризов?
   В это время Бий У, совершенно безоружная, двинулась на кружащих вокруг Фиу кочевников. Она подняла с земли двумя руками огромный камень, с силой опустила его себе на голову (камень раскололся), метнула обе половинки в кочевников (попала), а затем двинулась к кочевникам, размахивая в воздухе руками и приплясывая то на одной, то на другой ноге. Надо помнить, что она много выше меня и раза в полтора шире. Камни, которые она кинула, я бы и поднял-то с трудом. А местные намного ниже меня. Мы с Птитром, Фиу и кочевниками заворожено наблюдали за ней. Бий У повернулась ко мне и спросила:
   - Может, вы мне как-нибудь поможете?
   Птитр схватился за пулемёт, я - за копье. Но этого уже не требовалось. Кочевники решили, что их ждут неотложные дела где-то в другом месте, и дружно снялись с якоря. Все три мерзкие тысячи.
   Позади нас раздался звук падающего тела. Это пала в телеге бедная лошадка.
   Мы несколько удивлённо наблюдали за отходом кочевников. Они отходили на север, а не на юг, так что это не могло быть тактической уловкой для того, чтобы попытаться прорваться на юге. Они действительно уходили.
   Фиу невозмутимо продолжал отыскивать и вытаскивать свои дротики и звёздочки.
   - Волд, - спросил Птитр, - а зачем тебе на копье коллиматорный прицел?
   Я посмотрел на свою пушку - копьё. На ней действительно висел коллиматорный прицел, который мы сняли с земного пулемета. Мои как бы боевые как бы товарищи громко заржали. Вот скоты!
   - Это могут понять только разумные существа. Бий У, Птитр, стоунсенс, вам же было велено охранять базу. Почему вы нарушили приказ? Как Грумгор? Где Иллиан?
   - Нам показалось, что вы в безвыходном положении, - потупившись, ответила Бий У, - Грумгору приходится тяжко, но они отобьются. Иллиан в пещере, за защитным полем, под охраной Аиса.
   - Ты права. Вы действительно спасли нас, - похвалил я их, - но в следующий раз выполняйте приказы. Фиу, что ты кричал, когда напал на всадников?
   - Я кричал: "Всем стоять, королевская гвардия!" Ты мне сам разрешил.
   - Ага... Впечатляет. Птитр, как ты себя чувствуешь? Не хочешь мне ничего рассказать?
   - А чего там рассказывать? Шея у нас твердая, вот сабля и застряла.
   Ага. Шея у них твердая. Я должен был сам догадаться.
   Я достал и включил земной коммуникатор. В эфире всё ещё стоял тот странный треск. Я покрутил коммуникатор. В некоторых направлениях треск ослабевал.
   - У меня есть одна идея. Надо проверить. Бий У, стоунсенс, идёте на базу. Птитр, Фиу, со мной.
   Нам пришлось протопать несколько километров, пока мы не нашли то, что искали. Огромный агрегат, явно не местного производства. Он был установлен на обычной телеге кочевников, у которой были сломаны передние колеса. Его охраняла целая сотня кочевников, но они умчались прежде, чем Птитр успел навести пулемёт. Мы подошли поближе. Я включил свой коммуникатор. Треск шел от этого агрегата. Сбоку у него была панель управления. Несколько индикаторов и всего один рычаг. Очевидно, "включено - выключено". Фиу хотел его повернуть, но я подумал, что это может быть ловушка с миной. Пришлось потратить некоторое время на устройство приспособления с верёвочкой, чтобы выключать его из-за укрытия.
   Никакой мины там не было, как только рычаг оказался в нижнем положении, заработали и наши пушки, и коммуникаторы от Богини. Пришло сообщение от Грумгора. Он докладывал, что кочевники ушли. Он потерял троих новичков и сотню местных. Каких таких местных, я не понял.
   - Проклятие, - сказал я, - против нас играет чужая команда. Придётся звонить Богине, пусть сама разбирается, что здесь происходит. Нам придётся вернуться к глайдеру, может, он работает. Эту штуку придётся тащить к верховному жрецу, возможно, кто-то из рабочих видел её раньше.
   - Волд, помнишь приказ? - осторожно сказал Фиу, - Никаких посланий. Это тайное задание. Придётся лететь.
   - Уже не тайное. О нас уже кто-то знает и вместо того, чтобы скинуть атомную бомбу с орбиты, играет с нами в странные игры.
   - Ты должен это видеть, - сказал Птитр, разглядывая что-то на дальней от меня стороне прибора. Я подошел. На нижней части устройства красовалась печать, которая однозначно говорила о том, что оно сделано в мастерских Богини примерно 200 лет назад.
   - Вот дрянь! Откуда тут эта пакость? Будем считать, что задание по-прежнему тайное. Пошли к Грумгору, а потом к Верховному Жрецу.
   Сильно помятый глайдер работал, но тащился еле-еле. Мы погрузились в глайдер и пошли к южному рубежу обороны.
   На юге была настоящая бойня. Всё пространство перед баррикадой было усеяно подпалинами от взрывов и разорванными телами. Кочевники смогли частично прорваться за баррикаду и наткнулись на четыре сотни копейщиков из местных рабочих, которые и сейчас продолжали стоять в четком строю фаланги. Между ними и баррикадой стояли наши новички и огненно - красный Грумгор. Чуть поодаль рядком лежали тела погибших - трое наших и добрая сотня местных.
   Фиу опустил глайдер перед Грумгором.
   - Великая битва, - сказал Грумгор, - я уже думал, нам конец.
   - Рад, что вы живы, - сказал я, поднимая вверх правую руку в жесте приветствия, - откуда пополнение?
   - Местные рабочие, из тех, что когда-то служили в армии. Решили вспомнить боевые навыки. Они подоспели вовремя.
   Я посмотрел на строй копейщиков и подумал, что они, наверно, считали себя смертниками, когда шли сюда. Что такое пять сотен копейщиков против нескольких тысяч кавалерии? Останься они в лагере, они имели бы надежду на выживание, пусть даже в качестве рабов в других странах. А так у них не было ни одного шанса. Вооружены они были очень плохо - лопаты да топоры на длинных палках. Я поприветствовал их так же, как и Грумгора. Они вытянулись и что-то проорали в ответ. Очень впечатляет.
   - Мы идем к Верховному, - сказал я Грумгору, - распусти это воинство и отходите потихоньку на базу.
   Верховный жрец со всей своей челядью уже погрузились на баржу и были готовы отплыть. Я обрадовал его тем, что мы отбились, и показал на экране коммуникатора фотографии того устройства, что так осложнило нам жизнь. К моему великому удивлению, жрец его узнал. Сказал, что в юности, когда много путешествовал, он видел его на главной площади города кочевников. Есть у них такой город - не город, скорее святилище, далеко на юго-западе. Говорили, что этот агрегат подарила им наша Богиня для защиты от каких-то тёмных сил. В чем конкретно заключалось его действие, никто не знал, кроме нескольких человек из верхушки кочевников. Я договорился со жрецом о том, что его люди притащат это устройство к храму, и откланялся.
   Я сошел с корабля. Фиу ждал меня в глайдере.
   - Поднимайся, нам придётся догонять кочевников и брать "языка". Надо проверить, не врет ли старый хрыч.
   - А вдруг у них есть второй уничтожитель техники?
   - Возьмем два земных пулемёта. Если что, отобьёмся.
  
   Но верховный жрец не врал. Подавитель нашего оружия действительно подарила кочевникам Богиня, около двухсот лет назад, когда на земли кочевников нападала всякая сволочь из одной рабовладельческой империи. По неведомой причине один из кланов вооружил войска этой империи автоматическим оружием, и кочевникам тогда пришлось туго. С тех пор подавитель стоял в их святилище и только теперь вот пригодился. Мы вытрясли эти данные из одного вельможи, которого захватили, резко спикировав посреди ночи на бивуак отходящей армии. На его несчастье, это был командир той сотни, которая должна была следующей нападать на нас. Он видел нас в деле и не строил иллюзий о наших возможностях. Судя по тому, что он нам рассказал, нам можно было не опасаться дальнейших нападений кочевников. Их жрецы пришли к выводу, что сами Мать - Смерть и Отец - Громовержец пришли на защиту нового храма, а с ними и множество демонов войны. Судя по описанию, за Мать - Смерть они приняли Бий У, а за Громовержца - Птитра.
   Надо будет обрадовать своих товарищей тем, что их возвели в ранг богов.
   Мы ссадили вельможу рядом с их лагерем, но он вместо того, чтобы убегать, принялся что-то просить у Фиу. Мы долго не могли понять, чего именно. Оказалось, что он просил благословления. Фиу, оказывается, один в один похож на ихнего бога воинской удачи и ловкости. Фиу выдрал у себя несколько шерстинок, завернул их в платок и подарил вельможе. Обещал, что удача теперь всегда будет с ним, если они не будут нападать на храм.
   - А на империи можно? - спросил кочевник.
   - На империи - сколько хочешь, - позволил Фиу.
   А эти ребята, кочевники, начали вызывать у меня симпатию. Оказывается, они нападали на рабовладельческие империи, поскольку считали их абсолютным злом, центром страданий, а себя - свободными людьми. Они считали, что империям нельзя распространяться, так как в них все люди несчастливы, в отличие от них, свободных и счастливых людей. Жаль, что мы покрошили их несколько сотен, а может, и целую тысячу.
   - Мне обидно, - сказал я, глядя на проплывающие под глайдером дюны, - меня даже в боги не взяли, прохожу под личиной простого демона.
   - Ты уже был богом смерти, не всё же тебе одному сиять, дай и другим побыть, - засмеялся Фиу.
   По прибытии в пещеру я завалился спать, но уже на рассвете проснулся. Фокусы психики, стресс после боя... Фиу и Грумгор сидели на входе в пещеру и чистили оружие. Их силуэты чётко вырисовывались на фоне начинающего розоветь неба. Фиу попросил Грумгора передать оружейную смазку, Грумгор передал и начал ругать начальство. Обычный диалог, который могли бы вести мои товарищи по лётному училищу, обычные, привычные действия. Было так странно видеть эти необычные силуэты так далеко от дома, ведущие привычные мне разговоры на привычном мне земном языке.
  
   Через два месяца пришел корабль с продовольствием и другими запасами, после чего мы сидели ещё четыре месяца. Чтобы не скучать, я возобновил чтения вслух хроник от "постигателей истины".
   Фиу решил научить Иллиана и Аиса прыгать с большой высоты. Они начали прыгать со скал в мягкую щебёнчатую осыпь под ними с одновременным сальто в воздухе. Обошлись только содранной на руках кожей у Иллинана, зато кожа была содрана почти вся. После ласкового трёхчасового выговора, который я ему устроил, Фиу решил, что лучше будет тренировать рабочих. Этим он и развлекался, тренируя выживших ребят из нашего пополнения и добровольцев из рабочих.
   Прыжки в осыпь оказались потом очень неплохой забавой. Мелкие камешки мягко оседали под любым весом и прощали любое грубое падение. Только одежду надо одевать плотную, такую, чтобы мелкие камешки не ранили кожу. После того, как через две недели зажила кожа, Иллиан и Аис очень полюбили эту забаву.
   Как-то раз Фиу позвал меня на плац.
   - Попробуй победить их, - предложил он мне посражаться с его воспитанниками из числа местных рабочих, - я хочу тебе кое-что показать.
   Я подумал, что это будет очень легким делом. Памятуя то, как легко мне удалось управиться с кочевниками, я расслабился, за что и был тут же наказан. Рабочие отлупили меня за милую душу. Я попытался провернуть свой фокус с ходьбой по кругу, но он сбил их не больше, чем обычных людей. Через полсекунды они приспособились и добавили мне колотушек. Тогда я рассердился по-настоящему и перешел к веерной защите, перекрывая одного нападавшего другим. Этого они не ожидали, и вскоре все нападавшие полетели в разные стороны.
   - Не ожидал от тебя такой ловкости, - оценил Фиу.
   - Ты очень неплохо их натренировал, - похвалил я его в ответ.
   - Это не я. Я позвал тебя сюда для того, чтобы кое-что показать, - Фиу свистнул, и все участвовавшие в занятиях рабочие построились.
   Я посмотрел на четкий строй шести сотен бойцов и осознал факт, который до этого не хотел видеть.
   - Богиня нас убьёт, - сказал я.
   - Ты это про что? - удивился Фиу.
   - Я вижу строй из шести сотен экспертов в военном деле, каждый из которых может в одиночку разогнать небольшую армию. Как мы тогда с тобой. Как только Верховный жрец сообразит, что это за сила, ему не составит никаких трудов установить теократическое государство отсюда и дотуда, докуда он захочет. Когда он это сделает, Богиня начнёт копать вглубь и обязательно найдёт причину. После этого она нас с тобой прокоптит на медленном огне и подвесит перед залом собраний для примера. Нам же запрещено было передавать какие-либо технологии.
   - Да? А я о таком развитии событий и не подумал... Я тебя для другого позвал. Ничего мы не передавали, кстати. Сейчас сам убедишься.
   Фиу обратился к ближайшему сержанту:
   - Позовите сюда того, кто первым испытал просветление.
   Бойцы передали по цепочке приказ, и вскоре к нам подошел молчаливый и мрачный увалень.
   - Дружище, расскажи нашему хаше, как ты испытал просветление.
   Парень несколько неохотно и очень лаконично начал рассказывать о том, как он тренировался, тренировался, а потом понял, что во время боя смотрит не на противника, а на свои фантазии о том, как он сделает больно противнику.
   - За это время противник успевал уйти, - подытожил парень.
   - А потом?
   - Богиня любви не любит тех, кто делает больно. Я попытался во время боя не думать о нанесении зла, а любить противника. Стукать его не куда попало, а туда, где будут не смертельные раны. Попытался вообще не думать.
   - И что?
   - Я смог видеть реального противника и сражаться гораздо лучше.
   - А почему так неохотно говоришь?
   - Все говорят, что я первый просветлённый. Я от этого начинаю гордиться, а гордость убивает любовь. Мне от этого плохо.
   - Так что мы им ничего не передавали. Их ловкость - от местной религии. Они были глупыми животными, а стали мягкочеловеками, - успокоил меня Фиу, - помнишь тех клоунов, на тигролошадях? Я ещё удивлялся, отчего они такие неловкие, скачут и на тебя не смотрят. Похоже, у этого народа информация одновременно не обрабатывается. Они видят либо свои идеи о том, как будут тебя резать, либо реальную картинку.
   - Да, я тоже это заметил. Может, этим и удастся отболтаться.
   - Кстати, хорошая запись в твою книгу правил. "Если хочешь стать самым лучшим головорезом, возлюби весь мир и противника", - нараспев продекламировал Фиу на местном языке.
   Строй грохнул. Солдаты смеялись минут десять, радостно хлопая друг друга по плечам и приплясывая.
  
   Закончилась эта миссия очень неожиданно. От Богини прибыла смена с приказом немедленно явиться на базу, код НДЛДР. Код НДЛДР буквально означает "не донося ложку до рта". За время, пока Аис вылезал из песка, мы наскоро ввели ребят - сменщиков в курс дела и отправились.
   По выходу из подпространства стоунсенс сразу воскликнул: "Мама!"
   Перед входом на базу висел огромный астероид, закрывая проход к шлюзам.
   - Что за чудо вы таскали с собой всё это время? Откуда это? - спросила Богиня, находившаяся на командном пункте астероидной базы. Она излучала удивление и не хотела этого скрывать.
   - Это не чудо, это стоунсенс, - обиделся за дружка Суэви.
   Астероид обратил на нас внимание, мимолётом коснулся сознания каждого из нас, нащупал стоунсенса, и на нас обрушилась лавина материнских чувств, не требовавших перевода:
   - Маленький! Нашелся! Наконец-то! Я так долго тебя искала! Ты мой дорогой! - и так далее...
   Стоунсенс не оставался в долгу и излучал ответные восторги. Я и не знал, что он может транслировать чувства без дополнительных устройств.
   - Это что? - спросила Богиня.
   - Это стоунсенс, живой камень, - пришлось признаться мне.
   - И вы не говорили? Но ведь это почти невозможно. Я считала, что это легенды.
   В этот момент мама стоунсенса решила сменить милость на гнев и обратила внимание на нас с Богиней.
   - Нехорошие! Украли её ребенка! Увезли в неведомые дали! А потом ещё и сбросили на её мир какую-то гадость, из-за которой в почве образовалась огромная незаживающая рана! Вместо того, чтобы сидеть на месте и думать о по-настоящему важных вещах, она вынуждена была всё бросить и заниматься всякими глупостям, как-то перемещениями в космосе!
   Богине как-то удалось смягчить волну чувств, и я даже почти не потерял сознания, хотя был очень близок к этому. Но тут сказал слово в нашу защиту стоунсенс, и мама остыла.
   - Постойте, так что, родная планета стоунсенса - Вентера-4? - вдруг сообразил я.
   Мама стоунсенса прислала мне картинку расположения звёзд и планет её системы. Я сверил с записями в мозгу у Аиса - точно, Вентера-4.
   - Стоунсенс, а почему ты не сказал, что ты с Вентеры?
   - А я и не знал. Прилетел корабль и забрал меня. Все на Вентере были с других планет, поэтому и я подумал, что я с другой планеты.
   - А те, кто тебя взял на борт, они что, с тобой совсем не говорили?
   - Говорили. Они подошли и сказали: "Вот этот подойдет". А потом взяли меня на борт.
   - А что ты ещё помнишь?
   Воспоминания стоунсенса на эту тему были очень смутными. Зато у его мамочки воспоминания были очень чёткими. Она прислала мне прямо в мозг целое кино, в котором было видно, как косморазведчики, выложив на грунт Вентеры какие-то зонды, взяли стоунсенса и прикрепили его снаружи корабля в качестве противовеса взамен выгруженного оборудования. Вывод был однозначным: стоунсенса взяли на борт в качестве балласта, а затем массивному камню на строящейся базе нашлось множество аналогичных применений.
   - Стоунсенс, слушай, а сколько тебе было лет, когда тебя взяли на борт корабля?
   - Тебе в земных годах или в годах Вентеры?
   - Давай в земных.
   - Лет семь.
   Мамочка стоунсенса что-то сказала.
   - Шесть лет и девять месяцев, - перевёл стоунсенс.
   Теперь понятно, почему он так легко осваивал языки, так сильно тосковал без общества и так катастрофически западал на игрушки.
   Мамочка стоунсенса выразила нетерпение. Она требовала стоунсенса к себе на борт, и немедленно. Но тут вклинилась Богиня. Она врубила всё своё обаяние и попыталась приклеить мамочку стоунсенса мёдом: она - де и восхищена такой формой жизни, и ей так интересно, что она думает о важных вещах и так далее в том же духе. Я уже и забыл, насколько обаятельной может быть Богиня, когда захочет. Меня задело только краешком, но даже от малой части этого обаяния я к концу речи готов был расплавиться. Мамочка стоунсенса на этот поток меда сухо ответила, что её не трогают наведённые чувства и что она желает забрать сына и удалиться немедленно.
   Богиня попыталась тронуть её сочувствием развивающимся народам, с тем же нулевым успехом. Тогда Богиня предложила союз против тех, кто скидывает на Вентеру всякую заразу. На это мамочка стоунсенса начала было отвечать, что теперь она умеет кидаться камнями с космической скоростью и что никто ей не страшен, но тут сказал своё слово стоунсенс (мы его не слышали, беседа шла на недоступном нам уровне). Мамочка передумала и сказала, что подумает о нашем сотрудничестве позже. И тут Богиня что-то сделала. То ли она обратилась к основам всего сущего, то ли что-то от самых основ мироздания взяло и проглянуло через неё. Несколько секунд (или несколько минут?) я чувствовал себя травинкой, прорастающей через теплую влажную землю. Никаких мыслей. Никаких страхов. Только радость жизни, восторг перед огромным миром сверху и вкусная земля снизу.
   Когда мамочка стоунсенса ответила, в её чувствах была заметна робость, как у Виллины при первой встрече с Богиней. Она была оглушена. Она была в восторге. Она хотела сюда вернуться, чтобы поговорить с Богиней о по-настоящему важных вещах. Но сейчас ей надо слетать с её сыном в её мир. Можно, она слетает, а потом быстренько вернется?
   Богиня выразила полнейшее удовлетворение, а нам приказали перевезти стоунсенса к мамочке. Пока мы его тащили через шлюз и везли к буйному астероиду женского пола, стоунсенс рассказывал маме всякие истории из наших приключений (нам он транслировал малую часть того, что говорил, просто для того, чтобы мы были в курсе). Когда мы подвезли блудного сына к мамочке, та уже прониклась симпатией к друзьям своего сына.
   Как выяснилось позже, мамочка всё это время разговаривала не только со стоунсенсом, но и с Богиней. Богиня пришла к выводу, что мамочка использует очень "грязный" телепорт, который опасен для её здоровья, и начала настаивать на том, чтобы мамочка встроила в свою суть телепорт из её мастерских.
   Мамочка стоунсенса от встроенного телепортера отказалась, сказала, что ей будет достаточно чертежей, а телепортер она в себе сама вырастит. Доставка чертежей и выращивание телепортера заняли три дня.
   На прощание, перед тем, как уйти телепортом (мы в это время ещё сидели в карантине), она окатила нас таким излучением ласки и заботы, перед которым поблекло воспоминание даже о еде со Вкусом. Но с ощущением радости жизни от Богини не сравнить, нет, не сравнить.
   Интересно, что мамочка стоунсенса считает по-настоящему важными вещами, если перемещения в космосе она считает глупостями?
  
   Была ли Богиня возмущена тем, что её так долго водили за нос, скрывая одну из интереснейших тайн космоса? Были ли рассержены адмиралы штаба, лишившиеся на целые трое суток возможности вести какие-либо операции с этой базы (Мамочка перекрыла выход всем кораблям, кроме того, который ушел за нами)? Трое суток весь личный состав базы искал самодвижущийся камень (это всё, что могла сказать о своём сыне мамочка стоунсенса), и никто даже не мог предположить, что это наше "устройство коммуникации". Все уже думали, что базу придётся закрывать и эвакуировать, Мамочка не впускала и не выпускала никого. Были ли ребята довольны тем, что им пришлось просвечивать и перекантовывать всё, что могло быть перевернуто?
   Никакими словами не выразить то, что нам пришлось вытерпеть после прихода на базу.
   Но больше всего нам пришлось вытерпеть от начальницы штаба. Мы сдали ей рапорт о том, как мы героически защищали храм, и ожидали похвалы, а она принялась нас ругать за массовое убийство аборигенов. Мы, оказывается, должны были только украшать и символизировать. Украшать свиту жреца своим экзотическим видом и символизировать поддержку Богини. Максимум, что мы были вправе сделать - это нанести визит соседним государствам и попытаться их уговорить посодействовать стройке. Мы стояли, как облитые холодным душем, и слушали её возмущения. Несколько сгладило картину только то, что мы вспомнили про уничтожитель оружия.
   - Почему нас не предупредили о том, что в этом мире есть устройство, блокирующее наше оружие? - спросил я, - Если вы не заметили, они пытались нас убить.
   Начальница штаба позвонила в архив и потребовала поднять документы. Через считанные секунды ей ответили, что кочевникам действительно двести лет назад был подарен такой уничтожитель. Начштаба заметно "поджала хвост". Это был явный прокол штабных служб. Я сделал себе зарубку в уме - перед вылетом на любое задание просматривать историю всех операций по данной планете. Похоже, с организацией работы в здешнем штабе дело обстоит так же, как и везде у разумных существ. То есть организованный хаос.
   - Всё равно вы должны были вести себя мягче, - обиженно закончила начштаба.
   Мы отсалютовали и убрались.
   В качестве наказания, а также для того, чтобы убрать нас подальше от разгневанных рот, нас заслали охотиться на волков на планету Красный Лед, в созвездии Аспири. Там было холодно, очень холодно. И очень опасно. Никогда мы не развлекались так, как на этой планете. Мы отстреливали волков, и это была очень увлекательная охота. Волков там из-за нескольких особо влажных и теплых лет расплодилось больше, чем могло прокормиться, и они принялись нападать на людей, а люди там были совершенно к этому не готовы. Когда с волками было покончено, мы славно накатались на лыжах и санках. Иллиан с Аисом были в восторге. До этого они на санях не катались.
   Должно быть, для основного состава войск Богини эта планета действительно должна была бы выглядеть сплошным наказанием: ни одного пруда, в который можно было бы прыгнуть и искупаться. Из-за климатической катастрофы вся поверхность этой планеты покрыта льдом, и только летом в пыли, лежащей поверх льда, прорастает скудная растительность. Аборигены живут за счёт скота, который они перегоняют с одного такого поля на другое. Весь год они в движении. За стадом может следовать только две-три семьи, иначе животным не хватит пастбища. По этой причине они и становились легкой добычей для волков.
   Самым ценным ресурсом у людей на этой планете являются длинные берцовые кости их животных. Из них делают составные стойки для юрт, копья для воинов и другие длинномерные предметы. Деревьев на этой планете нет, они не могут удержаться корнями в тонком слое почвы. Точнее, они есть, но выродились до размеров травы. Почему наши Постигатели не научат местных делать вещи из металлов, не знаю. Возможно, боятся, что те сожгут всю биосферу при выплавке железа?
   Большинство людей Богини происходят из таких примитивных миров, где даже толковой одежды не умеют делать, и живут они в своих мирах только в тёплых зонах. На этой планете они бы с тоски умерли. Мы же просто надели земные скафандры, отключили герметизацию, включили вентиляцию и пошли кататься. Если кто-нибудь захочет меня наказать, пусть пошлёт меня на эту планету снова.
   Когда через три месяца пришел корабль с приказом о нашем отзыве, мы даже немного огорчились. Этот же корабль привез нам извинения за недосмотр штаба. Извинения были подписаны самой Богиней. Похоже, начштаба основательно нагорело.
   Перед тем, как нас услали охотиться на волков, я завернул к Постигателям Истины. Уж очень меня задели все эти рассуждения на тему религии во время последнего задания. Мои наставники из учебного отдела меня выслушали и подняли лапки кверху, сказали, что они слишком слабы для таких вопросов. Послали меня к мудрому старцу Просветленному Сантараксативу. Этот старец, надо признаться, произвел на меня впечатление. Впрочем, встреча с ним заслуживает отдельного описания.
  
   Глава 43. Сантараксатива.
   Началась эта встреча с небольшой клоунады. Меня направили на встречу с Просветленным Сантараксативой в самую дальнюю часть пещер Постигателей Истины. В этой части базы я никогда и не был, а потому немного заплутал. Наконец я нашел коридор с искомым обозначением К-5.
   - Простите, здесь пребывает мудрый Сантараксатива? - обратился я к существу неизвестного мне вида, которое стояло на пороге стандартной пещеры Постигателей Истины. Существо было без серой накидки и без мигалки.
   - Не знаю, тут мудрых нет, - ответило существо звонким голосом, - посмотри, может дальше кто-нибудь мудрый есть?
   Я честно дошел до конца коридора. Двери всех пещер были закрыты, на них висели символы консервации. Я вернулся к звонкоголосому.
   - Мне сказали коридор К-5, а тут других обитателей нет.
   - Тогда тебя, наверно, направили ко мне. Меня зовут Сантараксатива, только я совсем не мудрый. Страстями обуреваем и нетерпением разжигаем. Эти лопухи - энтузиасты из начальной школы относятся ко мне с большим почтением, и только потому, что я всего лишь кое-что понял в основах.
   Несколько огорошенный таким суровым приёмом, я всё же попытался изложить своё дело:
   - Мне нужен совет. Я здорово запутался в понимании разумности и праведности. Я командую людьми, но не могу понять, что считать хорошим, а что плохим. Пока мне как-то везло, но я боюсь, что настанет такой момент, когда нужно будет иметь чёткое понимание добра и зла, а у меня его нет.
   - Зачем тебе понимание, солдатик? У тебя есть приказы. Думать - это очень больно. От этого головка бо-бо.
   Я начал думать, что этот Сантараксатива действительно только подшучивать силен, но всё равно продолжил объяснять:
   - Очень часто мы бываем в миссиях, где не у кого спрашивать. Мне приходится отдавать приказы на убийство, но я при этом не уверен в своей правоте. Да и вообще хочется ясности.
   - Ха! Запутался он. А кто хоть что-то об этом знает, кроме Богини? Заходи, молодой человек. Чего не знаю - не скажу, а что знаю, скрывать не буду.
   Мы зашли в его небольшую пещеру - келью. Я довольно сбивчиво изложил ему свои сомнения. Рассказал и о том, как я не мог ничего сказать инопланетникам об отличии между животным и человеком в Академии Космопола, и о том, как я недавно испытал раздвоение между животной и человеческой частями. Не утаил и того, что животная часть тогда победила.
   - Но больше всего меня смутили рассуждения одного религиозного лидера на одной из планет, где мы недавно побывали. У него там на камне написано, что "Надо постоянно изучать мотивы своих действий и что необходимо изучать свои воспоминания о приятном и неприятном. Иначе может получиться так, что вы пропустите те места, в которых есть нечто полезное, но которые кажутся похожими на опасные". Даже мои товарищи что-то поняли, а я ничего не понял. Я совсем запутался в том, что такое хорошо и что такое плохо. Вокруг меня страдающий мир, общая неустроенность, а я не могу не то что организовать людей на работу ради блага, но даже разобраться с самыми простыми, внутренне очевидными вещами.
   Просветленный Сантараксатива принялся хихикать и хихикал очень долго.
   - Разобраться он не может! С самыми простыми вещами! Бедный, глупый молодой солдатик! С этими "простыми", как ты выразился, вещами не могли разобраться самые лучшие умы и самые прекраснодушные боги. Ты знаешь, тебе не повезло, тебе должны были в детстве сказать, что такие "простые вещи" становятся ясны только к старости, да и то не всем, а только тем, кто всю свою жизнь упражнялся в чистоте и любви. Не могу сказать, что я многое понял. Я тебе честно скажу, что многое и для меня остаётся загадкой. В мои две сотни лет мне не стыдно признаться, что я не всегда знаю, какое решение лучше, а какое хуже. Но кое-чем я тебе помогу. Перечисли-ка мне, чем, по-твоему, человек отличается от животного?
   Я начал перечислять всё, что надумал за уже долгие годы раздумий и всё, чему научили у Постигателей Истины: человек умнее, человек способен понять последствия своих поступков и выбрать варианты поведения, а животное всегда делает то, что хочется. Человек способен понять суть происходящего и улучшить её, а животное живет в неизменном мире. Человек способен жертвовать чем-то своим - временем, трудом или даже жизнью - ради того, чтобы всем стало лучше, а животное всегда строго эгоистично.
   - Не во всём я с тобой согласен, - мягко возразил Сантараксатива, - я видел животных, способных пожертвовать собой ради выживания своей стаи, я видел животных, которые придумывали очень сложные хитрости. Я видел животных, которые сутками могли терпеть жажду и голод и следить за нами только из любопытства. Но в основном ты прав. Человек способен осознать последствия своих действий и изменить суть происходящего или свою суть так, чтобы всем стало лучше. Животные, действительно, свою суть изменять не будут. И вот тут мы с тобой подходим к самому интересному. Ты никогда не пытался представить себя богом, которому надо обеспечить выживание частично разумных людей?
   - Нет, не пробовал, - удивлённо ответил я. Вообще-то фантазия у меня работает, но до такого я не додумался.
   - Представь себе, что тебе надо создать людей так, чтобы они могли выжить на встроенных программах при любых условиях. Ты должен будешь заложить в них голод, жажду размгожения, страх высоты и многое другое. Если это стайные существа, то будут нужны "чувство своего", стремление подчиняться сильному и жажда добиться лидерства в стае. Улавливаешь направление моей мысли?
   - Улавливаю.
   - Недостаток в том, что все эти заранее заложенные программы действуют не всегда правильно. Если ты заложил в людей страх высоты, то они никогда не смогут освоить гористую местность. А вдруг вся планета станет из-за вулканов сплошными горами? Выживаемость этих людей сведется к нулю. И так далее. Жажда лидерства в стае приводит к постоянной борьбе за лидерство, из-за которой у членов племени не остается сил ни на что другое. Жажда секса приводит к рождению такого количества детей, которое родители не могут прокормить, из-за чего умирают от голода и болезней даже те дети, которые при иных условиях могли бы вырасти.
   Почти у всех разумных видов есть такая система, которая при усложнении и утяжелении условий включает режим гнева. Это одна из систем выживания. Я так полагаю, что она сделана для того, чтобы человек, попав в тяжелые условия, начинал сильнее дёргаться, и в итоге вырывался из тяжелых условий. Вот только в результате действия этой системы наши как бы разумные существа всё время скандалят, а иногда и убивают друг друга с досады. Никогда не замечал за собой такого?
   - Есть такой недостаток.
   - Таким образом, для разумного существа совершенство состоит из трёх дел. Первое дело - отказаться от самолюбования и понять, что не бывает счастья без того, чтобы не заботиться о счастье всего мира. Это личное дело каждого человека, и со стороны оно никак ускорено быть не может.
   Второе дело - это понять, по каким закономерностям живет весь окружающий мир, и научиться их использовать. Это то, что вы называете технологиями. Это дело опыта и личного внимания к подробностям. Тут тоже ничего убыстрено быть не может: один вопрос, как правило, цепляется за другой, и пока нет первого вопроса, не возникнет и второго.
   А вот про третье дело я тебе могу кое-что сказать. Третье дело - это научиться контролировать свою животную часть. Заметь, не победить, не уничтожить, а понять и научиться использовать. А то у нас тут были такие, которые себя намеренно голодом замаривали, всё они победить себя хотели, энтузиасты. Тут почти для всех разумных существ действует одна и та же схема. Чем, по-твоему, животная часть может принуждать человека к действию? Только запомненными ранее страхами, болями и страхом смерти. Пока у человека есть страхи, приближаться к которым мыслью ему невыносимо больно, животная часть может управлять его поведением. Как только человек сумеет переосмыслить все эти страхи и выйти за пределы страха смерти, животная часть перестаёт управлять человеком.
   Отсюда вывод: для того, чтобы взять под контроль свою животную часть и стать совершенным человеком, нужно что-то такое, что будет больше страха смерти. Что это может быть, по-твоему?
   - Что?
   - Тут возможно два пути. Путь доброй силы - это путь через любовь. Человек, который живёт ради счастья всего мира, защищен от любых страхов. Как бы ему ни было тяжело и как бы его ни унижали, он всегда может сохранять дееспособность, поскольку он всегда может действовать ради общего блага. Даже смерти можно не бояться: если ты жил для любви и для счастья, то ты можешь умереть спокойно, с полным одобрением самого себя, при любых условиях.
   - А путь злой силы?
   - Это путь через любовь к самому себе и презрение ко всем тем, кто глупее тебя. Не хочу тебе про него ничего рассказывать.
   - И не надо. Расскажите ещё про путь доброй силы?
   - Одни идут по нему от любви ко всему миру. Стараются стать беззлобными и благотворными в любой ситуации, намеренно не отвечают оскорблением на оскорбление и добровольно трудятся ради общего блага. Другие идут от внутреннего познания. Намеренно изучают свои боли, которыми животная часть принуждает сознание. Дело тут в том, что после явного осознания эти боли перестают казаться абсолютным пугалом. Для этого они намеренно ставят тело в тяжелые условия: голодают, занимаются тяжелой работой. При этом изучают, как животная часть возбуждает гнев и панику, и учатся их контролировать. Честно говоря, эти пути можно и совмещать. Когда приходит любовь, уходят гнев и страх. Когда уходят гнев и страх, начинает работать разум. Когда разум ищет пути для воплощения любви, появляется воля. Это всё, что я могу тебе сказать.
   - Ну хоть какие-нибудь секретики?
   - Я видел много миров... Во всех этих мирах происходит, строго говоря, одно и то же. Мужчины, которые бьются до последнего за то, чтобы стать лидером племени. Женщины, которые устраивают скандалы по малейшему поводу и с утра до вечера пилят своих мужчин, если тем не удается добиться статуса преуспевающего члена племени. В этих битвах гибнет вся человеческая энергия, все ресурсы. Они могут жить в холоде и голоде, но все свои силы будут тратить только на войну за доминирование в стае или семье. Почему они это делают? А потому, что хочется. Люди являются в большей степени животными, чем разумными существами. Лучшее, что можно сделать в этой ситуации, это самому перестать быть животным. Вот тебе и весь "секретик".
   - А про устройство человека?
   - Не могу, потому что устройство у различных разумных существ сильно отличается. Общие принципы я тебе обрисовал, а дальше изучай своё устройство сам. Никто за тебя этого не сделает. Могу тебе только сказать, что дело это долгое, на много лет и даже на много десятков лет. Ходишь - ходишь, голодаешь, трудишься, а потом только забудешься - и готово: либо разгневался и напрасно обидел людей, либо загордился и уже видишь себя Повелителем Космоса. Ух! Печаль сплошная. А как дойдет дело до планирования и организации, так и вовсе один хаос получается. Слабы мы, слабы, и совсем не разумны. Если станет сильно тоскливо, заходи как-нибудь, пожалуемся друг другу на тяжелую долю разумного существа.
   Я засмеялся. С этим старцем Сантараксативой было как-то легко и ясно. Не зря его Постигатели кличут просветленным.
   - А где, ты говоришь, вы встретили этого жреца, про которого ты рассказывал?
   - Планета СКС-Р545. Юго - восточный сектор.
   - А... да.
   Сантараксатива включил коммуникатор и кого-то вызвал. На экране появился хаша Прствхщущащски Сакаскнчтатарск. При виде Сантараксативы он низко поклонился, было такое ощущение, что будь у него хвост, он начал бы им вилять.
   - Прстик, дружочек, скажи-ка старику на милость, у нас в ближайшее время не идёт ли корабль на планету СКС-Р545?
   Интересно, кто же такой этот старик, если командующий хаша Прствхщущащски Сакаскнчтатарск для него просто "дружочек"?
   - Уже идёт, почтенный. Вам когда лучше: прямо сейчас или с утра?
   - Да можно и сейчас, я уже позавтракал. А это удобно?
   - Я пришлю вам носильщиков, - было видно, как хаша начал набирать на командирском коммуникаторе сигнал вызова. Мой коммуникатор взвыл: боевая тревога, прибыть в штаб для получения указаний. Вот так, напросился. Хотя нам лучше сейчас быть подальше от базы.
   - Похоже, именно моему кораблю и придётся вас везти, - сказал я Сантараксативе, отбивая ответ о получении приказа.
   Мы вышли из его пещеры - кельи. Только в коридоре стало ясно, насколько он стар. Шел он очень медленно и слегка покачивался. Не успели мы сделать и двадцати шагов, как примчалась четверка из личной охраны Богини и начала на коленях умолять Сантараксативу сесть на носилки. Тот отказывался, и охранникам пришлось торжественно поклясться, что они не сойдут с этого самого места, пока не умрут с голоду. Только после этого он согласился усесться в портшез.
   - Куда лететь, знаешь, - начал предполётные указания наш главный хаша, который уже понял, что это я болтал с Сантараксативой во время вызова.
   - Так точно, господин.
   - Сантараксатива - одно из наших главных достояний. Он очень добрый и очень мудрый. Мы его тут очень любим. Вы будете охранять его так, чтобы ему даже камешек под ноги не попал. Он, правда, и сам может небольшое царство с землей сравнять, но он очень добрый и может просто отказаться от самозащиты. Поэтому вы вокруг него - как стена. С вами пойдут два отделения из охраны Богини. Возьмите припасов побольше. Всё, чего бы он не пожелал, выполните, дядя Сантараксатива плохого не скажет.
   Да кто он такой, этот Сантараксатива?
   После хаши по мне поездила Виллина. Она изучила мою заявку на припасы, нашла десяток упущенных позиций, потом раскритиковала количество взятых припасов: для моей команды и двух десятков проглотов из охраны мало, не учтён запас на непредвиденные обстоятельства. Когда я выписал заявку на дополнительные запасы, Виллина вообще разделала меня на мясо. Сумма всех грузов оказалась больше грузоподъемности моего корабля, и мне нужен дополнительный транспорт. Транспортный корабль мне тут же предоставили, и через час мы уже были на планете СКС-Р545.
   Фиу при виде Сантараксативы, кстати, готов был чуть ли не на коленях ползать. Заходил с разных сторон, старался угодить то так, то этак. Он-то откуда его знает?
   - Однажды он спас мне жизнь, - объяснил Фиу мне.
   - А я почему ничего не знаю?
   - Знаешь, не всё тут происходит только через тебя. Дорогу к дежурному познавателю я могу и без тебя найти. Мне было плохо и тоскливо, а мастер Сантараксатива вылечил меня несколькими словами.
   Удивительно. Фиу было тоскливо? Настолько, что он сам пошел к "серой плесени"?
  
   Сантараксатива потребовал высадить его у каменоломен.
   - Кто из этих людей похож на обычного человека? - спросил он, глядя на рабочих.
   - Это самый низ их общества, таких немного, - сказал я, - вон тот, в белом платке, похож на среднего человека.
   Мгновение - и Сантараксатива преобразился. На его месте появился похожий на указанного аборигена человек, которого я нипочем бы не отличил от местного. Даже защитного поля не видно. Вот это да! Даже Богиня подобные штуки проделывает только внутри защитного поля.
   - Я пойду, поговорю со жрецом, а вы побудьте где-нибудь в теньке, - приказал Сантараксатива.
   Ребята из охраны Богини были готовы к такому повороту событий. Они построились ровным строем, вытащили ножи и поклялись, что им легче зарезать себя на этом месте, чем отпустить Просветленного Сантараксативу без охраны.
   Сантараксатива изобразил лёгкий гнев:
   - Мне необходимо придти к жрецу как одному из обычных людей!
   - Мы можем изобразить проверку нашего караула, что сидит в пещерах около жреца, - предложил я, - а Сантараксатива просто пойдет рядом, как случайный спутник. Мы дадим вам устройство наблюдения, оно совсем незаметное, и всегда будем знать, что происходит. Если что, охрана тут же окажется рядом.
   - Точно, - обрадовался Сантараксатива, - а чтобы всё было по-настоящему, заставите меня что-нибудь нести.
   - Мы никому из местных ничего своего носить не давали, - обиделся я. Охрана Богини, та вообще принялась плакать крупными слезами, умолять его поберечь себя, но Сантараксатива был непреклонен. Пришлось сделать так, как он сказал. Дали ему нести объёмный, но очень легкий коврик из вспененного пластика.
   Дальше всё было легко и просто. Сантараксатива легко вошел в контакт с верховным жрецом, потом они сели поговорить и говорили двое суток, пока не свалились от усталости. Нам пришлось организовывать посменное дежурство и кормление Просветленного. Потом Сантараксатива вернулся на корабль, и мы отправились домой. Всю обратную дорогу он был молчалив и задумчив, но, судя по всему, очень доволен.
   Я набрался наглости и спросил, нашел ли Сантараксатива что-нибудь полезное. Сантараксатива удивился:
   - Что? Полезное? А я и не искал. Я ехал с человеком познакомиться. В мире очень мало людей, думающих об общем счастье.
   Никогда не перестану удивляться этим серым.
   При выходе из корабля Сантараксатива потрепал Фиу по голове, как обычную кошку. Фиу, похоже, был этому только рад. Обычно он только к нам пристает, чтобы ему за ухом чесали, да изредка к команде Илиарсии. В присутствии чужих он изображает из себя сурового воина. Чудеса, да и только.
  
   Глава 44. Лилиан.
   16.04.3020.
   Мы возвращались после одной срочной операции. Дело было сложное, но мы справились. На одной планете, как водится, весьма дикой, появились, как это у нас чаще всего и случается, инопланетные злодеи. Они начали строить свою империю и привлекли внимание наших наблюдателей. И почему злодеев так тянет на расширение? Сидели бы себе тихо, морили бы себе какой-нибудь один город, их бы никто и не заметил.
   Главной силой инопланетных злодеев была технология словесного программирования. Суть технологии была проста: постоянно повторяющиеся на протяжении "священных текстов" ключевые слова и фразы, складывающиеся в несложные пословицы - поговорки, обладали гипнотической силой. То, что шло за очередными ключевыми словами, воспринималось без критики как собственное убеждение. С помощью этих несложных приемов мошенникам удавалось вертеть теми, кто хоть несколько раз прослушал "священные тексты" так, как им хотелось. Дополнительную силу им давало то, что в свои "священные тексты" они включили надерганные из разных религий правила приличий и чистоты. Для большинства аборигенов это было внове и воспринималось как откровение.
   Мы быстро разобрались в происходящем и поняли, что дело не столько в религии, сколько во вложенных в неё технологиях. Правда, перед этим Суэви подсел на эту религию и три дня ходил, постоянно цитируя "священные тексты". Меня это удивило, я привык в каждом слове искать смысл, а в том, что говорил Суэви, смысла не было, только повторение очевидных истин. Кстати сказать, эта религия ничего не говорила о богах, только правила приличий и рассуждения о том, что не все могут понять истину, а только те, кто упорно идут по Пути Истины.
   Предположение о том, что данные тексты могут содержать гипнотические ключи, высказал не я, а Фиу. У них на планете, оказывается, нечто подобное используется во время массовых праздников в честь короля. Но я эти ключи довольно быстро нашел и придумал противоядие: ещё более "священные" тексты, в которых гипнотические фразы разрушались диссонансами. Испытавали на Суэви, сработало неплохо. После этого мы отловили инопланетников и зазиповали их. С базы прислали два взвода Постигателей Истины начального уровня. Они остались на планете лечить местных текстами, сделанными по моей технологии, а мы пошли на базу.
   Веселые, возвращались мы домой. Инопланетники в зазипованном виде лежали в трюме. Мы болтали и веселились, предчувствуя скорое возвращение на базу, когда Аис заявил, что не хочет лететь телепортом и что ему нужно найти астероид недалеко от светила. Попытки перехватить управление и наставить его на путь истинный ни к чему не привели. Аис нашел подходящий астероид и прикрепил к нему яйцо метрового размера, после чего заявил, что готов отправляться куда угодно. Мы, естественно, никуда не полетели, а вылезли из корабля и пошли смотреть яйцо. Всем хотелось посмотреть, как будет вылупляться новый корабль.
   - Как думаете, он сможет съесть весь астероид до того, как вырастет? - спросил Фиу.
   Никто ему не ответил просто потому, что никто не знал, что надо делать с новорожденными кораблями. Аис на эту тему молчал и даже не помнил, что это его яйцо.
   Мы смотрели и смотрели, а яйцо себе лежало и лежало. В итоге мы отчаялись и направили послание на базу. С базы тут же прибыл транспортный корабль с целой бандой любопытных исследователей. Они просветили яйцо и пришли к выводу, что его можно переместить на наш корабль.
   - Мы, конечно, можем взять его к себе, но будет лучше, если его возьмете вы, - сказал командир исследователей. Сукин сын при этом как-то странно улыбался, но нам ничего о своих предположениях не сказал. Может, этот корабль для роста предпочитает есть мясо с костями, и он надеется, что это будем мы, а не его команда?
   Как бы там ни было, мы перетащили яйцо в трюм к Аису и пошли на базу. Не успели мы засесть в карантин, как видеокамеры наблюдения показали, что яйцо начинает трескаться. Мы опять стопились вокруг яйца. Раздался треск, и яйцо открылось. Разъем прошел ровно по середине яйца. Верхняя крышка у него откинулась, ровная, как после лазерного резака. Мы заглянули в яйцо.
   Бешеные Конструктора уж пошутили, так пошутили. Пошутить сильнее было бы просто невозможно. В яйце лежала премиленькая человеческая девочка примерно шести месяцев возрастом и рассматривала нас, размахивая в воздухе пухлыми ножками. Она переводила взгляд с одного из нас на другого и не торопилась что-либо делать. В этот момент мальчишки с криками: "Дайте нам посмотреть!" протолкались вперед и наклонились над яйцом. Девочка посмотрела на Аиса, на Иллиана и перевела взгляд на Одина.
   - Она говорит, что её зовут Лилиан! - торжественно провозгласил Один.
   - Кто тебе разрешил совать сюда свою глупую голову? - зашипела Сладкая Конфетка, которая была в курсе истории Аиса.
   - Поздравляю... папа, - сказал я Одину. Лицо у Одина вытянулось.
   - А почему бы и нет? - сказал Фиу, - Молодой бог и верхом на блондинке, Богиня будет счастлива. И вообще, чему вы удивляетесь? Если дедушка - человек, бабушка - пчела, а папа - корабль, то ребёнок должен быть умным, летать и жужжать.
   Сладкая Конфетка зашипела опять, на этот раз на Фиу. Предполагается, что Один не должен знать, в кого его пророчат.
   Так в нашей жизни появилась Лилиан. Она отказалась от той пищи, которую ел Аис (всякий песок и руды), но зато с удовольствием поглощала то, что ел я. Мощности по производству пищи для людей не были рассчитаны на двоих, и потому мою пайку сильно урезали на целый месяц, пока гидропонная ферма не увеличила производительность. Лилиан росла, как обычный ребенок, только родившийся сразу шестимесячным.
   Опять какашки, пеленки и недосыпание!
   Через месяц она начала пробовать вставать, через шесть месяцев начала говорить первые слова. И в дальнейшем она ничем не отличалась от земной девочки: ласковая, игривая, любительница капризничать, обниматься и целоваться. Только Один жаловался, что она частенько злоупотребляет способностью копаться в его мозгах. У них прямая связь, как у меня с Аисом. Впрочем, Аис тоже может связываться с Лилиан, и иногда мне удавалось через Аиса передавать Лилиан и Одину какую-нибудь информацию. Как правило, это были неоднократные приглашения закончить играть и явиться к обеду.
   Нечего и говорить, что Лилиан стала всеобщей любимицей и подвергалась разбалыванию в ещё больших масштабах, чем Один с Иллианом. Впрочем, как раз присутствие мальчишек не давало ей разойтись окончательно. В их лице всегда были те, кто был готов к силовым действиям и не волновался тем, что "ребёнок обидится".
   Богиня, узнав, что у нас снова ребенок, да ещё и корабль, послала нас охранять планету пенсионеров. Так мы узнали, куда уходят те, кто состарился на службе и чувствует приближение смерти. Планетой пенсионеров оказалась очень милая планета, в одной из стран которой Постигатели Истины вырастили особо чистую религию. Считалось, что души тех, кто умрёт здесь, воплотятся в этом мире и вырастут вновь в очень хорошем окружении, в обществе, пронизанном любовью и всеобщей заботой. Богиня надеется таким образом получить увеличенное количество продвинутых людей. Как по мне, так очень спорный способ, но Постигатели клянутся, что дело себя оправдывает. Еду и остальные припасы эти пенсионеры получают с гидропонных ферм основной базы. Стоит это безумно дорого и оплачивать такую старость могут только высшие чины Постигателей Истины и армии. Остальные возвращаются на свои планеты и тратят заработанные деньги так, как знают.
   Наконец-то мы узнали, во что народ вкладывает свои деньги. Обычно земляки скидываются и покупают вскладчину пару излучателей, бронежилеты и запас патронов. На своих планетах они поступают на службу к местным властям, выполняя одновременно функции и артиллерии, и телохранителей. Как правило, их нанимают очень охотно, и им за небольшое время удаётся заработать весьма неплохой капитал. Так поступают, как правило, обычные солдаты. Некоторые миры из тех, что давно имеют дело с Богиней, принимают её деньги. Некоторые берут золотом или другими простыми материалами.
   Инженеры и научные работники используют полученные знания. Мосты и корабли нужны всем. Хуже всего тем, кто как я, происходит из миров с развитой бюрократией, или тем, кто происходит из совсем простых миров, где за пищей приходится охотиться самостоятельно. Те, кто происходит из совсем простых миров, покупают арбалеты или другое охотничье снаряжение. Они уходят в отставку пораньше, чтобы успеть создать семью и наследников, которые будут их кормить в старости. А вот те, в чьих мирах сильно развита бюрократия, а всякие жизненные блага раздаются по спискам, вынуждены работать у Богини до смерти. Фальшивые деньги в наших мастерских не производят, а золото принимают не везде. На некоторых таких планетах существуют "острова пенсионеров", относительно недоступные участки местности, где ветераны сами выращивают себе продовольствие, а промышленные товары получают с наших кораблей. Это тоже очень дорого, но дешевле, чем жить на базе или на планете пенсионеров.
   Обстановка на планете пенсионеров была не очень благоприятной для ребёнка. База располагалась на полюсе, во льдах, так, чтобы до неё не могли добраться любопытные аборигены. Эта база была тайной, жители планеты не должны были о ней узнать, а остальные земли на этой планете были плотно заселены. На поверхности базы было очень холодно, погулять с ребенком было негде, оставалось только бегать по коридорам базы и болтать с ветеранами. Впрочем, это было скорее плюсом, чем минусом. Каждый из них был очень опытным и мудрым человеком, и я многому научился от них. Старики тоже были рады нашему детскому саду (вместе с нами на планету пенсионеров последовала и Илиарсия). Дети внесли приятное оживление в жизнь этого дома пенсионеров.
  
   Глава 45. К чему мы не были готовы.
   15.07.3022.
   Эта миссия начиналась как одна из многих других ей подобных. Один клан должен был подраться с другим, мы должны были подобрать в космосе души погибших. Нам заранее сообщили и время вылета, и точку сбора. Оставалось только собрать запасы и вовремя взлететь.
   Когда я вошел в пилотскую кабину, то обнаружил боевой сапог Грумгора на панели управления. Сапог, обмотанный шнурами из ремкомплекта, стоял прямо около панели управления двигателями. Я разорался так, что потом даже стыдно стало. Сколько меня не учат смирению и контролю за помыслами, первые мгновения я всё равно веду себя так, как подсказывают рефлексы. Грумгор преспокойно ответил, что ему было некуда поставить сапог с ядовитым клеем: по палубам ползают Иллиан и Аис с машинками, все кладовые и трюмы набиты припасами и оружием, а на его койке они сражаются игрушечныеми роботами.
   - Ну не на панель же управления ставить! - взвыл я и пошел искать Иллиана.
   Иллиан нашелся на потолке нашей пещеры. Дядя Фиу учил его и Аиса скалолазанию. Я взвыл от ужаса, но Фиу посоветовал мне не ужасаться. Преспокойным таким тоном.
   - Тяготение тут маленькое, так что даже в том случае, если он сорвётся, он не успеет набрать опасную скорость до падения на пол.
   - А вдруг он привыкнет не бояться высоты? И не будет бояться её в нормальной силе тяжести? - завопил я.
   - Так я же этого и добиваюсь, - озадаченно сказал Фиу.
   - Нет, пап, я буду бояться, я помню, земля очень больно бьется, я помню это по настоящим планетам, - пообещал Иллиан.
   - Грузитесь все в корабль! Боевая тревога!
  
   Несмотря на весёлое начало, к точке сбора мы вышли вовремя. А вот потом начался настоящий дерьмошторм. Кланы вместо того, чтобы воевать друг с другом, набросились на флот Богини и разнесли его на восемь десятых. К относительно небольшим эскадрам противостоящих кланов присоединились сотни мелких кораблей. Они выскакивали из подпространства прямо около наших кораблей и палили прямой наводкой. Кланы очень хорошо подготовили засаду. Видимо, они очень долго готовили эту ловушку, возможно, десятки лет. Наша разведка даже не предполагала, что у противника может быть столько кораблей. Мы на Аисе честно пытались прикрыть крейсера нашими слабыми силами, сбили кучу ракет. Когда снарядные погреба показали дно, а десятки кораблей противника окружили три наших оставшихся в живых крейсера, мы героически удрали. Богиня осталась на одном из крейсеров. Помочь им мы ничем не могли.
   Каким-то образом кланам удалось блокировать телепорт. Богиня попала в окружение. Нам удалось удрать только потому, что на Аисе оставались электроракетные двигатели, доставшиеся ему в наследство от корабля косморазведки. Мы слили в бак все запасы воды и смогли выйти на них за пределы действия блокирующего поля, после чего перенеслись подальше от битвы. Противник за нашей малостью преследовать нас не стал.
   Хуже всего было то, что на разбитой эскадре были почти все боеспособные силы Богини, штаб и самые знающие из исследователей. Мы остались ни с чем.
   - Ну что, - спросил я, - расходимся по своим планетам?
   Мы висели в астероидном потоке и "выстаивались", ждали, не появятся ли преследователи. Настроение на корабле было самое препоганое.
   - Мы больше не можем ничего сделать. Самым мудрым было бы отправится домой, подготовить наши народы к совместной деятельности. Можно, конечно, поступить на службу к Сиятельному..., - высказал предложение Фиу.
   Все промолчали. На службу к Сиятельному никому не хотелось.
   - Ну что вы такое говорите! - обиженно сказала Бий У после паузы, - Это же просто предательство! Богиня так много сделала для нас и других народов, а мы её просто бросаем! У нас ещё много сил! Есть много новобранцев, они учатся на базе. Система зовущих камней действует, и к нам будут приходить новые добровольцы. Запасные полки стоят по многим планетам, и это сила. На основной базе у Богини остались самые старые и самые мудрые из "серой плесени" - каждый из них стоит по возможностям целого мира! Да даже если бы этого всего и не было бы, мы сами можем летать по мирам и помогать народам, хранить память о том, какая хорошая была Богиня и как много она сделала! А вы хотите просто разбежаться! - судя по последовавшим звукам, Бий У заплакала. У её народа не принято, чтобы женщина возражала мужчине. Для того, чтобы она произнесла такую речь, она должна была очень сильно расстроиться.
   Я посмотрел на Суэви. Тот кивнул.
   - Биу У права. Не знаю, как кого, а меня она расстрогала. Мы возвращаемся на базу.
   Народ негромко прокричал: "Ура!". Через сутки мы подошли к базе.
   Мы были третьим и последним кораблём, вырвавшимся из ловушки. До нас пришел крейсер, который противник не стал добивать только потому, что на нём практически не осталось команды и исправных устройств, и транспорт с запасами продовольствия, капитан которого вовремя понял, откуда ветер дует.
   Телепорт на основную базу Богини был закрыт. Коды доступа находились у охраны телепорта, которая ушла через него на основную базу перед тем, как телепорт был выключен. На базе мы нашли только один разведывательный корабль с экипажем (он стоял в ремонте), двести новобранцев и троих инструкторов. Инструктора носили серую форму, но были, на самом деле, пехотными сержантами - инвалидами. Разведчик с экипажем в шестьдесят человек был нашей самой большой силой. Правда, его капитан и ведущие офицеры были, по сути, простыми парнями, которых научили только управлять кораблём. Доверять им дипломатические или культурные миссии было бы самоубийством. Оценив ситуацию, я принял командование на себя. Разведчики не возражали. Десяток из них я тут же посадил на транспорт и послал в известные нам миры, для того, чтобы они по системе зовущих камней передали на основную базу доклад о происходящем. Их миссия увенчалась успехом. Уже через сутки прибыл корабль с другой базы. Проверив нашу базу на предмет отсутствия засады, он убыл обратно. Ещё через сутки телепорт на основную базу открылся. Впрочем, легче нам от этого не стало. Кроме взвода личной охраны Богини и сотни аварийщиков, боеспособных сил на основной базе не было. Всех, кто был способен носить оружие, Богиня мобилизовала для спасательной операции.
   До сих пор я даже не задумывался, насколько большим хозяйством является база. Только на производстве продовольствия была занята тысяча человек. А ещё были мастерские, лаборатории исследователей, Постигатели Истины и другие отделы и службы. И у всех у них были проблемы, неотложные нужды и личные конфликты, которые надо было срочно решать. Снимать в таких условиях на боевые операции охрану и аварийшиков означало бы лишиться базы.
   Из штабных остались только Виллина да ещё три десятка специалистов из её отдела. В основном, невменяемые девчонки. Мы потеряли всю информацию о сути операций, проводимых Богиней на разных планетах. Какую-то информацию можно было восстановить только из данных отдела снабжения, из данных о том, сколько и чего надо посылать на разные планеты, да ещё из личных догадок самой Виллины. Я тут же назначил её начальником штаба, отдал ей в подчинение весь свой экипаж и приказал опросить всех Постигателей Истины. Скорее всего, с ними советовались по поводу политики относительно разных миров, и они хоть что-то знают. При этом не оставалось сомнений, что о самых важных и секретных операциях знала только сама Богиня.
   Полный разгром. Хоть волком вой.
  
   - Мы должны выбрать нового главу, нового главного Постигателя Истины и верховного главнокомандующего, а затем восстановить нашу деятельность и освободить Богиню, - обратился я к аудитории. Зал собраний Богини был закрыт, командир охраны наотрез отказался его открывать. Да я и не настаивал. По этой причине мы собрались в самом крупном помещении - на одном из бывших складов в районе мастерских. Мы - это все, кого удалось найти из офицеров на обеих базах, все Постигатели Истины и те из офицеров, кого удалось выдернуть с различных миссий. Набралось немало - четыреста человек. Я даже не представлял, насколько много миров контролирует Богиня и насколько много миссий проводится на разных планетах. Четыре тысячи обитаемых миров, на восьмистах из которых проводились постоянные операции, а на тысяче других присутствовали агенты и разведчики. При этом где-то ещё производились корабли и оружие, и мы пока ещё не смогли найти эти базы. Найти их было нашей следующей целью.
   - А что, есть сомнения? - удивленно спросил Просветлённый Сантараксатива, - Волд Аскер уже ведёт дела, адмирал Пуииста только пять лет назад оставил пост главнокомандующего, а из Постигателей Истины только мастер Интирмалин обладает нужным опытом и способен передвигаться без посторенней помощи.
   Мастер Интирмалин принялся отказываться, говорить, что он глупый и переполнен страстями, и что он не сможет удержаться от поспешных действий. Адмирал Пуииста отказываться не стал. Я хотел сказать, что не смогу занять место Богини, но из горла вырвалось только: "Хр-ш-м-хр". Я-то думал, что сейчас свалю ответственность на чужие плечи, а сам отправлюсь рассекать космос на Аисе. К такому повороту событий я совсем не был готов.
   Интирмалину никто не возразил. Авторитет Сантараксативы был, оказывается, настолько высок, что никто даже не подумал сказать ничего против. Интирмалин понял, что зря расходует силы, и замолчал. Через десяток секунд ко мне вернулся дар речи, и я прохрипел:
   - Прошу штаб собраться на совещание.
   Фиу проорал:
   - Ура Волду! Ура адмиралу Пуиисте! Ура мастеру Интирмалину!
   Прогремело тройное "Ура!" Ну, Фиу, ну, погоди!
   Уже с самого начала стало ясно, что всё дело придётся строить с нуля. Необходимо было восстановить всю экономку, организовать штаб, изучить ситуацию на планетах и наметить первоочередные дела. Но сначала надо было опросить всех, кто хоть что-то знал, и найти спрятанные базы, чтобы поддержать хотя бы действующие операции. В первую очередь, надо было что-то сделать с кораблями, на которых до сих пор хранился народ Иллиана. Добрая тысяча кораблей, транспортных и боевых, очень пригодилась бы для освобождения Богини. Будь они свободны, Богиня, может быть, и не попала бы в такое положение.
   Просветлённый Сантараксатива, который сам себя пригласил на наше совещание, внимательно выслушал все наши разговоры, а затем сказал:
   - Не беспокойтесь особенно за Богиню, она большая девочка и сама за себя постоит. Эти кланы только сейчас начинают понимать, в какую ловушку они себя поймали. Теперь весь их флот будет привязан к Богине. Если они хоть немного ослабят за ней контроль, она покрошит их корабли и уйдет домой.
   - Как покрошит? - удивился я, - А если они её атомным взрывом?
   - Атомный взрыв задержит её не более, чем на три минуты. Она умеет восстанавливать своё тело из атомов. А потом она умеет сворачивать пространство - был корабль, и нет корабля. Это очень большой секрет. Удержать её может только постоянная атака с разных сторон, и этим им и придётся постоянно заниматься ближайшее время. Можете забыть про их флот. Он будет очень занят. Когда решите освобождать Богиню, просто высадитесь на вражеских планетах и завоюйте их. Они не смогут вам помешать. Но сейчас не эта угроза для нас самая главная. Главной нашей угрозой являются гуркхчи.
   - Гуркхчи? - удивился я.
   - Они что, уже здесь? Это не легенда? - удивились мои старшие товарищи.
   - К сожалению, не легенда. Небольшие, разумные твари. Они способны встраиваться в тело жертвы с любой генетикой, считывать из её памяти всю информацию и полностью перехватывать контроль за поведением. Вы можете разговаривать со своим старым другом и даже не подозревать, что разговариваете с гуркхчи. Отличие только в мотивации поведения. Гуркхчи стремятся к тому, чтобы уничтожить все остальные разумные виды. Они владеют технологией межзвёздных перемещений, поэтому их невозможно оставить на какой-нибудь планете и сделать её запрещенной. Нам удалось их локализовать на трёх планетах, но на это уходят все силы второй, четвертой, шестой, седьмой и восьмой рот. Богиня не считала нужным их уничтожать, она их жалела. Боюсь, что у нас больше нет такой возможности. Нам нужно освободить эти роты. А это значит, что придётся зачистить как минимум две планеты. Иначе у нас скоро не будет сил сдерживать их, и весь космос захлестнет эпидемия этих умных и крайне злобных тварей.
   - А нет способа как-нибудь заставить их воевать друг с другом? - спросил я, - Что они делают, когда остаются в замкнутом мире?
   - Они не воюют друг с другом, - ответил Сантараксатива, - у них в инстинктах есть такая система, благодаря которой, если ресурсов начинает не хватать, сильный съедает более слабых, а они от этого испытывают только восторг. Совершенно чудовищные существа. Одно время мы думали, что это создания Бешеных Конструкторов, но это, похоже, постарался кто-то ещё. Самое опасное в том, что на одной из планет, на Дьюке, которая частично попала под их власть, живет одно племя, владеющее технологией чтения мыслей и передачи чувств. Они продают устройства, основанные на этой технологии, разным кланам. Как правило, именно эти устройства позволяют тем поддерживать внутреннюю стабильность и изображать богов. Без этих устройств их возможности резко снизятся. Мы не знаем, удалось ли гуркхчи завладеть этим племенем и этой технологией, но такая опасность есть. Они отказываются впустить нас в свою крепость. Её придётся штурмовать. Если мы позволим гуркхчи завладеть этой технологией, нам конец. Они легко прочитают нас и уйдут из-под удара.
   - Запасные полки? - вслух подумал я.
   - Им надо платить. И сразу. А никто из наших не знает, где Богиня держит запас средств. Придётся использовать только основной состав, то, что осталось. Им платят только после окончания контракта, а вы к тому времени, может быть, уже освободите Богиню.
   "Или погибните", - мысленно продолжил я.
  
   Но даже срочные дела с гуркхчи пришлось отложить. Нам катастрофически не хватало кораблей. Надо было завозить продовольствие, сменять уставших бойцов, навещать с визитами вежливости тех правителей дружественных планет, у которых возникали срочные проблемы. У нас и так было мало ресурсов, и мы не могли себе позволить потерять ни один из доброжелательных миров. Мы вывезли телепорты из тех миров, где они использовались редко, и установили их там, где в них была большая нужда. Это позволило высвободить часть кораблей для боевых действий против гуркхчи.
   Только два месяца спустя наши войска ступили на планету Дьюк, где вторая и четвертая роты вели неравные оборонительные бои против гуркхчи. Две сотни наших наскоро подготовленных новичков и четыре сотни надёрганных из разных подразделений солдат старого состава прибыли на помощь ротам, в которых оставалось не более половины состава. Потрёпанные штурмовики на остатках ресурса ежедневно вылетали на бомбежку промышленных объектов гуркхчи, и только благодаря этому их ещё удавалось удерживать на планете. Роты держали оборону на скалистом полуострове, на окончании которого располагался аэродром штурмовиков. Несмотря на то, что наши солдаты сражались с помощью дистанционно управляемых роботов, а противник гнал на нашу оборону живых солдат, наши потери всё равно были высокими.
   Гуркхчи владели многими технологиями, которые позволяли им создавать довольно мощное оружие. По прилёту мы сразу попали под артобстрел.
   Своих солдат гуркхчи не жалели. Сами гуркхчи представляли из себя небольших, тонких, длиной по десять сантиметров, существ, чем-то похожих на наших многоножек. Вероятность того, что они погибнут при атаке, была невелика. Потеряв своего носителя, они просто возвращались и находили другого носителя, а затем шли в бой снова. Бывало и такое, что потерявшие носителя гуркхчи ползли вперед и пытались сделать гуркхчи из людей. По этой причине на этой планете не разрешалась снимать защитное поле. Но гуркхчи научились обходить и это препятствие, проползая в человека через сапоги, в которых они прогрызали дырки во время сна (сапоги не защищены защитным полем). В этом случае приходилось расстреливать своих.
   На этой планете в качестве носителей гуркхчи использовали разумных существ кентавровидного типа. На наше несчастье, их было довольно много. Надёжной технологии определения наличия или отсутствия гуркхчи в таком кентавре у ребят не было. Они ожидали прихода исследователей с отработанной технологией. Когда они увидели наше жалкое воинство, да ещё и с такими печальными вестями, то совсем приуныли.
   Впрочем, главным нашим оружием были не солдаты с боевыми роботами и даже не новый крейсер. Этот крейсер сошел с неведомых верфей Богини и в один прекрасный день появился у нашей базы с полной командой (расположения этой базы никто из них не знал, команду туда перекинули через телепорт, а потом, когда крейсер был готов, телепортировали к нашей базе вместе с крейсером). Некоторые надежды на победу давали вирусы, выведенные специально против гуркхчи, а также технология, которую мы собирались отобрать у племени, живущего на этой планете.
   В первые дни наши боевые корабли серьёзно проредили нападавших, а также поразбрасывали вирусы над всеми разведанными местами обитания гуркхчи. Натиск на оборону практически прекратился. После этого можно было переходить ко второму пункту плана - к крепости Дьюк. Планета называлась по имени этого племени, самого древнего на этой планете. Кентавры были более поздней расой, привезенной одним из кланов с другой планеты.
   Я попробовал своё устройство чтения мыслей на кентавре с гуркхчи. Никаких отличий от обычного кентавра, которого поймали по моей просьбе, найти не удалось. Эти гуркхчи умеют неплохо маскироваться. Единственным способом их обнаружения до сих пор оставалось сканирование с высоким разрешением на просвечивающей аппаратуре.
   Мы высадились с кораблей около крепости и сразу осадили её. Крепость находилось на другом континенте, и, по нашим данным, гуркхчи сюда ещё не добрались. Обитатели крепости от каких-либо контактов с нами отказались, пригрозили пожаловаться кланам. Штурм стал необходимостью. Перед штурмом Адмирал Пуииста попросил Фиу и Суэви написать ему речь - приказ на наступление. Адмирал хотел сказать что-нибудь особенное. Перед нами была древняя и опытная раса, и никто не знал, какие сюрпризы она может преподнести.
   Прекрасно зная свою банду, я остался присмотреть за тем, что они напишут, но они начали вполне правильно.
   - Надо начать о том, что это особенный день, что мы на краю выживания что и перед нами стоит очень важная задача, - рассуждал вслух Суэви. Фиу хмыкал и записывал.
   - А как обратиться к солдатам? "Солдаты" слишком сухо, "друзья" - тоже не то, - вдруг спросил Фиу.
   Я убедился, что дело движется, и занялся другими проблемами, тем более, что их был небольшой миллион.
   На следующее утро начался штурм. Все наличные корабли - оба крейсера (новый и починенный), транспорты и даже Аис - извергли огонь, плазму и снаряды. Не в полную мощность, конечно: на полной мощности они могут уничтожить половину планеты, но тоже очень впечатляюще. Половина использованной мощности пропала зря - у расы дьюков оказались неплохие защитные экраны. Остальная половина достигла укреплений, но насколько удалось их повредить, оставалось неизвестным. В это время адмирал читал приказ - обращение к войскам. И прочитал он буквально следующее:
   - Служивые! Все, кто отдает честь уже много лет! Нам показали задницу! Наших друзей заперли в сортире! Наши корабли связали пучком, наши самолёты утопили! Из наших танков сделали автобусы! Нас назвали так, как нас не называли даже жены! Я обращаюсь к вам, к тем, кто дышит со мной одним воздухом, кто дышит со мной разным воздухом и кто не дышит одним со мной одним воздухом вообще! Вот, впереди, перед вами, ужасное место. Это макаронная фабрика! Там вешают лапшу на уши! Я знаю, что многие из вас сами любят это делать! Я знаю, что многие из вас хотели бы это повторить и что многие из вас готовы сделать это со своим товарищем! Но сейчас не время для кулинарных упражнений! Та задница, которая окружает нас со всех сторон, гораздо больше той, что нам показали! - адмирал, привычный к прочтению разных приказов, насыщенных непонятными ему терминами от "серой плесени", до этого момента читал приказ совершенно спокойно. Но слово "задница" было ему очень хорошо знакомо, поскольку входило в фольклор всех времён, всех рас и всех подразделений. Он подслеповато посмотрел на экран коммуникатора, затем прокрутил текст взад - вперёд, а затем негромко прочитал последнюю фразу ещё раз.
   Я посмотрел на Фиу. Тот бочком - бочком отошел к Суэви и зашипел:
   - Ты какой файл взял?
   - Тот, что побольше, со звёздочкой, - недоуменно ответил Суэви.
   - Ой-ой-ой, - сказал Фиу, закрывая глаза руками.
   Тем временем адмирал продолжал удивленно читать дальше:
   - Меч воина может отрубить голову. Излучатель может пробить стенку. Перед вами стоит ещё большая задача! Стряхнем лапшу с ушей всех народов! Умрём, а доживем до того момента, когда все макаронники станут кондитерами! Мы накормим нашими сладостями всех, у кого на планетах ещё нет проблем! Мы ещё увидим, как улыбка от переполняющего их счастья выйдет за пределы их наглых морд! Пусть у них будет веселье не хуже, чем у нас! Пусть наша задница станет их задницей! Не бойтесь остаться без задницы - задницы хватит на всех! Мы с вами пойдём вперёд, в будущее, туда, где у каждого будет любящий утюг, ласковый корабль и пластиковая задница на любой вкус! Приведите ко мне всех, кто плетет на этой фабрике интриги из макарон! Мы покажем им, что такое настоящее вышивание бисером из проводов! За нашу победу! Вперёд! Ура!
   - Ты руководство по стихосложению для этого читал? - зашипел я на Фиу.
   - Что-то они как-то слишком громко смеются, - отметил адмирал, - отличная речь, намного лучше того, что приходится обычно читать.
   Я выскочил из командного бункера наружу и прислушался. Боевые роботы рванули вперед. Их хозяева в боевых бункерах ржали с каждой секундой всё сильнее, переходя на истерику. Что-то они действительно слишком сильно смеются. Я прошел к ближайшему бункеру. Ребята смеялись всё сильнее и сильнее. Боевые роботы, хромая к линии обороны, повторяли смеховые судороги своих хозяев. Меня тоже почему-то потянуло на веселье.
   - Медика в пятый бункер.
   Прибывший через минуту медик, один из немногих оставшихся у нас аварийщиков, диагностировал наведенную извне истерику. Но тут боевые роботы преодолели периметр крепости и что-то там сломали. Общий смех сразу стих.
   Обитатели крепости попытались удрать через отнорочек, но тут наши инженерные подразделения оказались на высоте. Ещё вчера они обнаружили все эти туннели и окружили их заслонами. Когда обитатели попытались убежать, они их немного присыпали грунтом, а потом вытащили под прицел боевых роботов.
   В огромном подземном городе оказалось около ста тысяч обитателей. Их вожди попытались пригрозить мне местью со стороны кланов, но я над ними только посмеялся.
   - Вы будете перемещены на другую планету. Больше вы ни с кем вашей технологией делиться не будете. Если вам будет что-то нужно, обратитесь к нам. Если вы сейчас не поможете нам справиться с гуркхчи, я просто оставлю вас им на съедение. Но сначала вы пройдёте сканирование на предмет заражения. Все.
   Племя дьюков попыталось поупираться, но после того, как на одном из их старейшин им показали гуркхчи в действии, остыли и начали сотрудничать. С их помощью мы довольно быстро получили прибор, позволявший отслеживать характерные для гуркхчи излучения мозговых вибраций. Вооружив этими приборами кентавров, мы получили целую армию очень сердитых помощников. Да и как тут не рассердиться, если твои родственники вдруг превращаются во врагов и уходят заниматься совершенно непонятными делами, а чаще всего просто погибают. Тяжелое оружие применять больше не пришлось. Мы оставили на планете десяток наблюдателей и перешли на следующую.
   Как выяснилось позже, хулиганская выходка Фиу принесла нам победу. Новейшим оружием дьюков, на которое они возлагали наибольшие надежды, была система, которая наводила на противника излучаемые им чувства. Прочти адмирал нормальное обращение, наши ребята получили бы многократно усиленное чувство собственной ярости и агрессии. Скорее всего, оно сломало бы их. А так они только обхихикались до предела.
  
   Со следующей планетой было тяжелее. Окопавшиеся на ней гуркхчи распространились шире, чем на предыдущей планете, и владели более сложными технологиями. Они даже сумели создать лекарство против наших вирусов. Пришлось брать штурмом добрую сотню крепостей, а перед этим очень долго бомбить их с орбиты. Мы потеряли много боевых роботов, а мастерские по их производству мы ещё не нашли. Это было большой потерей для нас. Роботы были очень сложным и дорогим техническим изделием.
   В момент окончания боевых действий пришло сообщение от клана номер 13. Они предлагали передать продовольствие нашим блокированным на крейсерах силам. Мы, конечно, приняли предложение. Было много технических проблем: как передавать, как сделать так, чтобы они не подложили бомбу, но передача в итоге состоялась. Я отправился на передачу лично. Близко к крейсерам нас не подпустили, но даже с километрового расстояния Богиня прочитала меня и передала информацию о ресурсах и первоочередных делах. При этом зашифровала её кодовым словом, которое знал только Сантараксатива. Когда я прилетел на базу и услышал это слово, у меня в голове словно бомба взорвалась. На одно только осмысление полученного потребовалось три часа. Но после этого все дела пошли намного веселее. Богиня не открыла мне все свои секреты, но даже того, что я получил, было достаточно. "Про чёрный день" у Богини было припрятано столько и такого, что оставалось только собрать это в кулак. Чем мы и занялись.
   Вторую планету, очищенную от гуркхчи, мы объявили планетой, запрещённой на триста лет. Сообщения об этом мы разослали всем, кому только было можно, в том числе и всем кланам. Третья планета, где наши войска боролись с гуркхчи, была очень бедной на пригодные для проживания земли, и с ней больших проблем не ожидалось.
   Уничтожать вид полностью было запрещено. Это запрещала принятая у Охранителей Жизни этика. Я рвал и метал, но выйти за пределы традиции не мог. Пришлось отловить несколько гуркхчи и потребовать от них, чтобы они освободили половину от общего числа живущих тут разумных существ (к тому моменту эти паразиты контролировали уже всех взрослых особей). Для гуркхчи выделили резервацию, пределы которой они не имели права нарушать. Они, естественно, попытались смошенничать. Мы этого и ожидали, и наш ответ был быстрым и свирепым. После этого гуркхчи поостыли и приняли границы. Для присмотра за ними мы оставили восьмую роту и один из запасных полков. Освобождённые от гуркхчи аборигены испытывали большие проблемы с адаптацией к нормальной жизни, и их приходилось буквально водить за руку.
   На орбите осталось только десять перехватчиков из сотни дежуривших тут до этого. Наш флот увеличился.
  
   Следующие два года нам пришлось проводить подобные операции ещё на добром десятке планет, отвоевывая у суровой реальности то взвод солдат, то несколько транспортов для нашего флота. Пришлось эвакуировать ещё одну планету, но на этот раз всё прошло гораздо спокойнее. То, что она готова перевернуться из-за изменения магнитного поля, было известно заранее. Мы просто установили телепортеры и постепенно перевели народ на заранее подготовленную планету. Эта операция задержала нас на целых три месяца. После этого пришлось расстреливать поток метеоритов, которые могли значительно ухудшить жизнь на другой обитаемой планете. Потом пришлось помогать опекаемому нами государству на планете пенсионеров. Это государство оказалось атакованным соседней варварской империей, и под угрозой оказались те, на кого у Постигателей Истины были такие большие планы. Для того чтобы это государство смогло собраться и выдержать первый удар, пришлось оказывать прямую военную помощь.
   Мы сумели наполовину раззиповать народ Иллиана. Часть из них мы отвезли на их старую планету. Там временами ещё падали крупные метеориты, экология планеты была ужасно разрушена, но земли планеты ещё годились для выращивания продовольствия. Мы наладили переброску этого продовольствия на планету "Голубые Острова" - так называлась новая родина народа Иллиана. За счет этого продовольствия нам удавалось поддерживать народ, не нарушая слабой экологии планеты. Для охраны фермеров на их родной планете пришлось привлечь ещё один запасной полк. Немногие выжившие после катастрофы аборигены нападали на фермеров и убивали их, забирая всё продовольствие. Ужасно озлобленные, голодные, привыкшие к людоедству и взаимной грызне, они являлись большой проблемой. Частично их приходилось отстреливать, тех, кто ещё не совсем потерял человеческий облик, мы переправляли на Голубые Острова, на один дальний архипелаг.
   На планете Голубые Острова было очень мало земли. Строго говоря, её там не было вообще. Суша на этой планете была представлена склонами остывших вулканов, которые едва поднимались над уровнем моря. Вулканическая деятельность на планете оставалась активной, и после первых цунами, которые пережили наши разведчики, ещё до прихода поселенцев, нам пришлось налаживать систему раннего предупреждения о цунами. Спокойной жизни у поселенцев на этой планете не будет. Как минимум два раза в месяц им придётся вскакивать по сигналу тревоги и мчаться либо к лодкам, либо на вершину своего вулкана (смотря какой у кого вулкан). По возвращении они застанут на месте своих полей и домов только слой грязи. Да, ну и планетка. На такой планете только промышленную цивилизацию развивать. Любую мануфактуру смоет раньше, чем её сумеют построить.
   Перемещение первой партии колонистов на Голубые Острова высвободило двести восемьдесят транспортов и сотню перехватчиков. Это перемещение имело и ещё одно полезное следствие. Нам удалось привлечь переселенцев к работам по развитию биосферы, а попросту говоря, к выращиванию разных растений. Это высвободило множество наших специалистов. Мы перевели их на те базы, где строились новые корабли.
   Через два года мы были готовы атаковать предательские кланы. Не имея возможности создать большое количество тяжелых кораблей, мы перешли к тактике кораблей - маток. Каждый из наших транспортников получил устройства, позволявшие выпускать множество небольших истребителей. Ракета поражает одинаково, ей всё равно, с какого корабля она выпущена, с тяжелого или с лёгкого. Тяжелые корабли, конечно, более универсальные, сегодня на них можно воевать, завтра - ловить души, а послезавтра - организовывать отлов бабочек. Но сейчас перед нами стояла конкретная цель, и для наших условий узко специализированные корабли подходили больше.
   Я был за то, чтобы атаковать флот противника, деблокировать Богиню и убраться восвояси. Но все остальные высказались за план Сантараксатива (он сам к тому времени почувствовал приближение смерти и убыл на планету пенсионеров).
   - Мы понимаем, что ты несёшь тяжелую ношу и что ты хотел бы вернуть Богиню, но надо думать и о потерях, - сказал адмирал Пуииста, - я прошу тебя обратиться к плану поэтапного выбивания кланов с их планет.
   Система руководства, принятая у Богини, очень проста. Все решения у неё принимаются верховным органом, в который входит она, главнокомандующий и глава постигателей. При этом формальное право принимать окончательное решение остаётся за ней. Поскольку я сейчас замещаю Богиню, это формальное право перешло ко мне. Забавная ситуация. Сейчас, когда мы повытащили с разных планет множество народа, я, старлей по званию, командую адмиралами и генералами. Иногда мне кажется, что они меня используют просто как генератор случайных чисел. Но, что самое удивительное, слушаются. Уговаривают, спорят, умоляют, но когда я говорю, что обсуждения закончены, слушаются. Иногда мне в это не верится.
   Так мы занялись наземными операциями против кланов. Наши десантные корабли подходили к планете, высаживали десант боевых роботов, громили все фабрики и пункты управления, а затем отходили. Роботы при этом закапывались под землю. Когда поднятые по тревоге корабли противника прибывали на место, они заставали только дымящиеся руины и хныкающих наместников. И мины в космосе, а иногда - засады перехватчиков. Когда они уходили, мы возвращались, уничтожали все средства связи, а наши роботы выходили из-под земли и уничтожали тех наместников, которых не удалось уничтожить в первый раз. После этого на поверхность спускались наши люди и устанавливали новую религию.
   Каждый раз по тревоге приходило всё меньше и меньше кораблей. Потом настал такой момент, когда на вызовы планет уже не приходил никто, и мы громили их, как хотели.
   Тип религии зависел от планеты и от клана. В клане номер 13 было принято строгое единобожие. Этим скармливалась религия Богини - Любви, которая прогневалась на этот народ и не даст им плодородия, пока они не покаются. В клане номер 225 было принято многобожие с культом наслаждений. Этим скармливался жесткий аскетизм с единобожием, как более здоровый образ жизни. Все, кто возражал, уничтожались на месте. Цинизм Постигателей Истины меня иногда ужасал, но они чувствовали себя совершенно спокойно. К чести наших Постигателей Истины, они никогда не внедряли религий, основанных на манипуляциях со страхом или на прямом словесном программировании. Их системы всегда базировались на стремлении человека либо к чистоте, либо к созиданию, либо к совершенству.
   За многие тысячелетия работы наши Постигатели Истины накопили такой опыт, который позволял им устанавливать любую религию. Какая разница, многобожие или единобожие? Главное, это не идея о боге, а то, что говорится помимо этого. О чистоте, о нравственности, о совершенстве, о сути человека... Наши Постигатели Истины могли показать тысячу и одно достоинство в той системе, которую они хотели внедрить. Да и публика, среди которой велась пропаганда, была не особо взыскательной. Если на фабриках у Богини на высокопроизводительном оборудовании трудились образованные специалисты, то у кланов всю работу делали, как правило, рабы, зачастую согнанные силой. Кланы не учили своих рабов ничему, боялись утечки технологий. Образовательный уровень у рабов был низкий. То, что говорили им наши Постигатели о совершенстве и праведности, было для многих из них откровением. К тому же мы являлись как освободители. Когда кто-нибудь из кланов возвращался на обработанную нами планету, то находил, как правило, только рассеянные группки людей, настроенные против "демонических" захватчиков очень и очень враждебно.
   На фабриках кланов те немногие работы, которые требовали образования и технических знаний, выполняли сами члены кланов. Всё остальное делали рабы с помощью самых примитивных технологий. На некоторых планетах для того, чтобы уничтожить фабрику, достаточно было убрать охрану. Всё остальное разрушали рабы, после чего разбегались. На таких планетах смена религии не проводилась. Такие "фабрики" очень легко было находить с воздуха. Если видишь большой лагерь рабов с кострами, значит, фабрика. Фабрики Богини упрятаны глубоко под поверхностью, да ещё и на безжизненных планетах. Там немного людей, которых легко снабжать извне. Кланы себе такого позволить не могут, им надо очень много людей, поскольку почти все операции они делают практически вручную.
   Наземные операции продвигались быстро. Наши военные радовались, как дети. При Богине мы таких широких боевых операций не вели - Богине было жалко и тех, и других. Теперь же активные манёвренные операции заставляли блестеть глаза даже у пожилых адмиралов. Перед нами был противник, с нами были друзья, сила была у нас. Все наши ребята давно мечтали о том, чтобы врезать кланам по первое число, и теперь веселились по полной, мстя за обиды многих сотен лет.
   У противника было не так уж и много ресурсов. Их и было-то всего сто планет. Кланы по сравнению с четырьмя тысячами планет Богини, из которых мы сейчас черпали полной чашей, были просто букашкой. Сейчас на большинстве этих планет стояли плач и вой: родственники провожали тысячи солдат на войну, и никто не знал, вернутся ли они обратно.
   Когда под контролем кланов осталось только десять наиболее защищенных планет, мы решили, что пора потревожить тех, кто окружал Богиню. Специальные корабли - имитаторы регулярно выходили в атаку на противника, имитируя удар, и заставляли противника тратить топливо и ресурсы, пополнять которые он уже не мог. В итоге корабли противника перестали выходить в дальний космос, сгрудившись около трёх наших крейсеров. И даже там им приходилось постоянно маневрировать, тратя последние ресурсы: Богиня и излучатели крейсеров не давали им заскучать. На что они надеялись - непонятно. Если у них есть хоть капля разума, они должны были давно уже сдаться. Но они всё продолжали и продолжали удерживать Богиню. Может, они надеются что-то от неё получить?
   Наш флот рос и приобретал опыт. Их флот уменьшался и терял последние остатки подвижности.
  
   - Жаль, что мамочки стоунсенса нет, - сказал Фиу за день перед решающим штурмом.
   - Жалко душевную каменюку, - откликнулся я, - вдруг по ней ядерным кумулятивным боеприпасом стукнут. У нас и так три звезды смерти, они ничуть не меньше. Хотя... можно держать её позади боевой линии. Пусть на противника ужас наводит.
   - У нас нет боевой линии, - сказал Валли, - крейсер может вывалиться из подпространства в любой момент в любой точке.
   - Она говорила, что умеет сбивать такие объекты. Может, пригласим? - предложил Фиу.
   Я заколебался. Стоунсенсов, конечно, жалко. Но идти в лобовую на крейсера, набитые под завязку ядерными бомбами, тоже не очень хотелось. А потом неизвестно, чего они тут понастроили за эти годы. До тех пор, пока мы не выбили их с контролируемых планет, у них было довольно много ресурсов.
   - Ладно, идём на Вентеру. Только мы, на Аисе, и один крейсер. Иначе стоунсенсы нас подстрелят.
  
   Система Вентеры почти не изменилась с тех пор, как мы её знали. Даже обломки кораблей продолжали кружиться по тем же орбитам. Едва выйдя из подпространства, мы тут же послали сигнал стоунсенсу: "Это мы! Просим в нас не стрелять!" (у него должен был оставаться коммуникатор). Стоунсенс откликнулся тут же:
   - Ура! Новые фильмы есть?
   Мы послали ему запись того, как нас разгромили, с соответствующими комментариями. Несколько минут ушло на просмотр записи. Потом он заговорил с мамочкой. Потом кино посмотрела мамочка.
   - Это что же, моя хорошая в плену у плохих людей? - возмутилась мамочка, ничуть не сдерживая своего возмущения. Мы потеряли сознание.
   Когда мы пришли в сознание, мамочка уже выходила на орбиту в компании семи ещё больших, чем она, скал.
   - Подождите нас! - только и успел завопить я, но они и не подумали обратить на меня внимание. Сверкнули вспышки телепортов - стоунсенсы ушли сражаться.
   - Немедленно возвращаемся! Сигнал к атаке сразу по выходу! - прошептал я, с трудом преодолевая головную боль.
   Мы вывалились из подпространства всего на несколько секунд после стоунсенсов, но уже ужасно опоздали. Избиение началось. Стоунсенсы вынырнули среди строя противника, так, чтобы тот не мог применять тяжелое вооружение, а легкие пушки были их каменным бокам нипочем. Они действовали тактически грамотно и методично, переходя от одной группы крейсеров к другой, и перекрывая одного противника другим. И когда только научились? Впрочем, у них был молодой Искатель Истины, Грезящий где-то там..., уже и не помню полное имя нашего стоунсенса. И зачем мы только наш флот строили? Надо было сразу позвать стоунсенсов.
   Небольшие корабли боевого охранения было дёрнулись на помощь своим крейсерам, но тут подоспели наши главные силы. Сотни истребителей, выпущенные кораблями - матками, крейсера, а спустя пару секунд и три звезды смерти атаковали противника и не оставили ему никаких шансов на спасение. Многие корабли противника не стреляли. То ли у них не было ресурсов, то ли их обработали стоунсенсы.
   Битва закончилась так же быстро, как и началась. Стоунсенсы обработали своими чувствами тех, кто ещё дергался, получили благодарность от Богини и исчезли. Нам оставалось только поворачиваться и брать противника на абордаж до того, как он очухается. Мы только начали окучивать парализованного противника, когда Богиня передала всем благодарность и ушла на базу.
   Впрочем, нам было не до чувств. Перед нами было огромное число вражеских кораблей, на которых лежали временно лишенные сознания солдаты. Я решил, что мой корабль ничуть не менее боевой, чем любой другой, и мы лихо взяли на абордаж вражеский крейсер. Очень глупо, господин командующий. Весь следующий час мы тряслись от страха перед тем, что наши пленные сообразят, насколько нас мало. Против восьми сотен человек противника у нас было только двадцать человек, считая мальчишек, команду Илиарсии и Аиса в обличии робота. Только через час прибыл транспорт с войсками, тремя ротами из запасного полка. Их даже не успели вооружить, штурм должен был начаться только завтра. Они едва успели погрузиться в транспорт, как их сразу перекинули к нам. Наши пленные, когда пришли в сознание, животики надорвали, глядя на своих охранников, вооруженных только луками и мечами. Ребята из запасного полка хмурились, шипели и поминали безумное начальство. Я героически делал вид, что это не про меня.
   Половина кораблей противника стали нашими трофеями. Пленные экипажи отправили на родные планеты. Треть пленных запросилась на службу к Богине, их руководство очень не любит проигравших.
   Ура! Мы победили.
  
   Вы думаете, мы получили благодарность за активные и быстрые действия? Едва Богиня со спасёнными Постигателями Истины отмылись и отоспались, как тут же начались стоны и хныкание. И там-то мы дров наломали, и тут-то мы действовали растратно, и про то-то забыли, и тут мы будем слишком сильно обязаны, и кучу народу мы зазря переколошматили. Появление девяноста бесконтрольных обитаемых планет, на которых аборигены ждали от наших серых новых слов правды, Богиню тоже не очень обрадовало. Это - де распыляет силы, которых у нас и так мало. Даже гуркхчи мне припомнили - я, говорят, был слишком безжалостен. Правда, в приказе по флоту всем объявили благодарность, но количество нытья это не уменьшило.
   Целый месяц я сдавал дела. Надо было демобилизовать тысячи людей, развезти их по домам, заплатить всем, кому надо было заплатить, вывезти трофейные и разбитые корабли, и завершить ещё небольшую тысячу дел. Во время одного из совещаний адмирал Пуииста высказал идею о том, что раз уж у нас собраны такие силы, стоит разгромить несколько особо злобных кланов. Ответ Богини меня удивил:
   - А зачем нам их громить? Так они хоть разные науки осваивают, астронавигацию, и прочие. Без этого они будут только друг другом заниматься.
   Адмирал выглядел удивлённым. Я тоже никогда не понимал такой логики. Но некоторые дела мы всё-таки "под шумок" провернули.
   Потом случилась внезапная миссия на Землю. Когда я вернулся, один достойный доверия парень шепнул мне на ушко, что другой парень слышал, как парни обсуждают нашу политику и сходятся во мнении, что я действовал быстрее и эффективнее, чем сейчас это делает Богиня. Я тут же запросился в самую дальнюю и самую долгую миссию. Моё желание было немедленно удовлетворено, да и повод был более чем подходящий. Надо было раззиповать и обустроить оставшихся переселенцев народа Иллиана. Наш путь лежал на планету Голубые Острова.
  
   Глава 46. Миссия на Землю.
   05.11.3026.
   - Я нашла вашу планету, - сообщила Богиня, читая какой-то документ.
   - Да, госпожа, - я вытянулся по стойке "смирно". Предполагается, что я не знаю, где находится моя планета, и что теперь я должен прыгать от радости. Вызванный пятнадцать минут назад приглашением с кодом "Зайди когда будет удобно", я явился в зал приемов десять минут назад и застал Богиню за чтением. Это были первые слова, которые она произнесла с момента моего прибытия.
   - Знаешь, в чем состоит главная сила твоей планеты? В вашей истории.
   - В истории?
   - Да, старший шиша Аскер. В истории вашей планеты были почти все мыслимые отклонения от здорового образ жизни. На примере вашей планеты можно учить даже совершенно первобытные миры. Если они переймут ваш опыт, то будут защищены от любых наивных глупостей, злых религий и тоталитарных диктатур. Вот здесь очень смешно... я читаю про общества матриархата. Мы многое возьмём из истории твоей планеты для нашего курса обучения Постигателей Истины...
   Я не знал, стоит ли этим гордиться, и потому промолчал. Богиня почитала ещё несколько минут.
   - А вот тут ещё смешнее. Ты знаешь, как случилась в твоем мире катастрофа с падением астероида?
   - Ну упал, значительная часть населения погибла...
   - В те времена на Земле были две противостоящие империи: Великая Америка и Великая Россия. Великая Америка занимала обе Америки и часть Европы, а Великая Россия почти всю Евразию. Тебе что-то говорят эти названия? Мне они не говорят ничего.
   - Так точно, госпожа.
   - И вот власти Великой Америки решили потихоньку скинуть на Великую Россию астероид. Но русские оказались не дураки и смогли разбить его на орбите. Осколки упали на Европу и вызвали глобальную катастрофу. Ты опечалился?
   - Я из Америки, занимался защитой планеты от астероидов и комет.
   - А зачем от них защищаться? - удивилась Богиня.
   - Как зачем? Чтобы не врезались, - пришла очередь удивляться мне.
   - Так ведь все небесные тела отталкиваются, они сами расходятся. Только при очень больших встречных скоростях и малых углах встречи возможно столкновение. Держать постоянную службу защиты нет смысла.
   - А почему же тогда люди с планет в космос не улетают?
   - Потому, что планеты любят своих детей и всё живое и притягивают их к себе. Так устроены наши корабли: когда нам нужно отлететь от планеты, мы просто поворачиваем к ней специальное зеркало, чтобы она нас не видела. Планета перестает притягивать корабль, и он улетает.
   Я не стал спорить с Богиней. У этих женщин всё через любовь... Хотя тот астероид, что я перехватил, действительно уходил от Земли, пока я его не расколол. Дивные дела творятся в нашем мире...
   - Не особо огорчайся, тут дальше написано, что после катастрофы земляне объединились, а народы сильно перемешались.
   - Я знаю. Но теперь понятно, почему в руководстве всех космических сил сидят только американцы.
   Богиня почитала ещё, потом несколько минут походила туда-сюда в раздумьях.
   - Мне кажется, я понимаю тех, кто заботился о твоей планете. Они хотели создать изолированный мир, проработать в нём все мыслимые отклонения от праведности, а затем распространить этот опыт на всю Вселенную. Красивая идея. Это могло привести к тому, что множество миров смогло бы достичь такого уровня развития, при котором уровень технологий позволял бы обеспечивать жизнь без страданий, а уровень праведности позволял бы жить без войн. До сих пор это было не очень возможно. Любая раса, вышедшая в космос, начинала, как правило, воевать со всеми вокруг. Слабость твоей планеты в том, что её история ещё не закончена. Вы начали продвижение в космос до того, как проработали до конца проблемы праведности. Отсюда возможно два пути развития событий: либо вы станете ещё одни кланом "Повелителей Космоса", либо вы остановите изучение космоса и будете продолжать свою историю.
   - Боюсь, это невозможно: не представляю, как земляне смогут забыть о космических открытиях.
   - Согласна с тобой, но именно такой путь выбрали те, кто присматривает за твоей планетой. Ты не удивляешься, почему тут ещё не шныряют корабли вашей космической разведки? Земляне откуда-то получили технологию "чистого" телепорта, и никаких материальных препятствий для этого у них теперь нет.
   - Мы далеко от Земли...
   - Ты вернулся из ещё более далеких мест и до сих пор жив. Причина не в этом. У вас на планете идёт гражданская война. Повстанцы из Южной Америки захватили большинство жилых земель.
   - Такого не может быть... у них только лёгкая пехота.
   - На их сторону перешло население всех городов. Помогли "дамыгмс". Это кто такие? Тут ничего не сказано про это. Не очень понятно.
   - Дамы ГМС. Женщины из системы развлечений. Дамы, обеспечивающие Гарантированный Минимум Счастья.
   - Это как, - не поняла Богиня, - они что, намеренно держат счастье на минимуме?
   - Нет, они следят за тем, чтобы был хотя бы минимум.
   - О... Никогда не думала, что система развлечений может быть настолько влиятельной. Век живи - век учись. Но дело не в этом. Дело в том, что многие кланы "Повелителей Космоса" решили вас уничтожить. Земляне влезли на многие планеты, которые кланы считали своей исключительной собственностью. В ближайшее время ваша планета подвергнется удару со стороны нескольких объединенных кланов. После такого удара у вас на планете жизни, скорее всего, не останется вообще. Разумной жизни точно не останется. Такого, надо сказать, никогда раньше не было. Кланы никогда не объединялись, кроме как для создания "охранителей жизни". Они очень вас испугались. Отсюда вывод: либо мне придётся защищать вашу Землю от атак превосходящих сил, либо Земля сама найдет силы для самообороны. Мне больше нравится второй вариант. В первом случае нам придётся забыть обо всех жизнеохранительных операциях в этой части космоса. Мы и так постоянно на грани войны с кланами... сам знаешь. По этой причине мне кажется хорошей идеей послать тебя на Землю. Постарайся примирить повстанцев с правительством и мобилизовать их для космической обороны. Возьми материалы, которые мы получили с Земли. Даю тебе неделю на подготовку.
   - Мы начинаем перебрасывать силы на Альфу Центавра - так у вас называется ближайшая звёздная система. К тому моменту, когда ты закончишь думать, там будут четыре крейсера и два линкора. Это тебе на усиление.
   - А зачем так много? Мы и на Аисе на планету прорвёмся.
   - У тех, кто заботится о твоей планете, могут возникнуть возражения.
   - Мы будем сражаться со своими?
   - Они не очень-то свои. У них, например, нет формы. На происходящее на планете они влияют через сознание ключевых людей. С нашим кораблём они просто не стали разговаривать. Материалы о Земле мы получили от других охранителей жизни, пришлось переводить три раза. Простой эта миссия не будет, старший шиша Волд Аскер.
  
   Через неделю состоялся последний предполётный брифинг. Присутствовали командиры крейсеров, линкоров и всё верховное командование сил Богини. Одним словом, народу в зал приемов набилось столько, что я еле нашел стоячее место.
   В мою задачу входит проникновение на планету и проведение переговоров как с повстанцами, так и с официальным правительством. Предварительные переговоры с повстанцами уже проведены.
   Многие из кораблей косморазведки перешли на сторону повстанцев. Косморазведка повидала разные миры и первой сообразила, что с ГМС дело далеко не пойдёт. Экипаж Богини установил с одним из них контакт, и теперь мы хотя бы знаем, где искать руководителей восстания. Если бы не это, у нас были бы большие проблемы. Руководители повстанцев прячутся от ударов из космоса, и найти их было бы очень тяжело. Переговоры с правительством от имени Богини будет вести Фиу. Переговоры с повстанцами должен вести я.
   Крейсера и линкоры телепортируются к Земле на несколько секунд раньше, чем мы. Они должны отвлечь на себя удар местных "охранителей жизни", если придётся. Мне запрещено отвлекаться на них и оказывать им какую-либо помощь. Сурово. Давно у нас не было такой крупной операции так далеко от базы.
   Многочисленные увязки, вопросы и ответы заняли небольшую вечность. Наконец всем стало казаться, что всем всё ясно, и мы отправились. В этом вылете вместе с нами идут Сладкая Конфетка с Одином. Илиарсия сама напросилась: ей интересно посмотреть на мою планету. На мой взгляд, излишний риск, но Богиня не против. У неё свои резоны. Если Один даже и погибнет, то его новое воплощение произойдет на стратегически важной планете. У этих богов куда ни кинь - везде сплошная малина.
   Наш Иллиан рад тому, что друг будет рядом.
  
   Во флоте Богини нет линкоров. Самый большой корабль, который используется во флоте, это крейсер. Когда затевается горячее дело, строители просто находят в нужной звёздной системе подходящий астероид и начиняют его всеми необходимыми оружием и системами. Получается линкор. Дёшево, быстро и не пробить атомным взрывом. На этот раз флот тоже не отошел от традиции. Когда мы вышли из подпространства на окраине системы Альфы Центавра, там уже висели десять транспортов, четыре крейсера и две звезды смерти, как их называют между собой солдаты. Крейсер сам по себе является громадиной, производящеё неизгладимое впечатление, но рядом с линкором - астероидом он смотрится крохой.
   Транспортники сразу ушли на базу. Их миссия окончена. Боевые корабли включили синхронизацию, объявили боевую тревогу и исчезли. Через двадцать секунд пошли и мы.
   Мы вышли где-то на уровне орбиты Марса, получили от линкоров уточнение координат и перенеслись сразу на границу земной атмосферы. Сразу после выхода из подпространства мы нырнули в стратосферу. Здравствуй, Земля. Сколько я тебя не видел? Двадцать лет...
   Переговоры с официальными властями прошли легко. Правда, всё пошло не совсем по плану. Мы напрочь забыли, что у нас до сих пор работает автоответчик - определитель "свой - чужой". При облучении специальным сигналом он честно сообщил локатору ПВО (противовоздушной обороны), что он свой, учебный корабль косморазведки, полётное задание - поиск критериев оптимизации. Так и проваливаются все тщательно подготовленные дела. Идея прятаться за стенкой, пока Фиу будет вести переговоры, потеряла всякий смысл. Пришлось вести переговоры вдвоем. Впрочем, то, что боевой корабль смог появиться над генеральным штабом, оставаясь невидимым для радаров, произвело на генералитет нужное впечатление.
   Мы представились посланцами великой и могучей империи, возглавляемой мудрой и почти бессмертной Ашухах (так звучит "богиня" на всеобщем). Переводить мы не стали. Богов, по принятой на Земле точке зрения, не бывает. Генералы поверили в то, что мы им рассказали, и обещали прекратить боевые